AMY TAN: Den kinesisk-amerikanske forfatteren er ute med ny roman, den første på åtte år, denne gang fra det dekadente og førrevolusjonære Shanghai. Foto: Bjørn Langsem/Dagbladet
AMY TAN: Den kinesisk-amerikanske forfatteren er ute med ny roman, den første på åtte år, denne gang fra det dekadente og førrevolusjonære Shanghai. Foto: Bjørn Langsem/DagbladetVis mer

Fra Shanghais bordeller

Var Amy Tans bestemor prostituert?

Kommentar

Den suksessrike kinesisk-amerikanske forfatteren Amy Tan har ertet på seg hele sin familie bare ved å våge å stille spørsmålet: Var hun en kurtisane - et pent uttrykk for lukseshore - i Shanghai i Qing-dynastiets siste dager?

Amy Tan er dama som for alvor har gjort immigrantlitteraturen til allmenn lesning i USA. Fra debuten med «Lykke og glede» i 1989, og via påfølgende bestselgere som «Kjøkkengudens kone», «Hundre hemmelige sanser», «Beindoktorens datter», har hun skildret tilværelsen i krysningspunktet mellom det kinesiske immigrantmiljøet på den amerikanske vestkysten og forfedrenes tradisjonelle liv i Kina.

Gamle fotografier fra Kina var, ifølge Amy Tans hjemmeside, utgangspunktet for hennes nye bok, «The Valley of Amazement», den første på åtte år. «Ti skjønnheter fra Shanghai» var tittelen på et av bildene som viste kurtisaner som hadde vunnet en skjønnhetskonkurranse i 1910. De var blitt nominert av sine mannlige kunder. De usedvanlig velkledde kvinnene, i trange kjoler, jakker med høy pelskrage og broderte hårbånd, var fotografert i et vestlig fotoatelier, der ingen vanlige kinesiske kvinner kunne ferdes.

Sjokket kom da Amy Tan oppdaget helt tilsvarende bilder av sin egen bestemor i familiens fotoalbum. Kunne dette bety at bestemoren - som hadde begått selvmord etter et kort og ulykkelig liv som enke, voldtektsoffer og konkubine - hadde en fortid som gledespike i et av Shanghais mange forlystelseshus? I familieannalene var slike sammenhenger utenkelig, men i en bestselgerforfatters hode er dette selvsagt en pirrende kilde til romanstoff.

«The Valley of Amazement» - snart på norsk under tittelen «Forundringens dal» - handler om tre generasjoner kvinner i Kina og USA.

Den første av dem er amerikansk og driver et luksusbordell i Shanghai, et sted hvor manerene er pene, klærne eksklusive og kundene utlendinger eller velbeslåtte kinesere. Under kaoset og masseflukten når dynastiet faller, blir datteren kidnappet og akterutseilt i Kina. Hun blir tvunget til et litt mindre luksuriøst liv som kurtisane, men hun perfeksjonerer seg i de eldgamle elskovskunstene. En viss likhet med Arthur Goldens bestselgerroman «Memoirs of a Geisha» er til stede.

Som man vil forstå framstilles livet som kurtisane i det gamle Kina gjerne som noe i nærheten av geisha-tilværelsen i Japan; det er angivelig noe man oppdras til fra meget ung alder. Romantiseringsfella er snublende nær, men Amy Tan ville ikke vært Amy Tan om hun ikke hadde krydret idyllen med sedvanlig mor/datter-konflikt og øst/vest-problematikk.