Dyrisk dokumentar

Den sanne historien om en sjiraffs reise fra det mørkeste Afrika til hjertet av Paris i 1827. Med svart regnfrakk.

I 1827 kunne målløse franske bønder møte en ung sudansk hunnsjiraff ikledd svart regnfrakk spaserende på vei fra Marseille til Paris. Sjiraffen Zarafa hadde bl.a. følge med to antiloper, en fransk vitenskapsmann og sin egen private «negertjener».

Hun var en gave fra Egypts visekonge Muhammad Ali til den franske kong Karl 10. - dette i håp om at kongen da ville se lettere på «barbaren» Alis invasjon av Grekenland. Sjiraffen var tam, menneskevennlig og med sine lange øyevipper kom den til å bli Paris lille yndling til sin død i 1845. Både Flaubert, Stendhal og Balzac beskriver henne og - dette var tross alt Paris - Zarafa kom selvsagt også til å starte en motebølge «à la Girafe», med bl.a. hårfrisyrer så høye at kvinnene måtte sitte på gulvet.

Allin har gjort en imponerende research i boka om Zarafa, som også brukes som innfallsvinkel til å gi oss et blikk inn i Afrikas og Europas historie, geografien, de politiske intrigene og tidsånden i tida etter Napoleon (som invaderte Egypt og «skapte» egyptologien).

Ikke minst fortelles biografien til en rekke av dem som var involvert i Zarafas reise, bl.a. kjeltringen Drovetti, som tjente seg styrtrik på å selge egyptiske skatter til europeiske museer, og ikke minst vitenskapsmannen Saint-Hilaire, grunnleggeren av menasjeriet i Paris og hovedansvarlig for Zarafas vandring. Hans notater om Zarafa er skrevet like ømt som om hun var hans datter.

Vettskremte sjømenn

Nå er ikke sjiraffens historie enestående - eksotiske dyr ble på denne tida stadig skipet til Europa fra de fjerneste steder som gaver eller bestikkelser. Vettskremte sjømenn hadde følge av enorme kattedyr i gebrekkelige bur og flodhester med privatbasseng i lasterommet. (På reisen oppover Nilen sto også Zarafa i lasterommet, men da med den lange halsen og hodet stikkende opp fra et spesialskåret hull.) Alle disse dyrene var selvsagt helt ukjente for europeerne og svært kjærkomne i en tid da opplysning og vitenskap, ikke minst studiet av naturen og dets kreaturer, sto i høysetet.

Umulig språk

Språket her er mildt sagt noe klumsete og i passasjer er setningsbygningen så innfløkt at det grenser til det uleselige. Nå er det mulig oversetteren bare har valgt å være tro mot originalen - personlig synes jeg nok han kunne ha hjulpet oss lesere litt mer. Samtidig er det noe ved det umulige språket som kler denne boka - så proppfull av hendelser, skikkelser og fantastiske fortellinger - fantastiske nettopp fordi det ikke er forfatterfantasi, men virkelige hendelser.

<B>SJIRAFF PÅ TUR:</B> Sjiraffen Zarafa var yndlingen til vitenskapsmannen Saint-Hilaire. Han pleiet henne som sin egen datter. Både Flaubert, Stendhal og Balzac skriver om henne.