Et kristent exodus

Kristendommen oppsto i Midtøsten, men det er snart ikke flere kristne igjen i dette området. Under Bjørnsonfestivalen i Molde i går ropte den kjente britiske forfatteren WilliamDalrymple (36) et alvorlig varsku.

MOLDE (Dagbladet): - De kristne som nå forlater Midtøsten, representerer mange av de eldste liturgier og tradisjoner som forklarer røttene til den vestlige, kristne kultur. Uten de kristne vil mange hellige steder bare bli stående igjen som museumsgjenstander, som utelukkende blir bevart for å trekke til seg nysgjerrige turister.

HAN ER IKKE særlig optimistisk, den kjente britiske forfatteren og journalisten William Dalrymple. Han er ekspert på de kristnes situasjon i Midtøsten, og i fjor kom boka hans, «I skyggen av Bysants», på norsk. I boka følger han i fotsporene til den greske munken Johannes Moscho, som for over 1400 år siden reiste fra Hellas til Egypt, via blant annet Tyrkia, Syria og Libanon. Moscho, som skrev en av verdens første reiseskildringer, opplevde det Dalrymple gjør i dag, at kristendommen forfaller i Midtøsten.

Et femtitall mennesker er kommet for å høre på Dalrymple og den kjente irske teologen Michael Prior på Zarathustra kafé og galleri i Molde denne tirsdags formiddagen. Seminaret har tittelen «En stille katastrofe» og dreier seg om avfolkningen av kristne i den del av Midtøsten som i gamle dager ble kalt Levanten. Her er kjente forfattere, vestlandskristne med ukuelig tro på Israel, kristne som har oppdaget at det finnes palestinere, og vanlige Midtøsten-interesserte. På de bakerste benkene sitter to filippinske nonner fra Stella Maris-klosteret i Molde og et par reportere fra Se og Hør. På første benk befinner forfatteren Ari Behn seg. Han har nylig skrevet en artikkelserie fra Israel og de palestinske selvstyreområdene for Aftenposten.

- I SLUTTEN AV det forrige århundre var 25 prosent av Levantens innbyggere kristne. I dag er tallet under ti prosent, slår Dalrymple fast. Han står foran et Europa- og Midtøsten-kart slik vi husker fra skoledagene for over 40 år siden og viser gode, gammeldagse lysbilder fra sine reiser i området.

Han gir eksempler som er egnet til å belyse den vanskelige situasjonen.

  • På slutten av 1800-tallet bodde det 200000 syrisk-ortodokse kristne i det østlige Tyrkia. I 1920 var tallet sunket til 70000. I dag er det trolig ikke flere enn 700 igjen, stort sett bare gamle. De syrisk-ortodokse er blitt skviset i konflikten mellom tyrkiske myndigheter og kurderne. Den største utvandringen de siste åra har gått til Australia og Sverige.
  • I begynnelsen av 1920-åra var ti prosent av befolkningen i det som i dag er Israel, Vestbredden og Gaza, kristne. I dag utgjør de kristne bare et par prosent av befolkningen. 55000 kristne palestinere flyktet fra Israel i 1948, 19000 rømte fra Vestbredden under seksdagerskrigen i 1967.

- Du finner flere kristne palestinere fra Jerusalem i Sydney enn du finner i Jerusalem. I dag kan du plassere de gjenværende kristne i Jerusalem i ni jumbojetfly, sier Dalrymple.

GJENNOM TIDENE har de kristne flyktet fra Midtøsten på grunn av politisk og religiøs forfølgelse. Det er ikke så mye tilfellet i dag. De fleste drar, ifølge Dalrymple, av økonomiske årsaker, bortsett fra i Egypt, der landets over fem millioner koptere blir forfulgt av muslimske fundamentalister. Om lag halvparten av Libanons én million kristne forlot landet i forbindelse med borgerkrigen. Få er kommet tilbake.

I boka si skildrer Dalrymple sitt møte med den koptiske munken Theofanes i Deir Al-Muharraq-klosteret i det nordlige Egypt. En rekke koptere er tatt av dage av muslimske fundamentalister, og den britiske forfatteren spør Theofanes hvorfor han og de andre munkene blir i klosteret.

- VI KAN IKKE DRA. Dette er et hellig sted. Husk at Den hellige familie bodde her da de flyktet fra kong Herodes, sier den koptiske munken.

Kristne palestinere i Betlehem er ikke så opptatt av å klynge seg til de hellige stedene. 400 palestinske familier har forlatt Betlehem siden det palestinske opprøret begynte. De kristne der er ofte forretningsfolk. Etter at opprøret startet, har turistindustrien så godt som opphørt å eksistere.

Dalrymple er ferdig med sitt nesten halvannen time lange foredrag, og Ari Behn forlater Zarathustra. Det gjør også reporterne i Se og Hør. Men resten blir for å høre paneldebatten.

William Dalrymple gir israelerne mye av skylda for at palestinere forlater Midtøsten. Det er den lokale soknepresten Otto Høvik, med 11 års fartstid i Israel, dypt uenig i. Han mener at de kristne blir tvunget vekk av palestinske muslimer. Dermed er den gamle gode norske Midtøsten-debatten i gang, uten at partene beveger seg en tomme. Lederen for Stortingets utenrikskomité, Einar Steensnæs fra Kristelig Folkeparti, stiller seg sånn midt på treet i debatten. Hva statssekretær Raymond Johansen i UD mener, får vi ikke vite, for han har på kort varsel meldt avbud til seminaret.

Einar Steensnæs innrømmer at flertallet av de kristne i Norge fremdeles er langt mer opptatt av jødene i Israel enn av sine kristne palestinske trosbrødre.

- Det har helt klart å gjøre med jødene som Guds eget folk og opprettelsen av Israel. Egentlig er det en merkverdighet, sier Steensnæs, som gjennom den norske fredsprosessen i Midtøsten nok har fått et mer balansert syn på saken. Han er fremdeles en Israel-venn, men ser klart viktigheten av at både menneskerettigheter og religionsfrihet gjelder for alle innbyggerne i området.

- Om 20 år er det trolig ikke en eneste syrisk-ortodoks kristen igjen i det østlige Tyrkia, advarer William Dalrymple.