SVERTEKAMPANJE: Det koker nok en gang rundt Mark Zuckerberg og Facebook, denne gangen etter at en artikkel i The New York Times hevder at nettsamfunnet ved hjelp av et PR-byrå har arbeidet systematisk i skjul for å sverte og motarbeide kritikerne sine. Foto: AP / NTB scanpix
SVERTEKAMPANJE: Det koker nok en gang rundt Mark Zuckerberg og Facebook, denne gangen etter at en artikkel i The New York Times hevder at nettsamfunnet ved hjelp av et PR-byrå har arbeidet systematisk i skjul for å sverte og motarbeide kritikerne sine. Foto: AP / NTB scanpixVis mer

­

Ny Facebook-skandale: - Kjørte svertekampanje mot kritikere og rivaler

- Katastrofalt for Facebook, sier PR-ekspert Ketil Raknes.

De siste par åra har vært turbulente for Facebook, som er blitt utsatt for kritikk fra flere kanter. Nå står nettsamfunnet midt i nok en skandale, etter at det blitt kjent at de skal ha gjort en rekke kraftige forsøk på å sverte sine kritikere.

The New York Times skriver i en omfattende artikkel om hvordan Facebook har jobbet seg gjennom krisetida, med blant annet svertekampanjer og lobbyvirksomhet.

«Aggressiv kampanje»

Mark Zuckerberg, Facebooks gründer og leder, har det siste året flere ganger beklaget offentlig etter at Cambridge Analytica-skandalen var et faktum. Personinformasjonen til millioner av brukere ble stjålet. Informasjonen skal ha blitt brukt til å forutsi og påvirke de amerikanske velgernes valg, og resultatene ble solgt til Trumps valgkampstab.

Men samtidig som Mark Zuckerberg forsøkte å rydde opp i Facebooks omdømme, skal nettsamfunnet altså ha drevet det NY Times kaller for en «aggressiv lobbykampanje» i det skjulte, rettet mot sine kritikere.

Kampanjen skal ha vært ledet av Facebooks sjefsoperatør Sheryl Sandberg, med mål om å rette misnøye mot rivaliserende selskaper, samt å forhindre eventuelle forskrifter som kunne ha en skadelig effekt for nettsamfunnet.

- Facebook har etter 2016-valget befunnet seg i en kontinuerlig omdømmekrise i USA, som dypest sett handler om bekymring knyttet til om Facebook forstår sitt samfunnsansvar, og ikke minst rollen de har fått i amerikansk og globalt demokrati, sier Ketil Raknes til Dagbladet.

Raknes er doktorgradsstipendiat i PR ved Høyskolen Kristiania, Minerva-skribent og tidligere statssekretær for SV. Han mener mye tyder på at nettsamfunnet i liten grad har forstått hvor store omfattende utfordringer de står overfor.

- Facebook har en enorm makt gjennom det nettverket som de har. Denne saken føyer seg rett inn i rekka av saker som får oss til å stille spørsmål om Facebook sitt samfunnsansvar, sier han.

- Delte negativt innhold

I den omfattende artikkelen til The New York Times kommer det fram at Facebook gjennom det innleide PR-selskapet Definers Public Affairs (Definers) skal ha prøvd å sverte enkelte av sine kritikere ved å hevde at de arbeidet for den liberale jødiske filantropen George Soros.

Definers spesialiserer seg i å bruke metoder fra politiske kampanjer i forretningsøyemed. Tim Miller, en av Definers ledere har tidligere sagt at et mål er å «dele positivt innhold om eget selskap, og negativt innhold om konkurrenten».

Ifølge NY Times ble slikt innhold ofte publisert på ei konservativ nettside kalt NTK Network, som framstår som et nyhetsnettsted, men er tilknyttet Definers.

Mangemilliardæren George Soros har tidligere uttalt seg kritisk om teknologiselskaper som Facebook og Google. Han har de seineste åra også vært gjenstand for antisemittiske konspirasjonsteorier, og propagandakampanjer. Han var også blant de aller første som mottok rørbomber i posten i USA tidligere i høst.

Koblet til George Soros

Ifølge avisa skal PR-selskapet Definers tidligere i sommer også ha spredt et dokument til pressen som navngir George Soros som den økonomiske kilden til en bred «anti-Facebook»-bevegelse.

I tillegg skal selskapet skal ha oppfordret journalister til å undersøke om det fantes noen finansiell link mellom Soros og Facebook-fiendtlige grupper.

LATTER: Facebook-gründer Mark Zuckerberg var usikker på hva han skulle svare da han fikk dette spørsmålet av senatoren. Video: CNN Vis mer

NY Times hevder også at PR-firmaet skal ha overvåket Facebook sine forretningsforbindelser, samt drevet lobbyvirksomhet i ei jødisk borgerrettighetsgruppe, med mål om å kritisere motstanderne som antisemittiske.

Gruppa «Freedom from Facebook» avbrøt en høring i Representantenes hus i juli i år. Demonstrantene holdt opp tegninger som forestilte Mark Zuckerberg og Sheryl Sandberg - som begge er jødiske - som to hoder på en blekksprut som strekker seg rundt jordkloden.

- Antisemittisk

En representant fra Facebook skal så ifølge NY Times ha ringt den jødiske borgerrettsorganisasjonen Anti Defamation League for å få den aktuelle tegninga erklært som antisemittisk. Den samme ettermiddagen gikk Anti Defamation League ut med en advarsel på Twitter:

- Å avbilde jøder som en blekksprut med armene svøpt rundt jordkloden er en klassisk antisemittisk trope. Protester mot Facebook - eller hvem som helst andre - så mye dere vil, men velg et annet bilde.

Både Facebook og andre teknologiske selskaper inngikk i 2017 et samarbeid med den jødiske organisasjonen for å bekjempe antisemittisme og hatprat på Internett.

- Katastrofalt for Facebook

Ketil Raknes mener at Facebook sitt hovedproblem har vært at de gjør for lite for å stoppe ting som kan påvirke demokratiet. Han nevner eksempler som spredning av falske nyheter, falske rykter og politisk desinformasjon.

- Så gjør de mye av det samme. Det er katastrofalt for Facebook, tenker jeg. Dessuten er mange av Facebooks brukere demokrater, og hvis Facebook bidrar til å spre konspirasjonsteorier vil krisen bli enda dypere, sier Raknes.

Ifølge Raknes har situasjonen for de store teknologiselskapene i USA nå snudd, fordi de er blitt så store og mektige. Selskapene opplever nå at både amerikanske politikere og brukerne stiller spørsmål ved makten de har, og hvordan de manipulerer markedet kunden og brukeren, mener han.

- Det er ingen nyhet at store og mektige selskaper tar seg til rette. Den eneste måten å endre det på er sterk regulering og sterkt politisk press. Det opplever Facebook nå. Størrelsen og makten til Facebook er blitt så stor at de må regne med mye mer politisk oppmerksomhet framover. Jeg synes det er forunderlig at det tok så lang tid før folk begynte å se hva som skjer, sier han.

Avsluttet samarbeidet

Torsdag denne uka sier Facebook at de har avsluttet samarbeidet med Definers. Nyheten kommer i kjølvannet av avsløringene i The New York Times, skriver avisa.

- Det er feil å antyde at vi noensinne har bedt Definers om å betale eller skrive artikler på Facebooks vegne, eller om å kommunisere noe som ikke er sant, sier en talsperson for Facebook i ei pressemelding.

- DET ER MIN FEIL: Facebook-gründer Mark Zuckerberg møtte til høring i justiskomiteen i Senatet, der han skulle spørres ut om Cambridge Analytica-skandalen. Dette er endringene Facebook vil gjøre. Video: AP/NTB Scanpix Vis mer

Facebook mener at forholdet mellom Facebook og Definers har vært godt kjent, ikke minst fordi PR-byrået blant annet har sendt ut «hundrevis av invitasjoner» fra nettsamfunnet til ulike medier i forbindelse med PR-arrangementer.

- Definers oppmuntret faktisk medlemmer av pressen til å se nærmere på finansieringen av «Freedom from Facebook», en «anti-Facebook»-organisasjon. Intensjonen bak dette var å vise at det ikke bare handlet om en spontan grasrotkampanje som det ble hevdet, men at gruppa var støttet av en kjent kritiker av vårt firma, sier Facebooks talsperson, og fortsetter:

- Å antyde at dette var et antisemittisk angrep er forkastelig og usant.

En talsmann for Definers Public Affairs sier i en uttalelse gjengitt av NY Times at «alt deres arbeid er basert på offentlig tilgjengelig informasjon og dokumenter».

- Dokumentet som The Times refererer til i saken sin som omhandler en «anti-Facebook»-organisasjon sin potensielle finansieringskilde var fullstendig faktuell og basert på offentlig tilgjengelig informasjon, sier PR-byrået.