Det farlige N-ordet

Rapperen Nas har bestemt seg for å kalle sitt nye album «Nigger». Nok en gang raser debatten om amerikanernes mest kontroversielle ord.

Grammyutdelingen,  februar 2008: Det er hektisk på den røde løperen. Beyoncé Knowles, Nelly Furtado og Rihanna feier forbi i dyre kjoler, da kjappe gisp brer seg gjennom publikumsmassen. Rapstjernen Nas og kona Kelis er ankommet. På jakkeryggene deres står det «Nigger» i store bokstaver, navnet på Nas’ neste album. En kvinnelig, hvit CNN-reporter nærmer seg Nas for et intervju:

- Jeg ser dere tar et standpunkt her med navnet på ditt neste album. Hva slags tilbakemeldinger har dere fått her på den røde løperen for, øh, øh, dette….

Gjennom hele intervjuet gjør hun alt hun kan for å unngå ordet som stirrer opp mot henne fra jakka til Nas. Nok en gang er debatten om engelskspråkets mest kontroversielle ord i gang.

Nigger har gjennomsyret amerikansk kulturhistorie og sosiale relasjoner i tre hundre år. Det har ført til slåsskamper, oppsigelser og drap. I 2001 var det den direkte årsaken til at 4219 amerikanere måtte møte i rettssalen - selv om ordet i utgangspunktet bare betyr svart. Utviklet fra det latinske ordet niger, opparbeidet det seg en nedsettende betydning over tid. På 1830-tallet dukket det opp i skriftlig form og etter hvert ble ordet selve symbolet på den institusjonaliserte rasismen i USA. Nigger var et våpen man brukte for å holde en befolkningsgruppe i sjakk.

Artikkelen fortsetter under annonsen

I et intervju med Minnesota Public Radio fra 2004 forklarer Robin Lakoff, professor i sosiolingvistikk ved Berkeley-universitetet, hvordan ordet opparbeidet seg makt. Hun mener det er den overlagte feiluttalelsen av «negro» som er den opprinnelige årsaken til at det ordet oppfattes negativt:

- Det gjør noe med deg når noen kontinuerlig sier navnet ditt feil med vilje. Da er det som om de egentlig sier: «Jeg bryr meg ikke om hva du heter, du betyr ingenting for meg». Det handler om den makten en person har til å ikke respektere den andre, sier Lakoff.

Ordet fører med seg tanker om slaveri, lynsjing og segregering, men også om vennskapelige klaps på skuldra, rapmusikk og Hollywood-filmer. Nigger hadde ikke vært så kontroversielt om det ikke hadde hatt mange betydninger, og i boka «Nigger - The Strange Career of a Troublesome Word» skriver forfatter og jusprofessor Randall Kennedy om hvordan nigger har utviklet seg siden han vokste opp i sørstatene på femtitallet.

- Jeg lærte tidlig at ordet har mange forskjellige betydninger på måten det ble brukt hjemme hos oss. Bestemor, Big Mama, pepret språket med henvisninger til niggers, som var måten hun omtalte «dårlige» afroamerikanere på. I hennes øyne var brorparten av den svarte amerikanske befolkningen niggers, skriver Kennedy. Big Mama var selv svart, men ifølge Kennedy hadde hun internalisert rasismen hun var vokst opp i. På mange måter hadde dermed ordet utfylt sin intenderte mening, å frata afroamerikanerne selvrespekten.

KOMMER SNART: Rapperen Nas og kona, r&b-stjerna Kelis, under Grammy-utdelingen i februar. «Nigger» er navnet på Nas\' nye album hvis utgivelse, til tross for stadige utsettelser, skal være rett rundt hjørnet. Foto: STELLA PICTURES
KOMMER SNART: Rapperen Nas og kona, r&b-stjerna Kelis, under Grammy-utdelingen i februar. «Nigger» er navnet på Nas\' nye album hvis utgivelse, til tross for stadige utsettelser, skal være rett rundt hjørnet. Foto: STELLA PICTURES Vis mer

Da Nas  i oktober 2007 annonserte at han hadde bestemt seg for å kalle det neste albumet for «Nigger», hadde selvfølgelig mannen bak nittitallsklassikeren «Illmatic» en klar idé om hvorfor:

- Jeg vil gjøre ordet ubetydelig. Du har sett hvordan hvite gutter ikke bryr seg hvis du kaller dem cracker, det er fordi ordet ikke svir på samme måte som nigger. Jeg vil ta bort makten i ordet. All respekt til borgerrettighetsforkjemperne, men gutta i gata vet ikke hvem Medgar Evers er. Det vet derimot veldig godt hvem Nas er, sa han i et intervju med MTV.

Selv om Nas fikk sterk kritikk av Jesse Jackson, som mente at tittelvalget var smakløst, er han ikke den første som vil forandre ordets innhold. I «Nigger» skriver Randall Kennedy om hvordan nigger opp mot syttitallet opparbeidet seg en positiv klang - selvfølgelig avhengig av hvem som uttalte det. Noen brukte det ironisk, for å formidle beundring: «James Brown is a sho nuff nigger», andre brukte det positivt i omtalen av dem som hadde tatt opp kampen mot diskriminering og rasisme.

På seksti- og syttitallet ble uttrykket «Never give up your right to act as a nigger» populært blant unge afroamerikanere. Den vennskapelige formen av nigger hadde begynt å forandre seg til nigga, samtidig som ordets betydning også var i utvikling i hvite miljøer. Hvis en hvit mann sa nigger, ble han stigmatisert som dum, ignorant, uutdannet.

Den første som virkelig gikk inn for å filleriste betydningen av nigger var likevel hvit, den jødiske komikeren Lenny Bruce. Hans idé var at ordet var mektig fordi det var tabu. Hvis man dermed brukte det ofte nok ville det tappes for mening. I 1963 oppfordret han President John F. Kennedy til å begynne å bruke nigger: «Hvis Kennedy kom på tv og sa: «I kveld skal jeg introdusere alle niggerne i regjeringen» og deretter begynte å rope «niggerniggernigggerniggerniggernigger» til hver eneste nigger han så, til nigger ikke lenger betydde noe som helst, da ville du aldri høre en fire år gammel nigger gråte på veien hjem fra skolen».

Lenny Bruce døde i 1965, men ideen om ufarliggjøring gjennom massebruk ble plukket opp av Richard Pryor noen år seinere. Pryor hadde vært standupkomiker i flere år, men aldri funnet formen da han en dag så lyset.

- Hver gang jeg gikk på scenen var det som jazz. Jeg var på jakt etter den perfekte tonen. Men en dag gikk jeg på og sa «Hei, jeg er Richard Pryor. Jeg er en nigger». Jeg ville fjerne brodden av ordet. Nigger. Nigger. Nigger. Det var sannheten og å det å si det fikk meg til å føle meg fri, mente han.

Gjennom showene  viste Richard Pryor fram det han så på som det ekte Amerika, det råtne og rasistiske, men også det åpne og menneskelige. Pryors niggere var afroamerikanere som var seg selv, uten å inngå kompromisser med verken hvite eller andre svarte.

Det farlige N-ordet

Og selv om han, etter en tur til Afrika, angret og bestemte seg for å aldri bruke ordet igjen, hadde han lagt grunnlaget for en ny generasjon.

I 1988 slapp Los Angeles-gruppa N. W. A (Niggaz with attitude) albumet «Straight Outta Compton» og banet vei for gangstarap og populariseringen av ordet nigga. For N. W. A-medlem Ice Cube handlet det om å vise fram den afroamerikanske virkeligheten. Uansett hvor grimete den var.

Nigga var blitt et symbol på opprør. Det handlet om å være ekte. Tupac Shakur videreførte omdefinisjonen av ordet da han hevdet at nigga var et positivt ord som sto for «Never Ignorant Getting Goals Accomplished».

Tjue år etter  gangstarap er det likevel ingen tvil om at den meningen som tillegges ordet nigger er avhengig av hvem som ytrer det. Den hvite rapperen Eminem slenger villig vekk rundt seg nedsettende uttrykk om kvinnelige og homofile, men ville ikke tatt i nigger med en ildtang. Flere har stilt spørsmålet om hva som kommer til å skje når en hvit Nas-fans skal kjøpe «Nigger» av en svart platebutikkansatt. Nas har uansett oppnådd det han ville, å skape debatt. Eller, som aktivist og komiker Dick Gregory sier i «The N Word»

- Hvem har sagt at svarte mennesker i Amerika ikke kan ha ytringsfrihet, det er ingen som noen gang har sagt at man ikke kan si motherfucker eller Herregud? Nå er alle, inkludert de svarte, ekstremt opptatt av ordet. Jeg bare elsker det!