VETERANER MED NY GIV: Fredag kveld spiller ZZ Top i Norge, og for første gang på nesten ti år har trioen med seg ferskt materiale. Det er spilt inn med den banebrytende produsenten Rick Rubin. Foto: AP / NTB Scanpix
VETERANER MED NY GIV: Fredag kveld spiller ZZ Top i Norge, og for første gang på nesten ti år har trioen med seg ferskt materiale. Det er spilt inn med den banebrytende produsenten Rick Rubin. Foto: AP / NTB ScanpixVis mer

Skal hjelpe ZZ Top å finne tilbake til seg selv

Rick Rubin er mannen.

Når ZZ Top står på scenen i Notodden i kveld, er det med en aldri så liten nyhet i bagasjen. For første gang på nesten ti år har Texas-trioen nytt materiale å presentere.

Bandet som brukte sine første ti år fra debuten i 1971 på å bli kjent for sine lange skjegg og syv klassiske bluesrock-plater, har det siste tiåret brukt mer tid på scenen enn i studio. Samtidig har bandets status økt, og i 2012 står de klar for et platecomeback.

I kulissene står amerikaneren Rick Rubin, den meritterte og like skjeggete superprodusenten som skal hjelpe ZZ Top å finne seg selv, slik han har gjort med alle fra Metallica og U2 til Shakira og Linkin Park.

Frekk bluesrock
For ZZ Top har vært litt borte fra seg selv siden de ble MTV-favoritter på 80-tallet med albumet «Eliminator» og singlene «Gimme All Your Lovin», «Sharp Dressed Man» og «Legs».

BLUESROCKLEGENDER: ZZ Top har holdt deg gående i over 40 år. Fredag kveld spiller de på Notodden bluesfestival. Fra venstre: Dusty Hill, Billy Gibbons og Frank Beard. Foto: Benjamin A. Ward / Dagbladet
BLUESROCKLEGENDER: ZZ Top har holdt deg gående i over 40 år. Fredag kveld spiller de på Notodden bluesfestival. Fra venstre: Dusty Hill, Billy Gibbons og Frank Beard. Foto: Benjamin A. Ward / Dagbladet Vis mer

Det som i starten var «that little ole band from Texas» med humoristiske og hardtrockende bluesepos om bråkmakere, øldrikkere, billige solbriller og fristende jenter i de amerikanske sørstatene, ble på 80-tallet et småeksperimenterende rockeband med en forkjærlighet for synthesizere.

Selv om de gjorde forsøk på å finne tilbake til den frekke bluesrocken de finpolerte på 70-tallet, kom de aldri helt i mål. Mest vellykket var «Mescalero» fra 2003, hvor gitarist Billy Gibbons produserte en White Stripes- og Jon Spencer-inspirert rockeplate, men også der var det bare noen få høydepunkter («Alley Gator» og «Punk Ass Boyfriend») og altfor mye fyllstoff. Dette skal Rick Rubin gjøre noe med.


Rock og hiphop
Rick Rubin var opprinnelig en vaskekte pioneer i musikkbransjen. Født i New York og oppvokst i en jødisk familie landet han som tenåring i punkscenen, men ble fort nysgjerrig på hiphopmiljøet som vokste fram i New York.

Sammen med Russell Simmons startet Rubin Def Jam Recordings i 1983, og det lille selskapet ble fort lagt merke til med utgivelser av da ukjente Beastie Boys og LL Cool J.

Hans brennende interesse for både rock og rap — som på midten av 80-tallet var en uvanlig kombinasjon — kulminerte med at Rick Rubin samarbeidet med Run DMC og Aerosmith på sistnevntes «Walk This Way», en låt som i stor grad banet vei for alt fra Rage Against The Machine til Linkin Park og Limp Bizkit.

American Recordings
Mens Russell Simmons definerte mye av 90-tallets hip hop gjennom Def Jam, gikk Rick Rubin egne veier med søsterselskapet American Recordings. Han overrasket mange med å signere det sinte og på den tiden litt utledde thrash-bandet Slayer, før han produserte bandets gjennombruddsplate «Reign In Blood», som gjorde så stort inntrykk at Metal Hammer i 2006 kåret den til det beste metal-albumet de siste 20 åra.

På den andre enden av den musikalske skalaen på slutten av 80-tallet befant Geto Boys seg, en trio Houston-rappere som sang detaljert om seriemordere, sinnssykdom, nekrofili og den slags. Mannen som overså produksjonen var selvsagt Rick Rubin, og da Geffen Records nektet å distribuere platen på grunn av tekstene, tok han alt i egne hender og fikset en ny avtale med Warner Music. Kontroverser har aldri vært Rubins største frykt.

Revitaliserte veteraner
Rundt tiårsskiftet til 90-tallet var Rick Rubin helt uslåelig som produsent. Han produserte sterke plater med Danzig, Red Hot Chili Peppers, The Cult, Public Enemy og The Black Crowes, og finjusterte sin enkle produksjonsstil: Minimalt med klang eller andre effekter, bare rendyrking av arrangementer og instrumenter og bandets liveenergi.

Han jobbet med unge band som Slipknot og System Of A Down, men utover 90-tallet fikk Rick Rubin også rollen som gjorde at han i dag står som produsent for den nye ZZ Top-platen: Å revitalisere uttrykket og lyden til veteranartister. Først ut var AC/DC og «Ballbreaker», før Tom Petty & The Heartbreakers besøkte Rubin-studioet.

REDNINGSMANN: Rick Rubin. Foto: AP / NTB Scanpix
REDNINGSMANN: Rick Rubin. Foto: AP / NTB Scanpix Vis mer

Men det var med Johnny Cash-samarbeidet i 1994 at Rubin beviste hvorfor han ofte regnes som en av verdens smarteste produsenter.

Han strippet musikken ned og bort fra Nashville-soundet Johnny Cash hadde fått gjennom 80-tallet, og fikk countryveteranen til å gjøre overraskende coverlåter som Nine Inch Nails sin «Hurt» og Depeche Mode-hiten «Personal Jesus». Resultatet ble seks album og et bokssett, alle fylt med Johnny Cash sin magiske røst og tilstedeværelse og Rick Rubins jordnære, enkle og atmosfæriske produksjon.

Ny EP  
Når man hører på «Texicali», en firespors EP ZZ Top har gitt ut som første smakebit fra samarbeidet med Rick Rubin, er det tydelig at han har samme tilnærming til Texas-trioen som til Cash: La bandet være seg selv, slik de opprinnelig var da de slo gjennom på 1970-tallet.

For mens ZZ Top kanskje var et utdatert band da de ga ut «Mescalero» i 2003, har tiden spilt på lag med dem. Her hjemme har de — uten å gi ut plate — gått fra å spille på klubben Sentrum Scene i 2009 via 5000 publikummere i Oslo Spektrum i 2010 til nå altså å stå øverst på plakaten på festival.

Samtidig opplever bandet en renessanse blant andre musikere. Kritikeryndlingene Mastodon brukte for eksempel Record Store Day tidligere i år til å lansere sin versjon av ZZ Tops klassiker «Just Got Paid», Queens Of The Stone Age inviterte Billy Gibbons i studio på «Lullabies To Paralyze», mens Bruce Springsteen dro fram sin versjon av «I'm Bad, I'm Nationwide» på turné i 2009, en låt han ikke hadde spilt på konsert siden 1984.

Uventede coverlåter
I tillegg har Rubin dratt et annet gammelt triks ut av ermet. Produsenten har alltid hatt en forkjærlighet for rare samarbeid og overraskende coverlåter, enten det er Slayer som spiller hippieklassikeren «In-A-Gadda-Vida», Aerosmith og Run DMC som rocker sammen, Jay-Z som rapper over en sampling av 70-tallsrockerne Mountain, eller Johnny Cash som gjør nesten religiøse versjoner av Soundgarden og Nine Inch Nails.

Det er garantert Rick Rubin som står bak ideen for låten «I Gotsta Get Paid», åpningssporet på «Texicali». Her går ZZ Top tilbake til DJ DMD-låten «25 Lighters» fra 1999, en favoritt blant rapkjennere, men den gjorde aldri noe av seg på hitlistene utenfor hjembyen Houston. I ZZ Tops drakt blir cracksalg-anthemet «25 Lighters» til «I Gotsta Got Paid», og som med Johnny Cash og «Hurt» gjør ZZ Top låten til sin egen.

Veien fra Houston-rap til Houston-rock er kanskje ikke så lang, men ZZ Tops rufsete, overstyrte boogieproduksjon på «I Gotsta Get Paid» kler dem bedre enn det meste de har gjort de siste 30 åra.

STARTEN: Rubin produserte og ga ut debutalbumet til rapgruppa Beastie Boys på det nystartede selskapet Def Jam. Foto: AP / NTB Scanpix
STARTEN: Rubin produserte og ga ut debutalbumet til rapgruppa Beastie Boys på det nystartede selskapet Def Jam. Foto: AP / NTB Scanpix Vis mer

Forventningene før et helt album med Rick Rubin blir enda større av denne forretten, og forhåpentligvis får de vist fram mer av ZZ Top anno 2012 på Notodden Blues Festival i kveld. Det virker i hvert fall som Rubin har gjort jobben.

Asbjørn Slettemark er programleder og journalist.

GJENOPPFUNNET: På 90-tallet spilte Rick Rubin inn en serie plater med Johnny Cash, der countrysangeren fremførte overraskende coverlåter som «Hurt» av Nine Inch Nails.
GJENOPPFUNNET: På 90-tallet spilte Rick Rubin inn en serie plater med Johnny Cash, der countrysangeren fremførte overraskende coverlåter som «Hurt» av Nine Inch Nails. Vis mer
FERSKT MATERIALE: Den Rubin-produserte EP-en «Texicali» inneholder det første nye materialet fra ZZ Top på nesten ti år.
FERSKT MATERIALE: Den Rubin-produserte EP-en «Texicali» inneholder det første nye materialet fra ZZ Top på nesten ti år. Vis mer