Freaks til forlystelse

I over hundre år ble mennesker med spesielt utseende stilt ut mot betaling. Ifølge forfatter Herman Berthelsen er tradisjonen langt fra død. I dag lever den videre i TV-programmer som «Big Brother».

Berthelsen har skrevet boka «Skjeggete damer og siamesiske tvillinger - fra tivoli til Big Brother». Fra omtrent 1840 og fram til 2. verdenskrig var det en alminnelig folkeforlystelse å oppsøke utstillinger med kjemper og småfolk, siamesiske tvillinger, afrikanere, damer med skjegg og menn med krokodillehud. I dag spiller personer som Kristopher Schau, Ramsy, Anne Mona samme rolle.

- Begrepet freaks ble brukt om alt fra mentalt tilbakestående mennesker, folk med funksjonshemninger eller sykdommer som ga dem et spesielt utseende, artister som var svært sterke eller tatoverte, eller mennesker fra fjerne strøk med annerledes utseende, forteller Berthelsen.

Han er utdannet sosionom, men har i mange år jobbet som redaktør av tidsskriftet «Kulturnytt». Siden 70-tallet har han bygd opp en rikholdig samling bøker, bilder og annet materiale om sirkus, gjøglere og andre forlystelser i «Det glade arkiv».

Big business

Omreisende ensembler med såkalte freaks dukket også opp i Norge. I Oslo/Kristiania fantes det flere steder som hadde mennesker på utstilling.

- Ett av dem var Diorama på Karl Johans gate. Der kunne det på slutten av 1800-tallet den ene uka være utstilling av mennesker, og den neste malerier av Edvard Munch, forteller Berthelsen.

- Dette var big business. Talentspeidere reiste verden rundt på jakt etter mennesker som kunne stilles ut. Barn ble enten kjøpt eller leid ut av foreldrene, mens voksne ble ansatt. Selv om noen endte opp hos agenter som behandlet dem dårlig og beholdt pengene selv, var det også flere som tjente gode penger, sier Berthelsen.

Nysgjerrig

På Rikshospitalet ligger fremdeles levningene av Julia Pastrana. Hun ble kalt «Apekvinnen fra Mexico» og ble vist fram på tivoli som «verdens styggeste». Hun ble født med hår over hele kroppen og abnorme lepper.

I 1914 ble 80 kongolesere fraktet til Norge hvor de ble satt til å leve sitt dagligliv i en innhegning på Frogner.

- Folk sto utenfor nettinggjerdet og så på. Det er nærliggende å trekke parallellen til «Big Brother» og tilsvarende programmer. De føyer seg rett inn i den gamle freaks-tradisjonen. Og ser vi på blader som Se og Hør skjønner vi at freaks-fenomenet fremdeles er høyst levende. Der dukker det stadig opp historier om mennesker som ser annerledes og spesielle ut. Det er menneskets grunnleggende nysgjerrighet som gjør at vi finner dette spennende. Og det er ikke entydig negativt; nysgjerrigheten er grunnlaget for all vår kreativitet, sier Berthelsen.

Phineas Taylor Barnum var Amerikas sirkuskonge, og ble også kalt reklamens far. Han var den første som drev med organiserte freaks-show i stor skala. I 1850 disponerte han en sal med plass til 3000 publikummere. Den mest kjente personen i Barnums stab var Tom Thumb (Tommeliten). Som ettåring sluttet han å vokse, og fem år gammel ble han i Barnums regi presentert som «den 11 år gamle General Tom Thumb fra London».

Ikke akseptert

- Vi må ikke glemme hvilken tid dette foregikk i, mange av disse menneskene hadde få gode alternativer, de var ikke akseptert av samfunnet.Mange av dem oppsøkte selv sirkus eller agenter for å få jobbe. Men det var mye juks. Store mennesker ble for eksempel utstyrt med høye hatter og omgitt av møbler i små størrelser for å framstå som kjemper, sier Berthelsen.

- De som deltar i realityshowene er ikke freaks i vår betydning av ordet, selv om de liker å vise seg fram. Likevel er formen ikke noe annet enn et moderne kikkershow.

KONGO PÅ FROGNER: Kongolandsbyen var den store sensasjonen på jubileumsutstillingen på Frogner i 1914.
KJEMPE: Islendingen Johann K. Pétursson besøkte også Norge, og dukker også opp P Lars Saabye Christensens roman «Halvbroren».
BIG BROTHER: I to omganger har TVNorge servert fjorten unge mennesker innelåst i en bunker på Fornebu.
TRAKK PUBLIKUM: Bildet fra 1933 viser en del av staben i Ringling Brothers, Barnum & Baileys Circus. Sirkuset eksisterer fremdeles, men i dag uten feite damer, lilleputter og menn med tre bein.