Festivaler på vippen

Denne helga samt mandag går musikerne Bendik Hofseth og Øystein Birkelands splitter nye jazz- og kammermusikkfestival, Essens 1998, av stabelen i Gamle Fredrikstad. Essens 1998 er en liten festival, og ikke avhengig av massiv publikumsoppslutning for å unngå økonomiske kalamiteter. Med sterke kunstnernavn på programmet burde dermed alt ligge til rette for et i alle henseender harmonisk møte mellom kulturlivets siamesiske tvillinger, børsen og katedralen, i idylliske Gamlebyen.

  • Men den tettpakkete musikkfestivalsommeren som Essens 1998 innleder, kan ikke vise til fullt så skyfrie langtidsvarsler. Fra vår nære omverden - Danmark, Sverige, England - meldes det om publikumssvikt for de store rockfestivalene, og selv om nyss avholdte Norwegian Wood ble et hyggelig eksempel på det motsatte, vet ingen om Festival-Norges immunforsvar kan trosse ethvert virus. I løpet av få uker skal folkemusikk, kammermusikk, jazz, blues og rock gjennom noen av sine største festivaler, og for flere av dem er budsjettene slik at selv beskjeden publikumssvikt vil føre til sørgelige regnskapstall. Når vi vet at entusiasme og dugnadsånd er norske festivalarrangørers viktigste drivkraft, sier det seg selv at gjeld som belønning for måneders slit og strev vil være dårlig oppmuntring til fornyet innsats.
  • Ved siden av billettinntekter er offentlig støtte og sponsorpenger de økonomiske bærebjelkene i Festival-Norge. Ingen av dem synes å ligge fjellstøtt for tida, noe som skaper en viss frustrasjon hos arrangører som ønsker seg stabile rammebetingelser. Frustrasjonen er forståelig, for hvis publikum virkelig skulle vise seg å svikte festivalene, samtidig som den offentlige festivalstøtten stagnerer og tilstanden i norsk økonomi fører til færre tilgjengelige sponsorkroner i framtida, kan enkelte festivaler fort få svi mer enn de tåler.
  • Ingen vil påstå at vi går inn i en festivalenes skjebnesommer. Men festivalene er ikke tilbakevendende naturfenomener, tvert imot noe som lages av folk for folk, som en feiring av en felles interesse eller pasjon. Å arrangere festival er en krevende øvelse, og det er ingen grunn til å ta et rikholdig og mangeartet festivaltilbud for gitt i framtida.