Kongen av poker

Pokerfeberen herjer kloden. Poker på nett har gjort spillet til en allemannshobby. Kostbart for noen - lukrativt for andre, for eksempel storspilleren og forfatteren DAN HARRINGTON .

Mørke kjellere, bakrom eller dystre loft. En nedsenket taklampe over et grønt bord. Svettende menn med oppbrettede skjortearmer og hatten tilbakeskjøvet på hodet, med spillkort i hånda og drinker foran seg med for lengst smeltede isbiter. De er tause, bare enkelte ord som «høyner», «hiver meg», «syner» eller «jekk» bryter den røyktunge stillheten. Poker. Midt på bordet ligger krøllete sedler og mynter i en haug. Om det er natt eller dag, spiller ingen rolle. Her spilles poker til noen er ribbet for alt mens andre har økt sin formue. Slik er det tradisjonelle bildet av poker. Men det gjelder ikke lenger. I dag foregår poker på TV, der kjendiser spiller mot hverandre foran åpent kamera. Kommentatorer forklarer deg hva som skjer og hvorfor. Eller du spiller på dataskjermen din, etter å ha gått inn på et av mange nettspillsteder, oppgitt VISA-kortnummeret ditt og fått plass rundt et datategnet spillebord som dukker opp på skjermen. Rundt bordet sitter andre spillere med egne, fiktive navn. Enkelte har du kanskje sett før, andre er helt nye. Du får utdelt kort. Dermed er spillet i gang. Det kribler i nervesystemet. Skal du være med, så heng på.

-  Du kan kanskje huske at det var spennende å spille om en femtilapp da du var ung og spilte med gutta for vennskaps skyld. Men tenk deg samme situasjon i en turnering, i full offentlighet, med flomlys og kameraer. Du har høyden femten, tjue sekunder på å bestemme deg. I potten ligger ikke femti kroner, men kanskje femti tusen. Da kan du begynne å snakke om nerver, sier Dan Harrington, amerikansk storspiller, tidligere verdensmester og forfatter av boka «Hold\'em med Harrington» - et verk i to bind som har ligget i over et år på amerikanske bestselgerlister.

POKER ER I DAG mer utbredt enn noensinne. Over hele kloden spiller folk kort for penger. Noen har flaks, andre har uflaks. Slik har det alltid vært, og sånn kommer det til å bli. Du husker poker? Hver spiller kombinerer fem kort. Verdiene av disse kortene spenner fra ett kort på topp, for eksempel et ess. Derfra øker verdien med ett par, to par, tre like, hus, flush, street, street flush - en verdiskala ikke ulik den du finner i yatzy. Enestående enkelt, og enormt komplisert.

Men kan man lære å bli en bedre spiller? Og dermed trosse skjebne og uhell? Ja, mener Dan Harrington. I disse dager gir det nystartede Monstro Forlag ut første bind av hans pokerverk ut på norsk. Det neste kommer i august. Hva er det som gjør poker så populært?

-  TV og internett, uten tvil, sier Harrington som er i Norge i anledning bokutgivelsen.-  Begge deler har gitt muligheter som ikke har eksistert tidligere både til å vise fram spill og til å delta. Derfor er også varianten som kalles «Texas Hold\'em» blitt den mest populære. Det er den som skaper mest spenning i disse mediene. Den gamle fem korts-varianten du kanskje husker fra du var ung, der man fikk fem skjulte kort, byttet inn og så bød på resultatet, har altfor mange skjulte kort. Fem korts såkalt studpoker er mer åpen, med ett skjult og fire åpne kort. Men det blir ikke spennende nok.

-  Hva er hemmeligheten med «Texas Hold\'em»?-  Der spiller man med to kort på hånda og fem åpne. Men de fem åpne kortene er felles for alle spillerne. Man kan altså bruke tre av disse i kombinasjon med de to håndkortene og sette sammen de fem kortene som gir best uttelling. Det skaper enestående muligheter til å skape spenning på TV-skjermen. Derfor er dette spillet den store vinneren blant de mange pokervariantene, også kalt pokerspillets Cadillac.

DAN HARRINGTON er en liketil og alminnelig fyr som prater med stor entusiasme om sin store lidenskap. Selv jobber han i et finansieringsselskap sammen med tre andre. Alle er pokerspillere.

-  Poker gjør oss bedre i jobben vår, sier han. -  Poker lærer deg å vurdere mennesker. Vi har å gjøre med folk som skal låne penger, ofte store summer. Når vi snakker med dem, forsøker vi å finne ut hva slags kunder de er. Vi kan se når de juger og har noe å skjule og når de snakker sant. Takket være pokererfaringen forstår vi bedre hva risiko og trygghet er. Vi blir bedre til å skille mellom en god eller en dårlig avtale. Dette har med trening i å observere å gjøre. Det er ikke tilfeldig at mine pokerbøker er blitt blant de mest leste på Wall Street.

-  Fordi folk lærer å gjøre bedre business?-  Blant annet. Men det er også et annet element som kommer inn i bildet. Finansfolk er begynt å spille poker for å vise hvor flinke de er i jobben. I dag er poker til dels et offentlig spill. Folk spiller på steder der de synes, på TV eller i turneringer. En forretningsmann som får rykte på seg for å være en god pokerspiller, blir også regnet for å være god i jobben, et menneske man trygt kan overlate pengene sine. Dessuten er jo dette folk som liker å ta sjanser. Poker er sjansespillet framfor noe. Det likner på virkeligheten i næringslivet.

INGEN VET HELT hvor poker kommer fra. Enkelte mener det oppsto i Frankrike for litt over 200 år siden under navnet poque og at det spredte seg via New Orleans til USA. Andre mener varianter av poker er enda mye eldre og at det oppsto i Persia i det 16. århundret. I USA ble det populært fra 1820 og framover. Særlig spilte man på passasjerdamperne som gikk opp og ned Mississippi. Poker hadde en storhetstid under gullrushet i California. Den mest kjente pokerspilleren fra den tida er Wild Bill Hickok, som dagens TV-seere er blitt kjent med i TV-serien «Deadwood». Der vises også hvordan Hickok ble skutt ned og drept ved pokerbordet. Kortene han satt med, er seinere blitt kjent som «død manns hånd», to par i ess og åttere. Gambling er med åra blitt en del av amerikansk gangstermytologi, med kjente spillesteder som Las Vegas og Atlantic City - skapt og styrt av lyssky organisasjoner. I dag vokser nettspillsteder opp som paddehatter og man skal være godt orientert for å manøvrere seg fram i jungelen av spillesteder.

DAN HARRINGTON var en dyktig sjakkspiller tidlig på 1970-tallet. Men han skjønte at han aldri kom til å bli best. Han gikk over til backgammon, som også innebærer taktisk dyktighet, men kombinert med flaks. Til slutt begynte han med poker, som er bestemt av sytti prosent flaks, resten dyktighet, som han selv uttrykker det. Dermed ble han verdensmester, i 1995.

-  Jeg allierte meg med Bill Robertie, som har skrevet flere bøker om backgammon og er en mester i sitt fag. Sammen fant vi ut hva slags pokerbok folk har behov for. Lærebøker finnes det nok av. Folk vil ha en bok som forklarer spillet og som kan vise forskjellige spillestiler - slik sjakkbøker har gjort det i alle år. Hva betyr det å spille konservativt? Hva betyr det å være aggressiv? Eller super-aggressiv? Hva betyr det å forsvare seg? Vi har satt opp 11 punkter du må vurdere før du satser på de kortene du har fått utdelt. Slike analyser hadde ingen gjort før. Skal du vinne i poker, må du være taktisk. Du må kunne skifte spillestil kanskje flere ganger i løpet av spillet for at motstanderen ikke skal kunne gjennomskue deg.

-  Hva slags spiller er du selv?-  Jeg er en konservativ spiller. Jeg spiller bare når jeg tror jeg kan vinne. Mange unge spillere er superaggressive. De bløffer, syner, tar sjanser, er på tuppa hele tida. Men det krevet enormt med krefter og energi. Jeg er 60 år gammel. Jeg synes det er behagelig å ta det litt med ro, sier han. Han understreker at han kanskje er en av tusen spillere som kan tjene mye penger på poker. De aller fleste taper. Dessuten, skal man være en profesjonell turneringsspiller i dagens verden, må man minst kunne bruke en halv million dollar i året på å spille.

-  Man bør ikke spille hvis man ikke har råd til å tape. Jeg behøver egentlig ikke spille, men jeg gjør det likevel. Det er moro. Jeg får et kick av det. Jeg tror til og med jeg ville fortsette å spille selv om jeg visste at jeg ville tape.

-  Men det gjør du ikke. -  Nei, jeg vinner fortsatt.

-  Er det noe du har til gode å oppleve ved pokerbordet?-  Jeg skulle gjerne fått sjansen til å bruke en replikk fra filmen «The Cincinnati Kid» med Steve McQueen og Evard G. Robinson: «Kid, you\'re good. But as long as I\'m around, I\'m the man». Du er dyktig, gutt. Men så lenge jeg spiller, er det jeg som er sjefen. Akkurat den har jeg fortsatt til gode.

BESTSELGER: Dan Harrington alias Action Dan har skrevet en av de mest solgte blant pokerbøkene som velter over markedet i disse dager. Men han minner gjerne om at det er de færreste pokerspillere som vinner penger.