Fortellingen om Johnnys tre ansikter

Gåtefull historie om en mann slik omgivelsene så ham.

BOK: Tash Aws debutroman «Silkefabrikken Harmonien» er som forfatteren selv, sammensatt som et kulturelt lappeteppe.

Den er historien om en mann i tre versjoner, tilsynelatende innbyrdes motstridende.Tash Aw er kineser, født i Taipei, oppvokst i Malaysia, bosatt i London. At «Silkefabrikken Harmoni» handler om kolonialisme, kommunisme, jungelliv, tropiske stormer, operaen «Don Juan» og rosa gin føles helt naturlig i denne veven av en roman. Den virker både usammenhengende med brister i den indre logikken, samtidig som den ganske snakkesalig snevrer seg inn mot en konklusjon.

Superhelt

I alle fall låner den litterære virkemidler herfra og derfra uten blygsel. Her er skipbrudne i voldsomme stormkast som klippet ut av en Joseph Conrad-roman; her er figurer fra hardkokte spionromaner; her er hemmelig kjærlighet på dameroman-nivå og her er reinspikka orientalisme. Man ser ingen umiddelbare spor etter annet enn tradisjonell vestlig litteratur hos Tash Aw.

Historien om «den skjendige Johnny Lim», som kanskje skal vise seg ikke å være så skjendig likevel, fortelles av tre personer.

Deres forskjellige synsvinkler gir kraftige nyanser i helhetsbildet av mannen.Sønnens versjon er romanens første del. Han er født i 1942, bare timer før hans mor, Snow Soong, dør. I voksen alder, etter farens begravelse, rekonstruerer han sin versjon av historien om Johnny Lim. Den framstår omtrent så realistisk som en norrøn heltesaga. Johnny er en morder og en tyv, men han er uovervinnelig som en superhelt. Fra å være utfattig slavearbeider og kommunist, slår han seg opp som silkehandler og gifter seg med en rikmannsdatter hvis familie er øverst i det lokale hierarkiet. Han lurer sine kommunistvenner i et bakhold, allierer seg med japanerne som invaderer Malaysia og lever høyt på smugling.

Bryllupsreise

Neste versjon er i form av et dagbok etter Johnnys avdøde kone, Snow. Hun forteller om parets bryllupsreise til den mystiske øygruppa De sju jomfruer. Til bryllupsreise å være er turen overbefolket. Her er en mystisk japansk professor, Mamoru Kunichika, som tilsynelatende nærer varme følelser for Snow. Her er en britisk opera- og hageelsker, Peter Wormwood, som tilsynelatende nærer like varme følelser for Johnny. Og her er en britisk mineingeniør som dør under mystiske omstendigheter. Snow er i dagboka mest opptatt av at hun aldri våger å fortelle Johnny at hun vil forlate ham.

Brikkene faller ikke på plass før i tredje versjon, der operaelskeren sitter på gamlehjem i Singapore og erindrer sine forbindelser med det kinesiske ekteparet.

Hans bilde av Johnny Lim er mer nyanserikt; han skildrer en venn som også er et offer.Det hele er lett fortalt, men også lett fordøyd. Eksotisk nok og underholdende lesning, men ingen stor litterær opplevelse. Johnny Lim forblir en gåte uten at man bryr seg så mye om det.