- Gikk nesten konkurs mens jeg skrev «Orientalisten».

Verdens villeste forfatterliv! Det kan man trygt kalle den skjebnen forfatteren Tom Reiss ruller opp i sin enestående og fargerike biografi «Orientalisten».

Grunnet tekniske problemer på onsdag, kommer svarene til Tom Reiss to dager senere enn planlagt.

LILLEHAMMER (Dagbladet): I 1998 reiste Tom Reiss til Baku, hovedstaden i Aserbajdsjan. Han ville lage reportasjer om denne merkverdige og krigsherjete byen, som ble sagt å være den østligste by i verden bygd som en europeisk metropol.

Baku er dessuten senter i et av klodens rikeste oljefelter — kjent fra James Bond-filmen «The World Is Not Enough» (1999).
På flukt
Mens han var i Baku, kom Reiss på sporet av landets nasjonaldikter Lev Nussimbaum (1905-1942) – den legendariske forfatteren av kjærlighetsromanen «Ali og Nino». Han endte opp med å følge Nussimbaums spor over halve kloden, med stigende forundring over et dikterliv som får skjebner som Ernest Hemingway og Jack London til å virke stillestående.

– Han var sønn av en rik, jødisk oljemillionær og en russisk revolusjonær dame. Etter den russiske revolusjonen, flyktet han med en kamelkaravane til Iran. Derfra gikk veien videre til Istanbul og mellomkrigstidas urolige Europa. Overalt etterlot han seg spor, forteller Tom Reiss.

– Nussimbaum slo seg opp som forfatter under navn som Essad Bey og Kurban Said. I Aserbajdsjan har man trodd han var muslim, men jeg har avslørt at han var jødisk. Det vil de ikke høre om sin store nasjonalhelt. Aserbajdsjan er det eneste landet som har forbudt boka.

Reiss forteller om Baku og Aserbajdsjan med en voldsom glød. Landet var en av Sovjetunionens viktigste oljeleverandører, og Baku var en heksegryte, opphetet av grådighet, en magnet for suspekte individer, et slags Casablanca i øst. Det vesle landet har all slags terreng og klima; fra fjell og skog til ørken og myr. Her holder stammer til ute i villmarka, folk med de forunderligste særpreg – for eksempel fins en stamme der alle har rødt hår og blå øyne.

I sju år fulgte Reiss i sporene til Nussimbaum før han utga «Orientalisten».


Satte spor
– Han skrev ikke bare kjærlighetsromanen. Han skrev også bøker med titler som «Blod og olje i Orienten», dessuten en biografi om Josef Stalin. Han ble en bestselger på tysk. Han virvlet omkring gjennom det turbulente Europa, hele tida som en spektakulær og fantasirik figur. Da han døde bare 38 år gammel, bodde han i Italia. Han hadde fascistsympatier og skrev på en biografi om Mussolini.

Overalt hvor Reiss kom, i Berlin, Wien, Paris og Istanbul, fant Reiss spor etter Nussimbaum.

– Det var akkurat som om folk ventet på meg, forteller han. – Over hele Europa satt mennesker med papirer og bilder de hadde gjemt på, som om de hadde ant at noen en gang kom til å spørre etter dem. Det var et slikt inntrykk denne mannen gjorde på folk. Totalt uforglemmelig.

Still spørsmål til journalist og forfatter Tom Reiss, som svarer på dem fra New York. Husk at du må skrive på engelsk!

FULGTE I EN EVENTYRERS FOTSPOR: Den energiske amerikanske forfatteren Tom Reiss har skrevet historien om Lev Nussimbaum, den aserbajdsjanske jøden som slo seg opp som muslimsk prinseforfatter og skrev på Mussolinis biografi. Foto: LARS EIVIND BONES
FULGTE I EN EVENTYRERS FOTSPOR: Den energiske amerikanske forfatteren Tom Reiss har skrevet historien om Lev Nussimbaum, den aserbajdsjanske jøden som slo seg opp som muslimsk prinseforfatter og skrev på Mussolinis biografi. Foto: LARS EIVIND BONES Vis mer
LØY SÅ HAN TRODDE DET SELV: Lev Nussimbaum slo seg opp som forfatter under navn som Essad Bey og Kurban Said. Her et fotografi fra coveret av Tom Reiss\' bok.