Stort om tall

- Hvem oppfant null? Lærer Georges Ifrah kunne ikke svare. Slik sendte eleven ham på år med reiser i flere kulturer. Resultat: et bokverk på nesten 1300 sider som gir svar på mer enn tallet nulls opprinnelse.

Vår null ble forresten funnet opp av inderne.

Heldigvis er bøkene delt opp etter tema, og har fyldige registre. Det kan aldri være meningen at man skal lese alt. Da er det for mye langhalm - dersom du ikke setter pris på å lese mange sider om hvordan vår tellemåte 1, 2, 3 ... 56, 57, 58... virker, sånn teoretisk sett.

Dersom man i stedet plukker ut det som ser spennende ut, opplever man raskt at dette handler mindre om matte og mer om historie, kulturer, filosofi - ja, til og med religion og astrologi. Forfatteren åpner nye horisonter. Jeg får en følelse av at han bruker tallenes historie som et påskudd til å trekke leseren med rundt i vår og andre kulturers historie. Tallene blir en rød tråd, mens bøkene handler om mye annet.

Her er det ikke overfladiske historier. Forfatteren graver og graver. Han har visstnok reist verden rundt flere ganger og plaget alskens fagfolk og vitenskapsmenn med sine ofte banale spørsmål. Deretter tar han oss med i dype teorier på de mest fremmede områder, som for eksempel om hvordan man kan tyde sumerernes over 5000 år gamle regnskapsførsel.

Hvis du liker å la deg begeistre av enorme mengder underfundig kunnskap, er dette et funn. Dersom du vil hvile de små grå, må du styre unna.

De fleste tallsystemer tar utgangspunkt i ti-tallet. Det skal ikke mye fantasi til å forstå at det har noe å gjøre med våre ti fingrer. Noen teller likevel til 12 og noen til 20 i sine systemer. Men visste du at våre 60 sekunder og 60 minutter er rester av babylonernes tellemåte, som araberne arvet noe av? Og det var araberne som lærte vår kultur å telle slik vi gjør. Derfor er det 60 minutter. Det var også babylonerne som fant på å dele sirkelen i 360 grader.

Ingen enkel karakteristikk kan yte dette bokverket rettferdighet. Det er altfor mangslungent til det. Men dersom du tar deg tid, og er tålmodig, vil du helt sikkert finne ny kunnskap å kose deg med.

Og føler du deg som et null, er din trøst at forfatteren mener at vår verden ville vært på antikkens stadium dersom vi ikke hadde funnet opp tallet null. De to oppfinnelsene som har revolusjonert vår verden mest, er ilden og nullenP, hevder forfatteren.