Legende: Eric Cantona. Spissen scoret 82 mål for Manchester United. Foto: AP Photo / Max Nash
Legende: Eric Cantona. Spissen scoret 82 mål for Manchester United. Foto: AP Photo / Max NashVis mer

Den franske rebellen som endret United: - Jeg burde slått hardere

I løpet av Eric Cantonas karriere var han inspirerende, frustrerende og kreativ. Det er ikke rart at Manchester United-supporterne kaller han for «King Eric».

(FourFourTwo)

- Mitt beste øyeblikk? Jeg har hadde mange fine øyeblikk, men jeg må innrømme at det jeg foretrekker er da jeg sparket han supporteren.

Eric Daniel Pierre Cantona forteller om sin tid i Manchester. Merkelig nok vil antageligvis de supporterne som ble betatt av spissen i løpet av hans femårige opphold i klubben si seg enig.

Hans «Kung Fu-spark» inn i folkemengden - med foten i brystet på en supporter som kritiserte ham på Selhurst Park i 1995 – var et bemerkelsesverdig øyeblikk for 90-tallets United-supportere. Det splittet supportere, ikke bare i England, men verden over. Man var enten med eller mot Cantona. Beundringen ble på grensen til blasfemi for de supporterne som hadde vært betatt siden Cantona struttet ut på Old Trafford for første gang: med kragen opp, brystet puffet ut og rake holdning.

Cantona ble den ultimate «Red Devil». Sjefs-rebellen var demonkongen på Old Trafford. Da han kom tilbake fra sin utestengelse hadde fansen betalt for en plakat utenfor stadion med skriften:
- Vi glemmer aldri kvelden på Selhurst – da du slo til med scoringen fra 27 meter.

- Jeg husker det. Og jeg husker målet: det var mot Wimbledon. De spilte på Selhurst Park de og. Jeg likte det de (supporterne) hadde skrevet. Og jeg likte da jeg var på banen og supporterne støttet meg. De reiste fra Manchester til Croydon midt i uka. Jeg følte støtten og det hjalp mye. Klubben støttet meg også, så jeg ble, minnes Cantona.

Foto: AFP PHOTO / GERRY PENNY Vis mer

Straffen fra FA var streng, og Sir Alex Ferguson uttalte:
- Jeg tror ikke noen annen spiller i fotballhistorien ville fått samme straffen – med mindre de hadde drept hunden til Bert Millichip. (Millichip var styreleder for FA på den tiden).

Det legendariske sparket

Cantona holdt en tale i Marseille på Bastille-dagen, flere tusen mennesker fylte gatene for å feire. Luften luktet en blanding av saltvann og fyrverkeri-krutt. FourFourTwo hadde kjørt ned for å snakke med den tidligere stjernespissen.

Cantona er høyere, bredere og mektigere enn man skulle tro. De buskete øyenbrynene rammer inn de ugjennomtrengelige, mørke øynene. Blikket er direkte, men også oppmerksom på omgivelsene.

Nå om dagen blir mange spillere omtalt som legender, og ordene karisma og aura blir brukt både unødvendig og ofte. Men i dette tilfellet er det ikke nok. Cantona er magnetisk, en krevende personlighet som er på kanten til å være litt skremmende.

Det som ble kjent for «Kung Fu-sparket» er nesten et like stort øyeblikk for United-fansen som Kennedy-mordet er for USA. Da franskmannen ble utvist var Andy Cole raskt borte hos dommeren for å diskutere. Eric gikk, mens han brettet ned kragen. I neste øyeblikk var det kaos, og de fleste skjønte ikke hvorfor. Da ordet spredte seg blant United-fansen var de fleste sjokkerte.

Cantona angrer ikke på det han gjorde.
- Jeg slo ham ikke hardt nok, sier han litt skuffet. - Jeg burde slått hardere. Jeg så det ikke på TV, for jeg visste om det. Journalistene flokket seg rundt huset mitt, et lite hus og de blokkerte alt lys ute.

- Jeg trodde ikke jeg hadde noe ansvar som forbød meg i å gjøre noe. Nei, jeg var kun en fotballspiller og en mann. Jeg brydde meg ikke om å være overlegen eller for god for ting. Jeg ville gjøre som jeg ville, når jeg ville det. Hvis jeg ville sparke en supporter, så gjorde jeg det. Jeg var ikke noe rollemodell, eller en god lærer som ba noen oppføre seg. Jeg tror at desto mer du opplever, desto mer innser du at livet er et sirkus.

NOVEMBER 1992: 27 November 1992 signerte spissen for United og en ny æra var igang. Foto: Malcolm Croft / PA Wire. Vis mer

Sir Alex Ferguson oppsummerte interessen for franskmannen:
- Hvis det noen gang var en spiller som var skapt for Manchester United, så var det Eric Cantona. Jeg tror siden han hadde reist til så mange land. Det er en bit sigøyner i mange mennesker. Han hadde søkt hele livet, etter et sted han kunne kalle sitt hjem. Og da han kom til oss visste han: dette er mitt sted.

Eric i Manchester

Da franskmannen kom til klubben hadde ikke United vunnet ligaen på 26 år. Han var med å hjelpe klubben å vinne ligaen fire ganger i løpet av sine fem år i Manchester. De vant FAs «Community Shield» tre ganger, og han fikk flere individuelle priser - blant annet årets spiller i 1993/94.

Den hissige spissen scoret 82 mål på 185 kamper for United og tidligere lagkamerat Roy Keane omtalte franskmannen som beste til å spille en-mot-en, for han klarte alltid å avslutte angrepet.
- Jeg jobbet masse og jeg var avslappet. Da jeg var ung pleide jeg å bomme da jeg kom alene med keeper. Jeg prøvde å forstå hvordan jeg kunne score på trening, men ikke i kamper. Så forstod jeg at alt handlet om timing.

Tidligere United-spiller David May husker godt hvordan det var å komme til klubben. Noe av det første han opplevde var en bortekamp. Han anså seg selv som utenfor gruppa og var usikker på hvordan det ville bli å dele rom med noen. Da Cantona kom inn på rommet ble May satt ut.
- Jeg husker jeg tenkte: Herregud jeg trenger ikke dette, jeg deler rom med Eric.

May hadde sett opp til franskmannen lenge og det samme gjorde hele familien hans. Redd for å være i veien hadde han forlatt rommet en god stund før han vandret tilbake.

KAPTEIN: Cantona var kaptein sin siste sesong som spiller. Her løfter han trofeet etter å ha vunnet ligaen i 1997. Foto: AP Photo / Tony Spencer / FILE Vis mer

- Jeg tenkte kun på hva Eric ville: skulle jeg være høylytt eller stille, hvordan skulle jeg oppføre meg. Jeg dro tilbake på rommet og ringte hjem. Lillebroren min svarte telefonen og spurte ivrig hvem jeg delte rom med. Jeg sa at romkameraten min var Cantona og broren min ropte: « Pappa David deler rom med Eric». Eric hørte hele samtalen og jeg husker jeg kikket litt flaut bort på ham, men fikk bare et smil tilbake.

Ettersom lagkameratene så opp til Cantona var det ingen overraskelse at fansen gjorde det samme. Han vil alltid bli ansett som den mest inspirerende, frustrerende og kreative playmakeren som noen gang har ikledd seg United-drakta.

* Deler av saken ble publisert i November 2008. Resten ble publisert 2 Mars 2016.