Da tog fra øst møtte tog fra vest på den amerikanske prærien

150 år siden jernbanen gjorde USA til ett togrike.

LINJENE SPLEISES: 10. mai 1869 ble møtet mellom skinnene fra vest og skinnene fra vest markert med en gullspiker som ble slått ned med en sølvhammer. Stedet var Promonontory Summit i Utah. Foto: Wikipedia
LINJENE SPLEISES: 10. mai 1869 ble møtet mellom skinnene fra vest og skinnene fra vest markert med en gullspiker som ble slått ned med en sølvhammer. Stedet var Promonontory Summit i Utah. Foto: WikipediaVis mer
Kommentar

TOG ER I VINDEN. Lokomotiver sleper sine vogner gjennom landskapet i minutt-for-minutt-sendinger, eksotiske dokumentarfilmer, TV-serier – og i virkeligheten. Tog minner om fortidas reiseromantikk, om en tid da livet var mindre travelt, da man kunne tøffe gjennom tilværelsen til lyden av lokomotivets liflige fløyte og skinnegangens sang. Jernbanen er et slags satsingsområde. Raskere tog tar opp kampen med fly. Nye linjer planlegges som alternativ til biltrafikk. Nedlagte spor lokker med turistruter der ekte damplokomotiver pumper i vei fra stasjon til stasjon.

I DAG ER DET 150 år siden jernbanen knyttet USA til ett rike. I seks år hadde tusenvis av jernbanearbeidere – åtti prosent av dem kinesere – jobbet på spreng med å legge skinner over den nordlige delen av det amerikanske kontinentet. De møttes i Promontory Summit i Utah. Union Pacific Railroad startet i øst, fra vest gikk Central Pacific Railroad til verket. Da ruta var ferdigstilt, strakte den seg 3077 kilometer fra Sacramento til Omaha. Under markeringen av at skinnene ble knyttet sammen, ble en spiker av gull slått ned i bakken. En sølvhammer ble brukt for anledningen.

SLIK BLIR MYTER skapt. Hele dette jernbaneeventyret ble startet av en ingeniør som het Theodore Judah. I 1861 dro han til Washington og presenterte prosjektet. Det ble godkjent på øverste hold, som den gangen var president Abraham Lincoln. Myndighetene betalte gildet og besluttet å gi tilskudd for hver mile som ble bygd ut. Dette førte til at byggingen ble mer lukrativ for Union Pacific Railroad, som sto for skinnelegging i de flateste partiene. Men Central Pacific halte innpå. Den siste dagen bygde arbeidslaget deres 16 kilometer skinnegang på 12 timer for å nå fram i tide.

SAKTERE HADDE DET gått til å begynne med for disse arbeiderne, som måtte gjennom Sierra Nevada. De måtte blant annet sprenge ut 15 tuneller gjennom de bratte fjellene. I andre partier måtte halsbrekkende broer med trestilas konstrueres. Det fins ingen pålitelig oversikt over hvor mange arbeidere som døde under arbeidet. Det sies at kineserne ikke drakk ferskt vann, men bare kokt vann til te og at de derfor ble rammet av sykdom i mindre grad. Enkelte rapporter går ut på at rundt tusen menn mistet livet i løpet av de seks åra det tok. Arbeidsdagen var på 12 timer.

BYGGINGEN AV jernbanen gjennom USA inspirerte Jule Verne til å skrive «Jorda rundt på åtti dager», der helten Phileas Fogg benytter linjen i kampen for å vinne sitt berømte veddemål. Historien har også vært brukt i mange kjente filmer, som Cecil B. DeMilles «Union Pacific» (1932), John Ford og Henry Hathaways «How The West Was Won» (1962) og Sergio Leones «Once Upon a Time in the West” (1968). Intrigene, volden og konkurransen bak byggingen danner også bakgrunn for den fem sesongers TV-serien “Hell On Wheels» (2011-1016). Store deler av jernbanenettet er fortsatt åpent for enhver som løser billett. Og stedet der skinnene ble spleiset, er selvsagt en turistattraksjon, hvor man sannsynligvis kan få kjøpt replikaer av gullspikeren, produsert blant annet av Lego.

Lik Dagbladet Meninger på Facebook

Meninger rett i innboksen?

Meld deg på vårt nyhetsbrev for å motta ukens viktigste saker fra Dagbladet Meninger hver fredag. Nyhetsbrevet kan inneholde annonser. Du kan når som helst melde deg av.