TRIVES: Christian Benteke trives sammen med Alan Pardew og mannskapet i Crystal Palace. Foto: NTB Scanpix
TRIVES: Christian Benteke trives sammen med Alan Pardew og mannskapet i Crystal Palace. Foto: NTB ScanpixVis mer

Eksklusivt intervju med Christian Benteke

- Jeg var aldri en del av Klopps planer

FourFourTwo har møtt spissen i London for å snakke om hans år på Anfield og hans nye liv på Selhurst Park.

Hva var det siste Jürgen Klopp sa til ham? I et lite øyeblikk skjærer Christian Benteke en grimase. Han tenker over spørsmålet. Hans opphold i Liverpool ga verken det sportslige resultatet eller den lykken han hadde håpet på. I Klopps revolusjon var han bare en overflødig brikke.

- Klopp sa at jeg var en god spiller, men at jeg ikke var en del av hans planer, forteller belgieren.

- Da Klopp ankom klubben hadde han visjoner og ideer om fotball, men det inkluderte ikke meg. Det er vanskelig å være en del av noe når du blir satt på siden.

I KULDA: Benteke fikk ikke mye tillit av Klopp. Foto: Reuters / Stefan Wermuth Livepic  Vis mer

Da Benteke møtte Liverpool igjen et par uker tilbake på Selhurst Park skrøt Klopp av spissen. Ikke som en komplett spiss, men som den spilleren Liverpool fryktet mest. Benteke mottok ikke baller fra en skarp Philippe Coutinho, og han kombinerte ikke med en dødelig Roberto Firmino. Likevel terroriserte han Dejan Lovren og Joël Matip i Crystal Palace-skjorta. Dessverre var det ikke nok, gjestene overkjørte til slutt hjemmelaget og vant 4-2.

- I fjor scoret jeg vinnermålet mot Palace. Denne sesongen spilte jeg for Palace mot Liverpool. I fotball er ikke gårsdagens sannhet det samme som dagens sannhet, sier spissen til FFT i et lite «tearoom» i Wimbledon.

- Kanskje Klopp likte den Benteke som spilte i Aston Villa, men kanskje han endret mening i Liverpool. Jeg klandrer verken Klopp eller Liverpool. Jeg tok alltid ansvar, men de få gangene jeg spilte ville jeg gjøre det bedre.

Vunnet av Pardew

Benteke hadde tre halvsjanser mot gamleklubben, men klarte ikke å score. Siden han ankom London-klubben i august har han scoret tre ganger. Før EM i Frankrike denne sommeren hadde Alan Pardew huket tak i belgieren, og hatt en lang samtale på enmannshånd. Under samtalen hadde manageren fortalt at han ønsket å signere spissen, at han hadde verdifulle egenskaper og ferdigheter. Pardew anså ham til og med som en potensiell redningsmann for Palaces problemer foran mål.

OVERBEVISTE: Alan Pardew fikk Benteke til London. Foto: Jason Brown/JMP/REX/Shutterstock  Vis mer

Det traff en nerve og Benteke var overbevist: Hans neste destinasjon var Sør-London. Spilleren kontaktet agenten sin, Eris Kismet, og ba ham skaffe en avtale med Crystal Palace.

- Pardew var den første treneren med ordentlig interesse etter slutten på forrige sesong og før EM 2016. Han fortalte meg at jeg er en ung spiller som trenger spilletid og fortsatt må forbedre meg. Pardew har ambisjoner om å sikte på øverste del av tabellen. Palace har vært i Premier League i flere år, så hvorfor ikke? Forteller Benteke.

Angrepsspilleren var klubbens storsignering i sommer. Han er nå en av de viktigste spillerne på Selhurst Park og må gjøre det Connor Wickham, Emmanuel Adebayor, Fraizer Campbell, Marouane Chamakh og Patrick Bamford mislykkes med i fjor. Nemlig å bli en naturlig trussel på topp, få liv i Palaces scoringsstatistikk og samtidig sikre klubben trygghet i ligaen.

Perfekt stil

Pardews strategi i Palace er enkel: Absorbere presset og bryte ned kantene raskt, kompromissløst kantspill og mange innlegg inn i boksen. Laget er fleksibelt og kontringer er en av deres største styrker: Et system som er naturlig for Benteke. Han kan ikke peke ut noe som skaper ubalanse i sitt eget spill og Pardews strategi.

- Palace prøver å spille via kantspillerne og utnytte mine ferdigheter, sier Benteke.

- Vi legger inn mye og jeg snakker med midbanespillerne, Wilfried Zaha, Yohan Cabaye og Andros Townsend, fordi de kan gi meg målgivende pasninger.

STERK I LUFTA: Benteke passer Palaces taktikk perfekt. Foto: Paul Greenwood/BPI/REX/Shutterstock (7059460bn)  Vis mer

Spørsmålet er om spilleren selv har innsett at formasjonen er tilpasset nettopp ham.

- Forrige sesong spilte Palace med det samme systemet. Pardew jobber med høye spisser – Adebayor og Chamakh er like meg. Jeg er god i luften, men vi kan også spille langs bakken og våre raske spillere kan infiltrere boksen, svarer han.

- Jason Puncheon og Cabaye kan variere. Det handler ikke bare om å legge inn og se etter Benteke. Vi kan skyte fra utsiden av boksen. Vi har et par raske spillere. Vi er sterke i dødballsituasjoner med våre forsvarspillere. Så det er derfor jeg ikke føler at systemet er tilpasset meg – men systemet passer meg.

Landslagsendring

Benteke står ovenfor de samme problemene på landslaget. Belgia har en ny manager og en ny taktikk. I EM skuffet Belgia da de røk ut i kvartfinalen mot Wales. I deres første kamp ble de slått av Italias 3-5-2-formasjon, noe Chris Colemans mannskap klarte å gjenta i de siste rundene av mesterskapet. Benteke fikk begrenset med spilletid – han fikk bare komme inn fra benken mot Sverige og Irland.

EM: Benteke i duell med svenske Jimmy Durmaz. Foto: AP Photo/Claude Paris Vis mer

- På den tiden prøvde (Marc) Wilmots å gjøre sitt beste. Etter det resultatet kan man si at «ja han skulle gjort sånn eller sånn», men det er for sent. Belgia hadde en sjanse til å nå finalen. Både spillerne og ansatte var ansvarlige for det skuffende resultatet.

Det belgiske fotballforbundet valgte Roberto Martinez som erstatter for Wilmots, de hadde blitt overbevist av hans erfaringer fra Premier League, hans kunnskap og visjoner for landslaget. Han byttet til en 3-4-3-formasjon og (i skrivende stund) topper Belgia sin gruppe i VM-kvalifiseringen etter tre strake seiere mot Kypros, Gibraltar og Bosnia og Herzegovina.

- Jeg ble overrasket da jeg hørte om Martinez’ ansettelse, innrømmer Benteke.

- Han var kanskje ikke det første navnet man forventet, men han er en god manager med erfaring fra Premier League. Han vet alt om denne ligaen. I det første møtet med spillerne fortalte han hva han ville gjøre med Belgia, hvor han ville og hvordan han ville gjøre det. Han var ganske klar.

Å jobbe med en helt

Martinez har skyhøye ambisjoner for Belgia: Deltakelse i VM i 2018 er ansett som en formalitet, og de må minst nå kvartfinalene i Russland. Han har tatt med seg Thierry Henry som en av sine assistenter for å forbedre seg foran mål. Benteke lyser opp når Arsenal-legenden blir nevnt.

TRENING: Benteke og Henry på trening i august. Foto: AFP PHOTO / JOHN THYS Vis mer

- Henry har vært min helt, min favorittspiss, gliser 25-åringen.

-I starten var det litt rart å stå ved siden av ham på trening. Jeg var vant til å se ham på TV, men etter det første møtet begynte det å bli normalt. Han er et normalt menneske. Han gir oss tips som en spiss.

Som 25-åring hadde Henry akkurat vunnet Premier League-tittelen. Benteke er fullstendig klar over at han er i et viktig punkt i karrieren i Palace.

- Jeg har fortsatt mine beste år foran meg, insisterer han.

- Jeg må holde meg i form, score mange mål og vinne alt jeg kan vinne.