Barnet på dødscella

Var det Paven, norske skolejenter eller drapsofferets barnebarn som reddet Paula Cooper fra den elektiske stol?

 FRI ETTER 28 ÅR: Paula Cooper ble dømdt til døden i den amerikanske deltaten Indiana, bare 15 år gammel. Dommen ble siden omgjort til 60 års fengsel. Nå er hun løslatt for god oppførsel. Foto: REUTERS / NTB Scanpix
FRI ETTER 28 ÅR: Paula Cooper ble dømdt til døden i den amerikanske deltaten Indiana, bare 15 år gammel. Dommen ble siden omgjort til 60 års fengsel. Nå er hun løslatt for god oppførsel. Foto: REUTERS / NTB ScanpixVis mer
Kommentar

Dette er en av de sjeldne historiene om dødsstraff i USA som har en lykkelig slutt. Paula Cooper (43) ble denne uka løslatt fra statsfengselet Rockville i delstaten Indiana. Der har hun sittet i 28 år. Hun startet sitt fengselsopphold på dødscelle, bare 15 år gammel.

Indiana hadde en nedre aldersgrense for henrettelser på bare 10 år da Paula Cooper fikk dødsstraffen. Hun var 15 år gammel da hun ble dømt til henrettelse i den elektriske stol. På slutten av 1980-tallet satt 35 barn på dødsceller i USA. Paula var blant de yngste. Aldresgrensen for å drepe barn varierte fra delstat til delstat. Noen stater hadde ingen nedre grense, og de iherdigste dødsstrafftilhengerne mente at 7 år var passe. Det er da et menneske i teorien skal være i stand til å skille mellom rett og galt.

Paula Cooper har aldri benektet sin skyld. Sammen med tre venninner tok hun seg inn i huset til den 78-årige søndagsskolelæreren Ruth Pelke i Gary, Indiana. Venninnene hadde vært på skolen, delt en flaske av billigvinen «Irish Rose», røykt to marihuanasigaretter og var desperate etter å skaffe penger til snop og dataspill. De bestemte seg for å robbe gamle fru Pelke og bevæpnet seg med en kjøkkenkniv. I retten kom det fram at jentene holdt den gamle kvinnen fast på golvet mens Paula stakk kniven i henne om og om igjen. Hun ba Fadervår mens hun var i ferd med å dø.

Paulas tre venninner ble dømt til fengsel fra 25 til 60 år. Paula tilsto umiddelbart og ble dømt til døden etter en summarisk rettssak uten jury. Historien hennes var den klassiske; bunnløs fattigdom, en far som drakk og slo, og en mor som forsøkte å ta livet av seg selv og de to små døtrene på 12 og 9 år.

Dagbladet besøkte Paula i kvinnefengselet i Indiana i 1988. Til Dagbladets reporter ga hun uttrykk for at hun var redd for å dø. Rykteflommen blant barn og unge på dødsceller er vanligvis grusom, med historier om blod som koker og røyk som slår ut av kroppen når strømmen slås på. Det fortelles om en 14-åring som ble henrettet på 1940-tallet. Han var så liten at den svarte hetten de la over hodet hans gled av, og vitnene kunne se tårer i øynene hans da strømmen gikk gjennom den lille kroppen.

Men mange jobbet for at Paula Cooper skulle unnslippe denne skjebnen. Daværende pave Johannes Paul forsøkte å få dødsdommen omgjort. Dagbladets omfattende presentasjon av tilfellet Paula Cooper i februar 1988 medførte spontane sympatireaksjoner blant norske barn. En 11 år gammel jente fra Stavanger, Birgitta Haga Gripsrud fra Jåtten skole, startet en omfattende kampanje sammen med klassekameratene.

-Paula Cooper er bare et barn! I amerikanske fengsler sitter det barn helt ned i 15-årsalderen og venter på dødsdom. Det er forferdelig! Paula og de andre fangene er jo bare barn — som meg, sa 11-åringen, som oppfordret andre norske barn og skoleklasser til å engasjere seg.

I løpet av et par måneder mottok Birgitta tusener av brev og tegninger, som så ble lagt i store samlekonvolutter og videresendt til guvernøren i Indianas private adresse. Det kan ha spilt en rolle. Året etter, i 1989, opphevet høyesterett i Indiana dødsdommen mot Paula. Dommen ble omgjort til 60 års fengsel.

En av dem som også engasjerte seg i Paula Coopers sak var Ruth Pelkes eget barnebarn, Bill Pelke: -For meg ble det etter hvert ikke skygge av tvil om at bestemor ville følt kjærlighet til og medlidenhet med Paula Cooper og hennes familie, sa han til CNN da Paula ble løslatt.

Nå er hun fri etter 28 år,  takket være god oppførsel i fengselet. Og takket være hjelpere over hele verden som kjemper mot USAs praktisering av dødsstraff.   

Lik Dagbladet Meninger på Facebook

Meninger rett i innboksen?

Meld deg på vårt nyhetsbrev for å motta ukens viktigste saker fra Dagbladet Meninger hver fredag. Nyhetsbrevet kan inneholde annonser. Du kan når som helst melde deg av.