Denne musikkspilleren gir deg ekte high end-lyd på farten

Men billig er den ikke.

FOR AUDIOFILE: Astell & Kerns AK120 er en musikkspiller for den harde kjerne av musikkinteresserte lydfriker. Foto: Astell & Kern
FOR AUDIOFILE: Astell & Kerns AK120 er en musikkspiller for den harde kjerne av musikkinteresserte lydfriker. Foto: Astell & KernVis mer

En bærbar musikkspiller på størrelse med en sigarettpakke, med imponerende lydkvalitet og plass til tusenvis av sanger?

Jo da, det er unektelig noe med musikkspilleren Astell & Kern AK120 som bringer tankene til oktober 2001, og den sensasjonelle lanseringen av Apples første iPod under slagordet «1000 songs in your pocket». Ironisk nok er det et datterselskap av sør-koreanske iRiver, en av flere asiatiske produsenter av bærbare mp3-spillere som ble temmelig grundig utkonkurrert av Apple, som står bak. Deres nyskaping må kunne kalles et noe anakronistisk produkt i en tid da musikkspilleren for lengst har flyttet inn i smarttelefonen. AK120 kan nemlig ikke noe som helst annet enn å spille av musikkfiler.

Det gjør den til gjengjeld bedre enn noen annen bærbar spiller i markedet.

AK120 er pur, kompromissløs high end, med påkostede komponenter og en konstruksjon som skal sikre en musikkgjengivelse konkurrentene ikke er i nærheten av. Mens vi venter - trolig forgjeves - på Neil Youngs mystiske Pono-spiller, er dette det råeste som er å oppdrive innefor bærbar, personlig musikkgjengivelse.

Man skal likevel være meget, meget musikkinteressert og opptatt av god lyd for å ville betale 10000 kroner for en dings som nesten er på størrelse med en første generasjons iPod,  og som verken har radio, støtte for strømmetjenester eller annen nettfunksjonalitet.

Særlig nå som musikktjenesten Wimp snart tilbyr strømming av hele biblioteket i cd-kvalitet til Android- og iOS-telefoner.

Men AK120, og den nesten like gode lillebroren AK100, som koster halvparten, byr altså på en helt annen lydkvalitet enn den man finner i smarttelefoner.

Dessuten kan den flere ting en iPod eller en smarttelefon ikke kan: Den spiller av absolutt alle relevante filformater, fra mp3 via FLAC, WAV, WMA, MPR, OGG, APE, AIFF, ALAC og APE, til 64x DSD. Og den håndterer lydfiler i såkalt «masterkvalitet» de spesielt høyoppløste audiofile formatene med 24 bits ordlengde, i 44.1, 88.1, 96, 176.2 og 192 kHz samplingfrekvens, samt det stadig mer omtalte DSD-formatet.

MENINGENE er fortsatt delte, langt inn i lydfrikenes kretser, om hvorvidt filformater med høyere oppløsning enn vanlig cd betyr noe vesentlig for lytteopplevelsen. Men for de av oss som mener slike formater kan gi en mer naturtro, detaljrik og «analogt» klingende musikkgjengivelse, er muligheten til å spille dem av fra en bærbar dings noe av det mest interessante med AK120.

Det finnes riktig nok triks som har gjort det mulig å spille av høyoppløste filformater på for eksempel en iPod, men firmware-erstatninger som Rockbox kan ikke forhindre at maskinvarens begrensninger gjør at filene nedsamples til vanlig cd-kvalitet. Da forsvinner unektelig noe av poenget.

KOBLET TIL en PC eller Mac via USB kan AK120 også brukes som ekstern USB-DAC, for å forbedre avspillingen av musikk via datamaskinen, for eksempel fra strømmetjenester. Dette er det ikke støtte for i AK100. Hodetelefonutgangen er så god at den også fint kan brukes til å sende signalet inn i et godt stereoanlegg.

AK120 har 64 GB internminne, og to microSD-kortplasser på inntil 64 GB hver. Totalt kan man altså kjøpe seg opp til 192 GB lagringskapasitet. Det høres kanskje mye ut, men er ikke allverden om man har mye 24 bits-materiale, der ett album fort bruker et sted mellom en og to gigabyte minneplass.

Batterilevetiden er et sted mellom 14 og 16 timer. Digitalkonvertering besørges av to Wolfson WM8740-brikker, én for hver kanal. Det betyr mindre forvrengning, bedre kanalseparasjon og bedre signal/støyforhold enn hos lillebror AK100, der én DAC gjør jobben for begge kanaler.

Utgangstrinn og hodeltelefonutgang er også oppgradert. Den leverer 1.6V utgangsspenning, tett på 2V som er vanlig i cd-spillere, og langt mer enn de 0,3V  som er vanlig fra bærbare spillere. Dermed kan den også drive et langt større utvalg øreplugger og hodetelefoner - noen den forøvrig leveres uten.

Den er en ganske lekker sak, kledd i svart, anodsiert aluminium. Konstruksjon og finish holder høy kvalitet. Et beskyttelseshylster i brunt, italiensk skinn følger med. En kraftig volumkontroll med fin, mekanisk følelse styrer lydnivået i desibel. Tre små knapper styrer play/pause og neste/forrige spor. Den siste fysiske knappen på AK120 er på/av-knappen på toppen, som også brukes til å vekke spilleren fra dvale.

ANDRE FUNKSJONER styres fra en 2,4 tommers berøringsskjerm, som fungerer greit - særlig etter at du har skjønt at det som ser ut som et cd-symbol i virkeligheten er et tannhjul som leder inn til innstillinger-menyen.

Ak120 har en equalizer-funksjon med en rekke innstillinger, både brukerstyrte og en såkalt pro-innstilling som det ikke framgår hva gjør. Det kan nok være nyttig, for frekvensgangen fra AK120 vil oppleves ulikt på ulike hodetelfoner eller øreplugger, avhengig av disses lydmessige egenskaper og følsomhet. Men EQ-brukergrenesnittet er ikke det mest intuitive jeg har sett. Det er heller ikke mulig å lagre flere EQ-profiler, noe som er dumt om man bruker flere ulike hodetelefoner. Selv brukte jeg stort sett AK120 med EQ-kretsen frakoblet.

Windows-brukere kan benytte den medfølgende iRiver 4-programvaren til å kopiere og organisere musikkbiblioteket. Ikke den mest brukervennlige programvaren i verden, selv om den gjør jobben. Som Mac-bruker må jeg uansett nøye meg med god, gammeldags drag & drop-behandling av musikkinnhold. NB: Innholdet bør da være ferdig tagget før det overføres.

Brukervennligheten er i det hele tatt grei, men ikke på iPod-nivå.

Enkelte mangler er helt bevisste fra Astell & Kerns side, som fraværet av en mute-knapp. En slik krets i signalveien reduserer nemlig lydkvaliteten. Kompromissløst, men også litt irriterende, når man må begynne å fomle med låseknapp og berøringsskjerm.

Men her er det altså lydkvaliteten man først og fremst betaler for. Den er, for å si det enkelt, fremragende.

Jeg har testet AK120 med vanlige iPod-øreplugger, med et par Bose QuietComfort 3, med mine meget gode og dyre Ultimate Ears UE18 Pro in ear-plugger, og med Sennheisers referansemodell HD800. Best låt det med UE18 Pro. Med de relativt tungdrevne Sennheiserne ble det tydelig at AK120 hadde trengt hjelp fra en hodetelefonforsterker. Men sorry, der går grensen for hva jeg definerer som en bærbar musikkspiller.

Jeg har brukt AK120 med mp3-filer, FLAC- og ALAC i ulike oppløsninger opp til 24/192, og DSD. Med mp3 og tapsfritt komprimert FLAC har jeg sammenliknet lyden fra en iPhone og AK120, og konstatert lydmessig walk over for koreaneren. Kvaliteten er også mer enn god nok til å kunne evaluere forskjellen mellom hd-lyd og vanlig cd-lyd, en sammenlikning som altså i mine ører faller ut i favør av det høyoppløste materialet.

Men forskjellen er der på alle typer filer. Den dynamiske rekkevidden er på 115dB, langt mer enn på andre bærbare spillere. Det høres. Lyden er mer oppløst, nyanserik og uanstrengt. Alle tegn til hardhet i vokal- og instrumentgjengivelse man kan oppleve fra en telefon eller iPod, er borte. Det er presist, uten å være klinisk.

AK120 er rett og slett en musikkspiller i high end-klassen.

Med det riktige kildematerialet, og det riktige utstyret på eller i ørene, gir den deg en lydopplevelse du må regne med å betale et sekssifret beløp for å være i nærheten av med et vanlig stereoanlegg. Spørsmålet du likevel bør spille deg før du investerer ti tusen kroner, og noen tusen til i et par høykvalitets øreplugger eller hodetelefoner, er om du vil tilbringe nok tid i situasjoner der du har lyttero til virkelig å utnytte lydkvaliteten en spiller som dette kan by på.

Astell & Kern AK120 koster 10300 kroner. AK100 koster 4990 kroner. Importør: Audio Norge

UTEN PLUGGER: AK120 leveres med etui i italiensk skinn. Øreplugger eller hodetelefoner må man handle ved siden av, og de bør helst holde god kvalitet for å vise hva som bor i spilleren. Foto: Jan Omdahl
UTEN PLUGGER: AK120 leveres med etui i italiensk skinn. Øreplugger eller hodetelefoner må man handle ved siden av, og de bør helst holde god kvalitet for å vise hva som bor i spilleren. Foto: Jan Omdahl Vis mer