GODT GJORT: Monica Ali klarer å favne hele det flerkulturelle England på et lite hotellkjøkken i London.  
Foto: Keith Hammet

Foto: Keith Hammett
GODT GJORT: Monica Ali klarer å favne hele det flerkulturelle England på et lite hotellkjøkken i London. Foto: Keith Hammet Foto: Keith HammettVis mer

En moderne krønike fra et sydende London

En kokk rører i livets gryter.

||| BOK: Mens jeg sitter og skriver om den britiske forfatteren Monica Alis nyeste roman, «På kjøkkenet», hører jeg nyhetene på radioen. Hovedoppslaget er at myndighetene gjør altfor lite for å stoppe den moderne menneskehandelen. Slaveliknende billig arbeidskraft er en av konsekvensene.

Nettopp dette er tema i «På kjøkkenet». Det sier noe om hvor aktuell denne boka er.

Snobberi og rasisme
Gabriel Lightfoot, kalt Gabe, er kjøkkensjef på det engang fasjonable Imperial Hotel i London. En dag blir den ukrainske vaskehjelpen Yuri funnet død i hotellets kjeller. Gabe kommer tilfeldigvis over en blodig og livredd ukrainsk ungjente i den samme kjelleren. Han tar henne med hjem. Det skal bli begynnelsen på et helvete for den engang så ambisiøse kokken Gabe.     

Monica Ali er født i Bangladesh og vokste opp i England. For den bestselgende debutromanen «Brick Lane» (Aschehoug 2004), ble hun nominert til Bookerprisen. Hun treffer også blink med denne fem hundre siders fortellingen som i det ytre er et portrett av en moderne britisk mann.

Opp og fram
42 år gamle Gabe vokste opp i et lite industrisamfunn, og vil opp og fram som kokk. Han er kjæreste med den vakre nattklubbsangerinnen Charlie, som han ikke riktig tør satse på. Her er tilbakeblikk til Gabes barndom: En hardt arbeidende far som var stolt av å være industriarbeider, på en fabrikk som nå er nedlagt. En ulykkelig syk mor som lå i sengen og røkte sigaretter og drømte seg bort.

Og en snobbete bestemor som aldri syntes faren var fin nok — og som nå raser over at pakistanerne kjøper opp alle husene i den lille byen og at pakistanske kvinner tar på all frukten når de handler.  

Hele spektret
Ali viser en imponerende kulturell og psykologisk innsikt i de mange personene hun skaper i denne boka. Hotellkjøkkenet rommer hele spekteret av det flerkulturelle England: En tidligere sovjetlege, en barnesoldat fra Afrika, en hardt arbeidende inder som skal hjem for å overta farens hotellimperium.

Og endelig den opportunistiske oppkomlingen som rått utnytter fortvilte østeuropeere som kommer til England med håp om et bedre liv.

En slaveliknende menneskehandel blir uoffisielt godtatt langt opp i statsapparatet, fordi den billige arbeidskraften må til for å holde næringslivet i gang og forbruket oppe.

Det er få som egentlig er gode eller onde i denne romanen. De fleste er bare ofre. Mest av alt Gabe, som så gjerne vil hjelpe den uflidde og tause tenåringen.

Drømmen
Hun har i likhet med mange andre østeuropeiske jenter kommet til Vesten med drømmen om et bedre liv.  Men de ender som livredde slaver for halliker.

Det betente forholdet Gabe har til henne er nervepirrende godt skildret — hvordan han bestemmer seg for å hjelpe den mishandlede og apatiske tenåringen som er blitt så grovt utnyttet. Men —som Gabe mot sin vilje selv ikke klarer å la være å utnytte. En rik, velskrevet og opprørende roman som på gode gammeldagse romaners vis muligens ender godt. I hvert fall for Gabe.

God story, gode portretter, godt skrevet. Og skremmende aktuell.

Anmeldelsen sto på trykk i Dagbladet 8. mars 2010.

En moderne krønike fra et sydende London