Troverdighet i fare

FORRIGE UKE ble Al Jazeeras krigskorrespondent Tayseer Allouni dømt til sju års fengsel for samarbeid med en spansk Al Qaida-celle. Er dommen det endelige beviset på at den arabiske satellittkanalen er «terrorist-TV» eller «bin Laden-TV» slik kritikerne hevder?I Madrid 26. september falt dommen i den hittil største rettssaken mot medlemmene av en europeisk Al Qaida-celle. Blant de 14 dømte mennene var Al Jazeeras stjernekorrespondent Tayseer Allouni. Mannen bak kanalens eksklusive intervjuer med Taliban- og Al Qaida-ledere høsten 2001 fikk sju års fengsel. Korrespondenten som satte den arabiske satellittkanalen på det internasjonale mediekartet gjennom sine reportasjer fra bakken i Afghanistan ble selv dømt for medvirkning til terrorisme.

STRIDENS KJERNE tar oss tilbake til Afghanistan, oktober 2001: Gjennom mellommenn blir Al Jazeera tilbudt et eksklusivt intervju med selveste bin Laden. Ti dager senere blir Tayseer Allouni kontaktet i Kabul og bedt om å dekke en «viktig hendelse». Med bind for øynene blir korrespondenten ført bort av en gruppe bevæpnede menn. Da øyenbindet fjernes sitter han ansikt til ansikt med Osama bin Laden. Allouniblir overrakte en liste spørsmål og kommanderes til å starte intervjuet. Ryktene om skupet går raskt blant internasjonale politikere og journalister, men det eksklusive TV-intervjuet blir aldri sendt på Al Jazeera. Nå er det fire år gamle intervjuet sentralt i rettssaken mot samme Allouni. Tayseer Allouni er opprinnelig fra Syria, men har vært spansk statsborger siden 1988. Ifølge aktoratet kom den 50-årige fembarnsfaren for første gang i kontakt med de øvrige medlemmene av den spanske Al Qaida-cella på begynnelsen av 90-tallet. Under rettssaken har Allouni også innrømmet flere møter med terrormistenkte menn fra dette miljøet, men sier dette var tilfeldige møter mellom venner og bekjente syrere i Spania. I tillegg har Tayseer Allouni vedkjent at han leverte 4000 amerikanske dollar til terrormistenkte Mohammed Bahaiah under en reise til Afghanistan i juli 2000. Journalisten innrømmer å ha levert pengene, men argumenterer for at dette dreide seg om en personlig vennetjeneste. Ifølge spanske myndigheter var Allouni en såkalt fikser for en undergruppe av Al Qaida. Forsvaret på sin side hevder at kontakten mellom mennene var tilfeldig og at bevismaterialet er tynt. Hjertesyke Allouni anker dommen.

Artikkelen fortsetter under annonsen

DOMMEN MOT Al Jazeera-korrespondenten er interessant av flere årsaker. For det første er det strid om aktoratets stadige referanser til det tidligere nevnte bin Laden-intervjuet. På bakgrunn av hans påståtte forbindelser til Al Qaida, mener aktoratet det er mistenkelig at nettopp Tayseer Allouni ble ansatt som byråsjef ved Al Jazeeras Kabul-kontor da kanalen etablerte seg i det Taliban-styrte Afghanistan. De har også stilt spørsmål ved at Allouni fikk det første TV-intervjuet med terrorlederen etter 11.september og ved hans hyppige kontakt med islamistiske ekstremister. Ifølge aktoratet gjorde ikke Allouni noe journalistisk skup da han intervjuet Osama bin Laden - de mener han iscenesatte et intervju med «sin egen sjef» i et slags PR-kupp for terrornettverket. Men aktoratets bruk av intervjuet som «bevis», har vakt sterke reaksjoner fra de internasjonale journalistorganisasjonene. Både Den internasjonale journalistføderasjonen (IFJ) og Reportere uten grenser mener (mis)bruken av intervjuet truer ytringsfriheten. Ifølge organisasjonene vil dommen føre til økt forsiktighet og selvsensur blant journalister som dekker kriger, terror og konflikter - fordi rettsaken i Madrid viser at intervjuer og kontakt med «den andre siden» kan slå tilbake på journalistene.

FOR DET ANDRE BLÅSER dommen liv i debatten om Al Jazeeras tilknytning til terrorister og islamske ekstremister. Ifølge Allounis forsvarere kan kanalens eksklusive intervjuer med Osama bin Laden og øvrige Al Qaida-ledere enkelt forklares med at Al Jazeera var den eneste internasjonale TV-kanalen i Afghanistan høsten 2001. Taliban ga Al Jazeera, CNN, APTN og Reuters tillatelse til å etablere seg i landet i 1999, men bare den arabiske kanalen slo til på tilbudet. Det er også andre strategiske årsaker til at Al Qaida foretrakk Al Jazeera: Kanalen er den største arabiske satellittkanalen som ikke er kontrollert av bin Ladens erkefiender i den saudiarabiske kongefamilien og var sentral for å nå terrornettverkets viktigste målgrupper- et bredt arabisk publikum, samt internasjonale medier og politikere. Al Jazeera-ledelsen avviser kategorisk at de er blitt brukt av terroristnettverket og mener at alle medier med deres kildetilgang ville publisert videoene og intervjuene på grunn av innslagenes unike nyhetsverdi. Ironisk nok bruker Al Jazeera-ledelsenTayseer Allounisomtalte bin Laden-intervju for å argumentere for sin profesjonelle uavhengighet. Ifølge Al Jazeera valgte de å ikke sende intervjuet høsten 2001 fordi Osama bin Laden og hans medarbeidere ikke respekterte kanalens journalistiske uavhengighet. Ifølge kanalledelsen brøt Al Qaida-toppene rammene for intervjuet: Osama bin Laden nektet å svare på Allounis spørsmål, bin Ladens medarbeidere ville diktere hvilke spørsmål Al Jazeera kunne stille, oppførte seg truende mot korrespondenten, og befalte kanalen å sende hele intervjuet eller ingenting. Al Jazeera valgte det siste.

DE SISTE ÅRENE har det vokst fram en følelse i den arabiske opinionen om at Al Jazeera er utsatt for en målrettet kampanje der amerikanske myndigheter bruker alle midler for å stoppe kanalen. De amerikanske angrepene mot kanalens kontor i Kabul (12. november 2001) og Bagdad (9. april 2003)er selve symbolet på denne kampanjen. Amerikanske representanter benekter kategorisk at de gjennomfører målrettede angrep mot kanalen, men også de internasjonale journalistorganisasjonene stiller spørsmål ved at ingen av hendelsene ble etterforsket eller beklaget av den amerikanske administrasjonen. Angrepene mot Al Jazeera er blitt et mektig symbol på det mange arabere ser på som en urettferdig og brutal amerikansk utenrikspolitikk.

DETTE BRINGER OSS inn på det tredje interessante elementet ved dommen i Madrid: Tayseer Allouni er på mange måter selve personifiseringen av «det forfulgte Al Jazeera». Han var blant kanalens mest profilerte krigskorrespondenter under begge konfliktene og den eneste som overlevde begge angrepene mot kanalens byråer i felten. Allounis støttespillere - Al Jazeera-ledelsen og ulike støttegrupper - tolker fengslingen og dommen mot Allouni som en forlengelse av det de ser som «den amerikanske krigsmaskinens» kamp mot «ytringsfriheten». Al Jazeera-ledelsen står fullt og helt bak sin stjernekorrespondent foran ankesaken. De har ikke noe valg. Dersom Tayseer Allouni, som har vært blant kanalens viktigste og mest profilerte krigskorrespondenter, er skyldig etter anklagene står hele kanalens troverdighet i fare.