- Jeg elsker det Aksel gjør

Wes Bentley (34) ble heroinavhengig etter «American Beauty». Nå er han tilbake i norske «Pionér», og hyller medspiller Aksel Hennie.

Tilbake for fullt: Skuespilleren Wes Bentley taklet ikke berømmelsen etter American Beauty, og havnet på kjøret i flere år. Nå spiller han mot Aksel Hennie i den norske storfilmen Pioner. Filmen er en av Norges Oscar-kandidater, og har norgespremiere i dag. Vi møtte Bentley hjemme i Los Angeles.
Photo by Knut Egil Wang / MOMENT
Tilbake for fullt: Skuespilleren Wes Bentley taklet ikke berømmelsen etter American Beauty, og havnet på kjøret i flere år. Nå spiller han mot Aksel Hennie i den norske storfilmen Pioner. Filmen er en av Norges Oscar-kandidater, og har norgespremiere i dag. Vi møtte Bentley hjemme i Los Angeles. Photo by Knut Egil Wang / MOMENTVis mer

Skandinaviske filmer har en mørkere type historiefortelling. Ikke negativt, men realistisk mørk. Det passer stilen min, sier Wes Bentley.

I 1999 ble han verdensberømt over natta for rollen som nabogutten Ricky Fitts i Oscar-belønte «American Beauty». Filmen rangeres som en av de beste i Hollywoods historie.

Filmkritikerne kalte Bentley en av de mest talentfulle i sin generasjon, men for skuespilleren selv utløste suksessen en åtteårig spiral med narkotikamisbruk.

I dag er han en fotballspillende, helsebevisst småbarnsfar som har stablet karrieren på beina igjen med roller i fjorårets «The Hunger Games» og den kommende «Lovelace». Han spiller også i regissør Erik Skjoldbjærgs premiereklare «Pionér», om de norske nordsjødykkerne.

Thrilleren var åpningsfilm under årets filmfestival i Haugesund, og har Aksel Hennie i hovedrollen.

Wes Bentley er dykkeren Mike, en arrogant og risikovillig alfahann som viser seg å være en annen enn den førsteinntrykket skulle tilsi.

PÅ STAMKAFEEN hjemme i Thousand Oaks, nord i Los Angeles, ankommer Bentley til avtalt tid. Håndtrykket er fast, blikket granskende før alvoret i øynene viker for smil. Kontrasten mellom den lyse huden og det mørke håret gjør ham til en slags en mannlig utgave av Snøhvit. Men det mest fascinerende er kontrasten mellom tilbakeholdenhet og et intenst fokusert nærvær.

- Wes Bentley har en sårbarhet i seg, men jeg vet ikke hva det er.

Som skuespiller har han en mystikk som ligger i uttrykket. Wes holder alltid noe tilbake, det er noe vi ikke får tak i. Hvor bevisst han er på det, om det er noe han spiller eller bare har, vet jeg ikke. Men det gjør ham spennende, sier regissør Erik Skjoldbjærg over telefon morgenen før intervjuet..

Da Skjoldbjærg regisserte Hollywood-filmen «Prozac Nation» i 2001, ønsket han Bentley på rollelista. Men han fikk beskjed om at det var umulig siden alle ville ha stjerneskuddet etter «American Beauty».

Tilstedeværende: Kollega Aksel Hennie beskriver Wes Bentley som seriøs, sjenerøs -og morsom.
Tilstedeværende: Kollega Aksel Hennie beskriver Wes Bentley som seriøs, sjenerøs -og morsom. Vis mer

- Det fortalte han meg aldri! Og så endte det med at jeg måtte be Erik om arbeid, ler Bentley, som har samme amerikanske agent som Aksel Hennie.

Norge før og etter oljen. Wes Bentley før og etter «American Beauty». Suksessen skjedde så fort, var så stor.

- Jeg var forberedt på å måtte bygge meg langsomt opp, ikke på berømmelse over natta. Folk følte at de kjente meg. Jeg ante ikke hvordan jeg skulle takle det. Jeg kjente ikke dem, og ville ikke at de skulle kjenne meg. Så jeg sprang. Både bokstavelig og ved å ta narkotika. Jeg sa nei til alle jobber, og gjemte meg.

14 år seinere vet Bentley at han aldri likte alkoholen som han drakk stadig mer av for å døyve smaken. Eller rusen som ga ham paranoia.

- Rus ble et redskap for å døyve smerte. Etter å ha mistet både folk og ting i livet, og vært gjennom en tøff personlig kamp, finner jeg det lettere nå enn før å bruke det i spillet mitt. Det er det vi skuespillere gjør. Transformerer smerten.

Ble pappa: Wes Bentley er gift småbarnsfar, og lever et ganske annet liv enn for noen år siden.
Foto: Knut Egil Wang / MOMENT
Ble pappa: Wes Bentley er gift småbarnsfar, og lever et ganske annet liv enn for noen år siden. Foto: Knut Egil Wang / MOMENT Vis mer

DA WES BENTLEY sto på scenen trollbandt han alle. Det er før «American Beauty». Han står på scenen på skoler rundt om i Arkansas fordi familien flytter mye. Han er nest yngst av fire brødre født over seks år, foreldrene er prester i metodistkirken og Wes Bentley spiller skuespill og skriver poesi.

- Jeg hadde ikke mange barndomsvenner. På de nye skolene ventet tøffe gutter, cowboyer som slåss for ingenting, spesielt om de synes du er rar og annerledes eller tror du er kommet for å ta jentene deres. Noe jeg ikke gjorde, men ...

Wes Bentley smiler litt av minnene og fastslår:

- Jeg var en underholder. Folk liker underholdere.

- Du kunne sikkert stukket av med jentene deres også?

På settet: Wes Bentley og Aksel Hennie skryter av hverandre i Erik Skjoldbjærgs (t.h.) film. Foto: Bjørn Langsem/Dagbladet
På settet: Wes Bentley og Aksel Hennie skryter av hverandre i Erik Skjoldbjærgs (t.h.) film. Foto: Bjørn Langsem/Dagbladet Vis mer

Bentley ler så det glitrer i de blågrå øynene og protesterer raskt.

- Nei, nei, jeg sier ikke det, men jenter liker underholdere. De trekkes mot dem. Alle gjør det. Gutter også, men det ville de ikke innrømme, så de ble sinte i stedet. Jeg så dem le seg i hjel da de så meg på scenen - og så ville de banke meg opp etterpå.

Men dette er vanlige tenåringsgreier, mener Bentley.

Den virkelige smerten hans, den han kan bruke i arbeidet sitt, kommer ikke fra barndommen, men fra da berømmelsen tok av. Fra ei tid folk så Wes Bentley bare som karakteren han spilte i «American Beauty». Den virkelige smerten hos Bentley skyldes dette, men den skyldes også om noe annet.

- Noen er født slik. Jeg ble født med et ... Jeg vet ikke.

- Høyt melankolinivå?

- Ja!!! utbryter Bentley.

- Det er sant!

- Og en sans for poesi. Noe som betyr høyt melankolinivå. Jeg elsket så mye at det gjorde meg trist.

STABELEN MED POESIBØKER finnes ikke lenger. Wes Bentley brente dem.

American Beauty: Wes Bentley ble berømt etter rollen som den creepy unggutten Ricky Fitts.
American Beauty: Wes Bentley ble berømt etter rollen som den creepy unggutten Ricky Fitts. Vis mer

Han forteller en historie om den gangen han og Heath Ledger spilte i «The Four Feathers» (2002). På et hotellrom i London diskuterte de hvorfor Bentley skrev med penn, mens Heath Ledger brukte datamaskinen. Noe Bentley mente var juks siden poesi skulle skrives, leses og kastes på peisen.

- Jeg sa at du kan ikke skrive dikt med en datamaskin! Du må kunne kaste dem. Så Heath tok datamaskinen og kastet den over balkongkanten i London. Du skulle sett ansiktet hans da det gikk opp for ham hva han hadde gjort! Jeg syntes det var nydelig, men han var lei for det etterpå, sier Bentley.

Varmen stråler fra ham når han omtaler Ledger.

De to skulle gå samme vei, føle suget etter stoffer som førte inn i mørke. For Bentleys del startet det med hasj og ecstasy, fortsatte med kokain og heroin. Og alkohol.

Åtte år ruset han seg. Han tok roller for å ha penger til heroin, og gjemte seg mellom oppdragene. I dag har han vært nykter i fire og et halv år.

The Hunger Games: Regissør Gary Ross utvidet rollen som seremonimester Seneca Crane for Wes Bentley.
The Hunger Games: Regissør Gary Ross utvidet rollen som seremonimester Seneca Crane for Wes Bentley. Vis mer

Tilfeldigheter. Hell. Han så seg selv kjøre hurtigtog mot døden, og visste at Heath Ledger slet med det samme. Ledger døde av en overdose reseptbelagte medisiner i 2008 før han fikk Oscar post morten.

- Dødsfallet knuste meg. Vi hadde ikke snakket sammen det siste året før han døde. Jeg visste at han prøvde å komme seg ut av det han var inne i for familiens skyld, og jeg visste at han hadde et barn og hvilken tilstand jeg selv var i. Heath tok kontakt med meg fordi han ville hjelpe både seg selv og meg, mens jeg svarte med indignasjon.

Wes Bentley gjorde slik han alltid gjorde - holdt seg unna.

- Jeg ville ikke påvirke ham med mine greier. Men før det var vi tette. Vi var ekstremt nære. Vi var som brødre. Jeg kan ikke komme på noen andre jeg har vært nærmere i livet - utenom kanskje min kone. Vi hadde et bånd.

- Dere har noe likt i øynene. Dere må ha hatt det samme på innsida?

Kamerater: Bentley var en nær venn av avdøde Heath ledger, og delte hans hang til rus. Her fra filmen Four Feathers.
Kamerater: Bentley var en nær venn av avdøde Heath ledger, og delte hans hang til rus. Her fra filmen Four Feathers. Vis mer

- Vi delte mye artistisk og personlig. Vi gjorde ting forskjellig, men vi inspirerte hverandre. Jeg lærte masse av ham, han lærte mye av meg.

- Hva lærte du av ham?

- Jeg var lenge redd kameraet. Jeg ville ikke tenke på det, på linsa, teknikken. Heath visste alt om kameraet. Av ham lærte jeg hvordan det fungerte, og skjønte at det er viktig å vite det for å få en følelse for hele filmen.

DØDSFALLET VEKKET noe i ham, men det tok halvannet år etter Heath Ledgers død før Wes Bentley ble edru.

- Jeg gikk ikke på minnestunden hans her, det vil jeg angre på resten av livet, men jeg ville ikke vanære ham og familien ved å møte opp i den tilstanden jeg var i. Det fikk meg til å ville bli edru, men det tok meg halvannet år, sier Wes Bentley.

Pioner: Aksel Hennie og Wes Bentley spiller begge nordsjødykkere i filmen om det norske oljeeventyret.
Pioner: Aksel Hennie og Wes Bentley spiller begge nordsjødykkere i filmen om det norske oljeeventyret. Vis mer

Han var en filmstjerne uten venner, uten penger. Misbruket ødela det første ekteskapet. Han kjørte rundt i L.A. med hjemløse og narkomane. Ble arrestert med narkotika i lomma etter å ha betalt en drosjesjåfør en falsk 100 dollar seddel.

Året Ledger døde møtte Wes Bentley sin nåværende kone. Roland Joffe ga ham en rolle i «There Be Dragons».

Bentley klarte å holde seg rusfri under innspillingen, men sprakk etterpå.

Da forsto Wes Bentley at han var i ferd med ta livet av seg.

- Jeg hadde møtt denne fantastiske kvinnen. Kona mi er den første personen jeg fortalte sannheten til: - Jeg er en alkoholiker, en misbruker, et kaos. Hun ble sjokkert, men reagerte helt nydelig. Hun sa: «Ok, la oss skaffe deg hjelp. Jeg elsker deg».

DET SISTE HALVANNET året har Wes Bentley jobbet hardt. Betalt ned de 2,3 millionene han skyldte staten fra den tida pengene gikk til heroin. Sønnen Charles på to og et halvt har fått ham ut i sola.

- Å få barn har endret meg. Det er virkelig kjærlighet.

Det blir ditt alt, fastslår Wes Bentley.

- Du kan ikke feile barn. Verken fysisk eller emosjonelt. Du må kjempe hele dagen for å ta vare på dem. Du gjør det fordi du elsker dem så høyt. Det får fram en bevissthet om verden, andre mennesker, samfunnet, kulturer. Det er bra for en skuespiller.

- Hva gjør deg sårbar?

- Å være sårbar er være modig nok til å føle. Elske, bry seg om andre, være ok med å være sint en stund eller trist. Å være sårbar er å være trygg nok til å vise at du har følelser. Da jeg brukte narkotika, ble jeg det motsatte av sårbar. Jeg ble kald.

Dette intervjuet står på trykk i Dagbladets nye filmseksjon Premiere.