TALENT: Manchester Citys Kelechi Iheanacho. Foto: FourFourTwo/Haymarket
TALENT: Manchester Citys Kelechi Iheanacho. Foto: FourFourTwo/HaymarketVis mer

Manchester City og Kelechi Iheanacho

Historien om Iheanacho: - Jeg måtte se på drakta hans for å se hvem han var

19-åringen imponerte da han erstattet, suspenderte Serigo Agüero i tre kamper. Han scoret vinnermålet i Manchester-derbyet og han beviste at Manchester City tok rett valg da de fornyet kontrakten hans i august.

(FourFourTwo): Selv om mange kanskje ikke har sett Kelechi Iheanacho før denne høsten er det et drøyt år siden han introduserte seg selv til Premier League med Manchester Citys vinnermål mot Crystal Palace.

Klokka gikk og Manchester Citys plettfrie sesongstart så ut til å få en ripe i lakken på Selhurst Park. De lyseblå hadde tapt mot Crystal Palace tilbake i april 2015. Det var det tapet som var hovedgrunnen til at City mistet 2014/15-tittelen til Chelsea. Manuel Pellegrini hadde ikke den beste statistikken mot Alan Pardew og et poeng mot London-klubben ville ikke vært det verste som kunne skje.

DEBUT: Spissen feirer sitt første mål i Premier League mot Crystal Palace. Foto: Reuters / Toby Melville Livepic Vis mer

Crystal Palace var sterke motstandere i 14/15-sesongen og deres aktivitet på overgangsmarkedet før 2015/16-sesongen hadde forbedret dem. De to lagene var på første og andreplass på tabellen før kampen startet – om de spilte uavgjort ville det ikke vært sjokkerende. Men så ble 18 år gamle Iheanacho byttet inn. Nigerianeren erstattet Wilfried Bony og han hadde bare vært på banen i 54 sekunder før han scoret vinnermålet i 90. minutt. Han reagerte først da Palace-keeper Alex McCarthy blokkerte et skudd fra Samir Nasri. Det var nesten som å se Ruud van Nistelrooy i sine glansdager.

Unggutten feiret vilt og smilet gikk fra øre til øre.

Uslipt diamant

- Jeg måtte se på drakta hans for å se hvem han var, sa en forvirret Pardew etter kampen. Forrige sesong fikk Iheanacho 26 kamper i ligaen og scoret åtte mål. Pellegrini visste at unggutten trengte kamperfaring for å bli bedre.

U17 VM: Kelechi Iheanacho som 17 åring tilbake i 2013. Foto: REUTERS/Ahmed Jadallah Vis mer

Reisen til Manchester City begynte på Taye Academy i hjembyen hans Owerri i staten Imo, sør-øst i Nigeria. Spissen var en viktig del av Nigerias U17-lag som havnet på andreplass etter Elfenbeinkysten i Afrikas U17-mesterskap i Marokko. Iheanacho scoret fire mål på fem kamper.

Ettersom turneringen ikke var nevnt noe særlig i media var det ingen som la merke til ham. Senere det året imponerte han igjen da Nigeria vant U17 VM i De Forente Arabiske Emirater i 2013.

Iheanacho hersket på banen, han var i flere forskjellige posisjoner gjennom turneringen og viste frem sitt talent og allsidighet. Enten det var som andrespiss eller på kanten viste han ro og presisjon i spillet sitt. Han var lagets toppscorer og hovmester. Han var turneringens beste spiller og vant gullballen. Iheanacho på andreplass over toppscorerne med sine seks scoringer, i tillegg hadde han sju målgivende pasninger – det betyr at han var involvert i 13 av Nigerias 26 mål.

Nigerianske håp

I hjemlandet var nå forventningene skyhøye. Flere håpet og neste bønnfalte daværende landslagstrener Stephen Keshi om å inkludere Iheanacho i seniorlaget. Han ble ikke kalt opp dit før i 2015, men flere av storklubbene i Europa fikk øynene opp for hans talent. Arsenal, Sporting Lisboa og Porto fulgte alle sammen med på hans fremgang, men i desember 2013 dro han til England for å diskutere en overgang til Manchester City. Under det besøket skrev han under på en forhåndskontrakt og en formell avtale skulle signeres på 18 års dagen hans 3 oktober 2014.

TILLIT: Manuel Pellegrini ga spissen flere sjanser på førstelaget forrige sesong. Foto: Reuters / Eddie Keogh Livepic      Vis mer

Starten hans i Citys ungdomsakademi ble forsinket da det var problemer med en arbeidstillatelse. Derfor dro han tilbake til Nigeria og det var snakk om å sende ham ut på lån. Som avslutning på et viktig år for unggutten ble han kåret til Afrikansk fotballs mest lovende talent det året. Problemene med arbeidstillatelse fortsatte, så han trente med førstelaget og med Patrick Vieiras utviklingslag, men han kunne ikke spille i noen kamper.

Da han endelig hadde fått ordnet alle papirene ble Iheanacho skadet – bare fem minutter inn i sin første kamp for ungdomslaget. Skaden satt han ut av spill i to måneder. Da han ble skadefri i april viste han seg frem med en gang: Han scoret Citys eneste mål i 2-1 tapet mot Chelsea i den andre kampen i FA-ungdomscupfinalen. Han scoret også to mål da Vieiras lag slo rivalene 3-1.

Ettersom alle dokumenter og skader var bak ham ble Iheanacho inkludert i Citys sommeroppkjøring de to neste årene. Unggutten imponerte Pellegrini:

- Jeg synes at det mest positive var å se Kelechi i utrolig god form, sa den tidligere City-sjefen etter at unggutten hadde scoret to og gitt to målgivende pasninger.

Høydepunktet for sommerturneen i 2015 kom da nigerianeren spilte opp Raheem Sterling med en fantastisk pasning. Sterling scoret og City vant vennskapskampen mot Roma. Pasningen var briljant og så ut som noe David Silva kunne produsert. Pellegrini nektet å sende Iheanacho på lån og lot ham heller få flere muligheter på førstelaget.

Når mulighetene byr seg

City har ofte blitt kritisert for sin pengebruk og flere har ansett klubben som et «sted talenter drar for å dø». Det er ikke helt riktig å si – klubben har investert flere millioner i fasiliteter for ungdomslagene og de er ivrige etter å produsere egne spillere.

DRØM: Kelechi Iheanacho feirer målet mot United med Nolito. Foto: Matt West/BPI/REX/Shutterstock Vis mer

De har flere spillere på vei til toppnivå – Manu Garcia og Jason Denayer som begge er på lån, og Thierry Ambrose på reservelaget – men Iheanacho er uten tvil den som har imponert mest. Selv om han er høy og tynn har han de fysiske egenskapene for å lykkes i en av verdens tøffeste ligaer. Han har god forståelse for spillet, har et øye for de rette pasningene og kan score mål. I tillegg kan han spille i flere forskjellige posisjoner.

Da Edin Dzeko forlot klubben i 2015 var det flere som lurte på om nigerianeren kom til å bli hans erstatter. Pellegrini uttalte på den tiden at unggutten var trengte rutine, men at han fortjente en sjanse:

- Han er bare 18 og begynte å jobbe med laget vårt forrige sesong, men han var uheldig og fikk en stor skade i de siste tre månedene av sesongen. Dette året startet han pre-season med laget og vil være en veldig viktig spiller i fremtiden. Han er en av grunnene til at vi ikke hentet en ny spiss da vi solgte Edin Dzeko. Han fortjener en sjanse, sa Pellegrini.

Etter at Guardiola overtok de lyseblå har han samme tankegang som Pellegrini når det gjelder Iheanacho. Da nigerianeren ble valgt ut til det langslaget som skulle til OL i Rio nektet manageren den unge spissen å dra. Han ville at spissen skulle være tilgjengelig fra starten av sesongoppkjøringen.

I august ble det kjent at Iheanacho hadde skrevet en ny kontrakt som binder ham til klubben frem til 2021. Spisstalentet klarte ikke å holde tilbake gleden da han snakket med klubbens offisielle hjemmeside.

- Jeg kan ikke uttrykke hva jeg føler. Jeg er veldig glad for å signere en ny avtale med denne klubben. Jeg er spent.

- Jeg må bare fortsette å jobbe hardt og uttrykke følelsene mine på banen, og jobbe godt og gjøre bra ting for laget. Jeg er glad og jeg setter pris på alt klubben har gjort for meg, sa 19-åringen.

Etter at Wilfried Bony ble lånt ut til Stoke har Iheanacho fått flere sjanser på førstelaget. Guardiola har stor tro på spissen, noe som viste å lønne seg da Agüero var suspendert.

I den viktige kampen mot Manchester United scoret unggutten vinnermålet mot erkerivalen. Han uttalte i etterkant at det var en drøm som kom i oppfyllelse. City har sett ut som en klar tittelkandidat denne sesongen, og det er spennende å se hvordan Iheanacho kan bidra i klubbens troféjakt.