GÅTEFULL NABO: Fascinasjonen for vår naboplanet Mars har vært stor til nær sagt alle tider - og den blir neppe mindre etter kveldens store Nasa-pressekonferanse. Foto: NASAS «HUBBLE»-TELESKOP/AP/SCANPIX
GÅTEFULL NABO: Fascinasjonen for vår naboplanet Mars har vært stor til nær sagt alle tider - og den blir neppe mindre etter kveldens store Nasa-pressekonferanse. Foto: NASAS «HUBBLE»-TELESKOP/AP/SCANPIXVis mer

- Mars er en levende planet

Nasa holdt stor pressekonferanse i Washington.

SISTE FRA PRESSEKONFERANSEN: At Mars slipper ut til dels enorme mengder metangass, tyder på én oppsiktsvekkende ting: at Mars, ulikt det man har trodd tidligere, er en aktiv planet.

- Vi går inn en ny æra nå, hvor vi ser på en aktiv Mars. Mars er en levende planet, slo Nasas forskerpanel fast på kveldens store pressekonferanse i Washington D.C. Dette i motsetning til det tidligere bildet av Mars, av en gold og død planet.


- Liv mest sannsynlig
En video viser store lokale metanutslipp enkelte steder på Mars-overflaten, uten at forskerne har entydige bevis på om det skyldes vulkanisme eller biologisk liv.

På jorda skyldes forekomsten av gassen først og fremst nedbrytning av levende organismer.

Forskerne kunne imidlertid fortelle at det mangler viktige signaturstoffer eller biprodukter som man normalt ser ved vulkanisme.

- Vi ser ikke enkelte gasser som normalt vil være stede ved vulkansk aktivitet, sa en av dem.

Det betyr at enkelte faktorer kan tyde på at biologisk liv er en mer plausibel forklaring på metanforekomsten enn vulkanisme.

Forskerne bekreftet også at de tror lokaliseringen av metangassen sammenfaller med stedene der det er påvist vann på planeten - en sentral uttalelse fordi man antar vann må være til stede for at liv skal kunne eksistere.

- Fordi gassen er funnet der det er funnet vann, er sannsynligheten betydelig større for at det var eller er liv på Mars, sa Nasa-forsker Michael Mumma på spørsmål fra APs reporter.


Mikrober i hulrom

Av plausible muligheter for liv nevner Nasa mikrober som bor i porøse hulrom under overflaten - fra noen meter til flere kilometer i diameter - hvor de kan tenkes å bo i saltvann.

Uansett kan det være vanskelig å oppdage, da mengden metangass ikke tyder på store forekomster av liv.

- Livsformen vil være en svært tynn, nesten usynlig, film, tror Nasa-forskerne.

Forskerne er imidlertid enige om at metanforekomsten på Mars må undersøkes videre, og at man må sende en ekspedisjon med uttrykt mål om å bekrefte eller avkrefte at gassen stammer fra livsformer eller ei.

- Får å få et definitivt svar må vi finne organiske forbindelser som bare kan bli laget av liv. Vi må drille og få opp prøver, konstaterte panelet.

- Uansett hva som produserer metanen, sier NASA, er det et stort gjennombrudd i letingen etter liv på planeten.

- Det er enklere å lage en organisme som konsumerer metan, enn en som produserer metan. Så dette gir oss en pekepinn på hvor vi skal lete etter liv, avsluttet panelet.

• Pressekonferansen ble sendt direkte på Nasa Television og videreformidlet her på Dagbladet.no.

(Dagbladet.no): Det er knyttet svært stor spenning til pressekonferansen den amerikanske romfartsorganisasjonen Nasa har varslet i kveld klokka 20 norsk tid. Mange forventer at deltakerne, som ledes av Michael Meyer, sjef for Nasas Mars-program, vil presentere bevis for liv på den røde planeten, skriver Norsk Romsenter i dag.

Tåke
Det antas at forskerteamet vil kunngjøre årsaken til at det tidligere, via romsonder og teleskop, er funnet store mengder metangass på planeten, liggende som ei tåke over overflaten.

På jorda er forekomsten av hydrokarbonet og drivhusgassen først og fremst en følge av nedbrytning av organisk materiale, som for eksempel i tarmgass fra storfe og sau og i olje. Den andre hovedkilden til gassen er geologiske prosesser som vulkansk aktivitet.

Fordi det ikke finnes kjente aktive vulkaner på Mars, er de mest optimistiske overbevist om at metanen dermed må komme fra organisk liv, fortrinnsvis mikrober, gjemt under bakken i underjordiske sjøer.

UNDERJORDISKE ISBREER: Bildene fra sonden «MARS EXPRESS» viser hvordan svære isbreer er gjemt under Mars' overflate. På det tykkeste er islaget flere hundre meter tykt og flere kilometer i diameter. Tilstedeværelsen av vann anses for å være en av grunnbetingelsene for at liv skal kunne finnes på den røde planeten. Foto: NASA/AFP/SCANPIX Vis mer

I fjor fant forskerne bak sonden «Phoenix Mars Lander» bevis for at det er vann til stede, i form av is, på planeten, og optimistene er ekstra entusiastiske fordi metanskyene er funnet i områder der det livgivende vannet skal være konsentrert.

Videre må det eksistere en ennå aktiv kilde til gassen, siden den brytes ned av sollyset i løpet av relativt kort tid. Entusiastene mener kilden må være organismer som formerer seg den dag i dag.

Stor spenning
Sivilingeniør Erik Tandberg ved Norsk Romsenter bekrefter at det i romforskningsmiljøet er knyttet stor spenning til hva Nasa i kveld skal presentere.

- Det som kan hende, er at vi har fått en indikasjon på at det må være mikroorganismer som er kilden til metangassen på Mars. Men akkurat nå er det bare spekulasjon, sier Tandberg.

At det eksisterte metan på Mars, ble bekreftet i 2004 av romsonden «Mars Express», og Tandberg sier det siden da er blitt forsket ekstensivt på å forklare hvorfor gassen er å finne i atmosfæren.

- Metangass er en gass som normalt vil forsvinne av seg selv etter rundt 300 år, om den ikke etterfylles. Da må det være en kilde - og hva denne kilden på Mars er, vet vi ikke. Det får vi kanskje vite i kveld, sier Tandberg.

For mens metangass kan være en indikasjon på liv under planetens overflate, er ikke eksistensen et bevis i seg selv.

- Vanligvis skyldes det mikroorganismer. Men det kan også være andre kjemiske prosesser eller vulkanisme, som vi vet har eksistert på Mars. Mange mener det fortsatt er varmekilder under overflaten, sier Tandberg.

SPENT: Romforsker Erik Tandberg har store forventninger til kveldens Nasa-seanse i Washington. Foto: OLE C.H. THOMASSEN Vis mer

- Spørsmålet om liv på Mars har ligget der hele tida, og det er stadig kommet nye biter til puslespillet. Så får vi se om det kommer et nytt ett i kveld, avslutter romforskeren.

- Oppsiktsvekkende uansett
Selv om det skulle vise seg at gassen skyldes vulkansk aktivitet, mener astronom Knut Jørgen Røed Ødegaard at funnet vil være svært oppsiktsvekkende, fordi det vil kunne øke sjansene betraktelig for at det eksisterer liv på Mars.

- Det er også veldig interessant og et viktig skritt for å oppdage liv. For dersom gassen skyldes vulkansk aktivitet, betyr det høy temperatur enkelte steder i jordskorpa. Og dette i kombinasjon med vann, som vi vet at finnes der, kan gi grobunn for liv, sier Ødegaard til Dagbladet.no.

Den britiske forskeren Colin Pillinger sto bak Mars-sonden «Beagle 2», som krasjet på planetens overflate første juledag 2003. Han er svært entusiastisk med tanke på metanfunnet.

- Metan er et biprodukt av biologi, og den mest sannsynlige kilden for at gassen er til stede på en planet, er levende organismer. Så hvis man finner metan i en atmosfære, kan man mistenke at det fins liv på planeten, sier forskeren til The Sun, som i dag slår saken stort opp med undertittelen «Noe der oppe promper».

- Det er ikke noe bevis, men det gjør det desto mer verdt å kikke nærmere på opphavet, sier forskeren, som sier til Telegraph.co.uk at det eneste som kan gjøre oss helt sikre, er å lete etter metankilden på Mars gjennom en ekspedisjon spesielt utstyrt for formålet.

SVINGER MED ÅRSTIDENE: Grafikken viser metankonsentrasjonen over Mars-overflaten når det er sommer på planetens nordlige halvkule. Konsentrasjonen svinger med årstidene. Grafikk: MICHAEL MUMMA/NASA Vis mer