TRAGISK ULYKKE: Først var en hel verden vitne til at Massachusetts-senator Ted Kennedy (midten t.v.) mistet brødrene Robert og John F. Kennedy. Så døde Mary Jo Kopechne (t.h.) i bilen der Ted Kennedy satt bak rattet. Foto: NTB scanpix
TRAGISK ULYKKE: Først var en hel verden vitne til at Massachusetts-senator Ted Kennedy (midten t.v.) mistet brødrene Robert og John F. Kennedy. Så døde Mary Jo Kopechne (t.h.) i bilen der Ted Kennedy satt bak rattet. Foto: NTB scanpixVis mer

Chappaquiddick-skandalen:

Begge brødrene ble drept mens hele verden fulgte med. Ted Kennedys egen tragedie fant sted i ly av nattemørket

Fortsatt er det mye mystikk rundt dødsulykken Ted Kennedy stakk av fra.

(Dagbladet): Med knappe fem års mellomrom opplevde daværende senator Edward Moore «Ted» Kennedy to av de verste tapene et menneske kan oppleve:

Brødrene hans, John F. Kennedy og Robert Francis «Bobby» Kennedy, ble brutalt drept i henholdsvis et snikmord og et attentat, i 1963 og 1968.

Et drøyt år etter storebror Robert Kennedys død, var Ted Kennedy selv involvert i en tragisk hendelse med dødelig utfall:

Fredag kveld, den. 18. juli 1969, kjørte senatoren sin svarte Oldsmobile av en liten bru på den lille øya Chappaquiddick i delstaten Massachusetts. I bilen satt også 28 år gamle Mary Jo Kopechne, som hadde jobbet for den nå avdøde Robert Kennedy.

Bare én av de to slapp fra ulykken med livet i behold.

BLE HENTET OPP AV VANNET: Ted Kennedys Oldsmobile etter ulykken som krevde livet til Mary Jo Kopechne. Foto: AP/ NTB scanpix
BLE HENTET OPP AV VANNET: Ted Kennedys Oldsmobile etter ulykken som krevde livet til Mary Jo Kopechne. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer
FORLOT ÅSTEDET: Etter å ha kommet seg ut av bilen, uten å klare å redde passasjeren sin, forlot Ted Kennedy ulykkesstedet. Her blir bilen hevet dagen etter tragedien. Foto: AP/ NTB scanpix
FORLOT ÅSTEDET: Etter å ha kommet seg ut av bilen, uten å klare å redde passasjeren sin, forlot Ted Kennedy ulykkesstedet. Her blir bilen hevet dagen etter tragedien. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

Kontaktet ikke politiet

Hendelsen på Chappaquiddick ble selvsagt en stor sak i media den gangen, og de lærde strides om hvorvidt dødsulykken faktisk var årsaken til at Ted Kennedy aldri klarte å bli valgt til USAs president.

Til våren har spillefilmen «Chappaquiddick» premiere i USA, men gjennom de nesten 50 åra som har gått, er den tragiske ulykken fortsatt omsluttet av mystikk.

Spesielt Ted Kennedys oppførsel etter utforkjøringen har vært vanskelig å bli klok på.

Dagen etter ulykken ble Kopechnes livløse kropp funnet i bilen, som lå på taket i en vanndybde på et par meter, ifølge The Washington Post og Bustle. Og det var ikke Ted Kennedy selv, men personen som kom over den forulykkede bilen lørdag morgen, som først meldte fra til politiet, ifølge Vulture.

Ifølge People ventet nemlig Ted Kennedy nesten ti timer før han kontaktet politiet.

- I panikk og sjokk

Ted Kennedy og Mary Jo Kopechne hadde vært på vei fra en privat fest på en leid hytte da ulykken inntraff.

Omstendighetene var såpass pikante at senatoren måtte gå ut og benekte at han hadde vært beruset under kjøreturen, samt at det hadde foregått noe «umoralsk» mellom ham og 28-åringen.

Ifølge ABC News hadde det kun vært gifte menn, med unntak av én, på festen. Og de hadde hatt selskap av seks kvinner, inkludert Kopechne. Disse ble omtalt som «the boiler room girls», og de hadde jobbet sammen med Robert Kennedys valgkamp i forkant av presidentvalget i 1968.

I etterkant av ulykken hevdet senatoren, som på denne tida var 37 år gammel, at han dykket ut i vannet sju-åtte ganger i forsøk på å redde unge Mary Jo ut av bilen. Da han mislykkes, var imidlertid ikke det å ringe politiet hans første innskytelse.

I stedet for å stoppe ved et av de fire husene som lå nærmest ulykkesstedet og ringe politiet derfra, dro Kennedy tilbake til hytta - der festen fortsatt var i gang.

DELTOK I BEGRAVELSEN: Ted Kennedy ankommer sitt hjem i Hyannis Port, Massachusetts, den 22. juli 1969, etter å ha deltatt i begravelsen til Mary Jo Kopechne i Pennsylvania. Foto: AP/ NTB scanpix
DELTOK I BEGRAVELSEN: Ted Kennedy ankommer sitt hjem i Hyannis Port, Massachusetts, den 22. juli 1969, etter å ha deltatt i begravelsen til Mary Jo Kopechne i Pennsylvania. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

Vel framme ved hytta unnlot Kennedy igjen å kontakte politiet. I stedet fikk han med seg fetteren sin, Joe Gargan, og en kompis av fetteren, statsadvokat Paul Markham, tilbake til ulykkesstedet for å gjøre et nytt redningsforsøk, skriver Vulture.

- Jeg ble overmannet, må jeg helt ærlig si, av en sammenblanding av følelser: Sorg, frykt, tvil, utmattelse, panikk, forvirring og sjokk, sa Ted Kennedy i sin tale en uke etter ulykken, i et forsøk på å forklare hvorfor han ikke kontaktet politiet umiddelbart.

Ringte etter juridisk bistand- ikke politiet

Det finnes fortsatt ingen fullgod forklaring på hvorfor Mary Jo Kopechne og Ted Kennedy forlot festen sammen, eller hvorfor hun dro fra veska si og nøkkelen til hotellrommet sitt der.

Hvorfor hadde hun ikke med seg nøkkelen, når Ted Kennedy påsto at han kjørte henne til den lokale ferja som skulle skysse henne tilbake til hotellet?

Vulture stiller også spørsmål ved Kennedys påstand om at han var edru denne kvelden, ettersom de to endte opp på en mørklagt landevei - i motsatt retning av ferja - før bilen havnet i vannet da de skulle krysse en bru.

Etter at Kennedy, Gargan og Markham fånyttes hadde prøvd å redde 28-årige Kopechne ut av bilen, ba senatoren de to kameratene om å ikke fortelle venninnene hennes - som også var til stede på festen - om ulykken.

Deretter, ifølge Kennedys egen beretning, kastet han seg i vannet på impuls og svømte tilbake til hotellet der han bodde, etter å ha oppdaget at ferja hadde sluttet å gå for kvelden. I totida om natta var han tilbake på hotellrommet, men tilkalte ikke politiet da heller.

FORSVARTE SEG SELV: I sin tale til folket 25. juli 1969, benektet Ted Kennedy blant annet at han var beruset under bilturen og at det hadde foregått noe «umoralsk» mellom ham og Kopechne. Foto: AP/ NTB scanpix
FORSVARTE SEG SELV: I sin tale til folket 25. juli 1969, benektet Ted Kennedy blant annet at han var beruset under bilturen og at det hadde foregått noe «umoralsk» mellom ham og Kopechne. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

- Om morgenen, med et litt klarere hode, prøvde jeg å ringe en juridisk rådgiver av familien, Burke Marshall, fra en telefon på Chappaquiddick-siden av ferja. Så meldte jeg ulykken, forsinket, til politiet i Martha's Vineyard, sa senatoren i talen sin.

Ted Kennedys påtakelige somling med å kontakte politiet førte til seiglivede spekulasjoner om at senatoren var travelt opptatt med å konstruere en dekkhistorie, ifølge The Guardian.

LAV BRU: Turister studerer brua der ulykken fant sted. Noen har risset inn teksten «Ted + Mary» på brua, selv om senatoren nektet for at det var noe mellom dem. Foto: AP/ NTB scanpix
LAV BRU: Turister studerer brua der ulykken fant sted. Noen har risset inn teksten «Ted + Mary» på brua, selv om senatoren nektet for at det var noe mellom dem. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

- Kunne ha overlevd

De ni, ti timene som gikk fra Ted Kennedy kjørte bilen sin i vannet, og reddet seg selv ut mens Mary Jo Kopechne fortsatt var fanget i kjøretøyet, til han kontaktet politiet, er oppsiktsvekkende av flere grunner.

En dykker, ved navn John Farrar, brukte ikke mer enn ti minutter på å få Kopechnes livløse kropp ut av Kennedys Oldsmobile.

Vinkelen på nakken hennes indikerte dessuten at hun hadde gispet etter luft i en luftlomme i bilen, og at hun døde av kvelning framfor av drukning. Det kan bety at Kopechne faktisk var i live en god stund - og at livet hennes kunne vært berget om Kennedy hadde kontaktet politiet tidligere.

- Jeg vet at hun kveltes da hun gikk tom for oksygen. Hun druknet ikke. Hun kan ha vært i live en god stund etter at bilen kjørte av brua, sa Farrar i boka «Senatorial Privilege: The Chappaquiddick Cover-up», ifølge People.

FORLATER RETTEN: Ted Kennedy på vei ut av rettssalen i Edgartown den 25. juli 1969. Foto: AP/ NTB scanpix
FORLATER RETTEN: Ted Kennedy på vei ut av rettssalen i Edgartown den 25. juli 1969. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

Kopechne ble aldri obdusert etter ulykken, noe som har bidratt til at den egentlige dødsårsaken fortsatt er et mysterium.

Delstatsadvokaten i Massachusetts forsøkte seinere å få graven hennes åpnet slik at en obduksjon kunne gjennomføres. Både Ted Kennedys leir og foreldrene til Mary Jo motsatte seg dette, og begjæringen ble avvist etter en rettslig høring.

DREPT: President John F. Kennedy ble skutt og drept da han og kona Jacqueline Kennedy kjørte gjennom Dallas sentrum 22. november 1963. Video: CNN Vis mer

- Hjemsøker meg hver eneste dag

En uke etter den fatale bilulykken, erklærte Ted Kennedy seg skyldig i å ha forlatt et ulykkessted etter å ha forårsaket skade, men uten å gi seg til kjenne.

Senatoren fikk en betinget tom på to måneder for forholdet, fikk inndratt førerkortet i ett år, og han fortsatte i stillingen sin som senator i Massachusetts.

​Ettersom ulykken fant sted i ellevetida på kvelden, på en øde strekning på en liten øy i Massachusetts, er det kun Ted Kennedy selv - og kanskje Mary Jo Kopechne - som kjente til det virkelige hendelsesforløpet.

Ti år etter ulykken, på den tida da Ted Kennedy erklærte sitt kandidatur som Demokratenes presidentkandidat, påpekte The Washington Post at saken fortsatt var preget av rykter og ubesvarte spørsmål.

TILBAKE I VARMEN: Ted Kenendy ankommer Capitol i Washington D.C. den 31. juli 1969, for å fortsette i sin stilling som senator. Foto: AP/ NTB scanpix
TILBAKE I VARMEN: Ted Kenendy ankommer Capitol i Washington D.C. den 31. juli 1969, for å fortsette i sin stilling som senator. Foto: AP/ NTB scanpix Vis mer

ABC News har på sin side skrevet at Chappaquiddick-saken ble synonym med bedrageri og maktmisbruk. At Ted Kennedy rådførte seg med noen av sine nærmeste før han kontaktet politiet, er mye av grunnen til dette.

Talen han holdt til det amerikanske folk en knapp uke etter dødsulykken, er dessuten blitt omtalt som et strategisk trekk som reddet senatorens karriere.

Kort tid etter ulykken samlet flere av rådgiverne i John F. Kennedys tidligere administrasjon seg i Hyannis Port, der Ted Kennedy bodde. Der skrev de talen, eller unnskyldningen, som Massachusetts-senatoren deretter framførte på tv. ​

Den 25. august 2009 døde Ted Kennedy, 77 år gammel. I selvbiografien «True Compass», som ble utgitt etter hans død, skrev han følgende om den skjebnesvangre kvelden 40 år tidligere:

- Den natta på Chappaquiddick Island endte i en grusom tragedie som hjemsøker meg hver eneste dag av livet mitt. Jeg hadde opplevd plutselige og brutale tap for mange ganger allerede, men denne natta var annerledes. Denne natta var jeg ansvarlig. Det var en ulykke, men jeg var ansvarlig.