Real Cash

Mot alle odds fyller Johnny Cash tirsdag 70 år. Dagbladet har snakket med «mannen i svart», som håper å lage musikk i 30 år til.

- 70-årsdagen min feirer jeg her på Jamaica, sammen med kona. Her trives vi, og her har vi overvintret de siste 27 åra, forteller Johnny Cash, en av de største legendene innen populærmusikken, på en sprakete telefonlinje fra sitt tropeparadis i Karibia.

I snart et halvt århundre har han lagd plater som kan beskrives som sjangerløse.

Fortsatt står han sterkt i bevisstheten både hos dem som liker country og dem som liker rock. Cash, med sin dype røst, sitt herjede ansikt og sin ukuelige vilje til å gå egne veier, har vært en klippe av integritet og troverdighet i mange år.

Sammen med Elvis

Det er nesten et halvt århundre siden Johnny Cash laget sin første plate, singelen med «Hey Porter» og «Cry, Cry, Cry». Da var han 23 år, og hadde flyttet til Memphis sammen med sin første kone. Plata kom ut på Sun, selskapet som ga ut plater med rock'n'roll-pionerer som Elvis Presley, Carl Perkins og Jerry Lee Lewis.

- Sun Records var det heteste plateselskapet, de hadde mange store navn i stallen. Men de ville ikke ha meg med en gang - jeg måtte gjennom både to og tre auditioner før jeg fikk kontrakt, forteller Cash.

- Jeg hadde bestemt meg for å bli artist allerede som gutt, jeg ville synge på radioen. Etter hvert fant jeg ut at det betydde at jeg måtte spille inn plater. Det var ei veldig spennende tid i Memphis. Vi som var på Sun turnerte mye sammen, og etter at Elvis gikk til RCA, fortsatte vi. Men Sun var et lite selskap, og skulle du nå et stort publikum, måtte du over på et stort selskap. I 1958 fikk jeg kontrakt med Columbia, hvor jeg var i 25 år, sier Cash.

Dylan-duett

Var du noen gang i tvil om du var country- eller rock'n'roll-artist?

- Vi tenkte aldri sånn. Det viktigste var å nå ut, vi tenkte aldri på om det var country eller rock'n'roll eller pop, for den saks skyld. Jeg gjorde min greie, men jeg opptrådte på alle de store rock'n'roll-showene, så på en måte var jeg også rock'n'roll-artist.

Sun-perioden skapte udødelige hiter som «I Walk The Line» og «Folsom Prison Blues», på Columbia var han like opptatt av å lage LP-er. I forbindelse med 70-årsjubileet åpner selskapet, som nå eies av Sony, arkivskapene og gjenutgir mer enn ti Cash-album bare i vår.

- Én plate er fortsatt en stor favoritt hos meg. Det er «Ride This Train» fra 1960, et konseptalbum hvor jeg sang tradisjonelle sanger og fortalte en historie med dem.

I fengsel

Og så kommer også «Orange Blossom Special» fra 1965, hvor jeg spilte inn tre Bob Dylan-låter. Jeg var veldig inspirert av ham på den tida, og i 1969 spilte vi inn «Girl From The North Country» sammen, sier Cash, med henvisning til Dylans «Nashville Skyline»-album.

I 1968 gjorde Johnny Cash noe han hadde drømt om lenge: Han spilte inn liveplate i Folsom-fengselet.

- Det var ikke vanlig å gjøre det. Jeg spilte første gang i et fengsel i Huntsville, Texas, i 1957. Da jeg hørte hvordan publikum tok imot meg, fikk jeg lyst til å lage liveplate. Men først i 1968 fikk jeg produsenten Bob Johnston med på ideen, og det ble en nydelig plate. Så vi laget en til, i San Quentin. Jeg har opptrådt mye i fengsler, til og med i et fengsel i Stockholm, minnes Cash.

Johnny Cash har selv sittet i fengsel. Han har levd et hardt liv, i perioder med en kraftig overdreven bruk av alkohol og narkotika. Han ble reddet av June Carter på slutten av 60-tallet, og paret har vært gift siden.

Nylig døde hans 64 år gamle venn og kampfelle Waylon Jennings, og Cash sier han kommer til å savne ham dypt.

I en advarende e-mail fra Sony i New York blir vi innstendig bedt om ikke å spørre Cash om helsa eller tidligere narkoproblemer. Da legger han bare på røret. Greit nok. Men har jubilanten noen tanker om det å fylle 70?

- Jeg håper jeg kan fortsette å lage plater i både 20 og 30 år framover! Jeg håper å bli ferdig med et nytt album i april. Det skal hete «American Four», og det har tatt et par år å spille inn. Og etter det skal vi gå i gang med et nytt, lover Johnny Cash.

Snart kommer det også en plate der andre artister hyller tirsdagens 70-åring.