Designer liv som spiser CO2 og lager drivstoff

Craig Venter lanserer «fjerde-generasjons drivstoff».

- VI TROR VI VIL HA ha et fjerdegenerasjons drivstoff i løpet av 18 måneder, med CO2 som som basis, sa den renomerte genforskeren Craig Venter da han nylig slapp nyheten under en konferanse i Monterey i California, USA.

Han kaller biodrivstoff for tredjegenerasjons drivstoff  og lanserer dermed selv fjerdegenerasjonsdrivstoff: «Fourth-generation fuel»-prosjektet.

- Vi har moderate mål om å erstatte hele den petrokjemiske industrien og bli en stor energileverandør, sa Venter med miljøforkjemper og tidligere visepresident Al Gore i salen. Også Google-gründer Larry Page var tilstede, melder nyhetsbyrået AFP og Yahoo News.

CRAIG VENTER BLE VERDENSKJENT etter at han grunnla genforskningsinstituttet «The Institute for Genomic Research», hvor han utfordret de offentlige institusjonenes tilnærming til å kartlegge det menneskelige gen, både rent finansielt og i metode.

Nå fokuserer han på at enkle organismer kan reprogrammeres genetisk til å produsere vaksiner eller oktanbasert drivstoff som overskuddsmateriale.

- Vi har 20 millioner gener, som jeg kaller framtidas designkomponenter. Bare fantasien setter grensene her, sa Venter.

Hans forskerteam bruker nå syntetiske kromosomer til å modifisere eksisterende organismer. Det finnes allerede organismer som produserer oktan, men ikke i de mengder som trengs for å kunne bli en leverandør av drivstoff.

- Hvis de hadde produsert i den skalaen vi trenger, ville vi ha vært en metan-planet. Det er størrelsen som er kritisk her, og det er derfor vi må designe dem genetisk, sa Venter.

LAGER LIV SOM SPISER CO2:  Craig Venter slår til igjen. Foto: SCANPIX/AFP
LAGER LIV SOM SPISER CO2: Craig Venter slår til igjen. Foto: SCANPIX/AFP Vis mer

HAN MENER DET STØRSTE hinderet i prosjektet er å få ut nok CO2 fra luft til å fø organismene.

Forskerne sier de legger inn «selvmordsgener» i de modifiserte organismene, slik at de tar livet av seg om de skulle klare å komme seg ut av laboratoriet.

Venter jobber også med organismer som kan lage vaksiner mot influensa og andre sykdommer.

- Vi kommer til å se en voldsom endring i hvor sofistikerte organismene er, og hva de vil kunne klare å lage, sier Venter.

Han legger til at de er milevis unna å klare å designe mennesker, men at deres mål er å sikre at menneskeheten lever lenge nok til å klare akkurat det.

PROFESSOR STIG OMHOLT ved Universitetet for Miljø og Biovitenskap (UMB) ønsker Venters initiativ velkommen.

- Det vitner om en evne til å tenke nytt og på en måte at det er mer økologisk forsvarlig enn dagens produksjonsteknologi, sier Omholt.

Han er enig med Venter i at biodrivstoff slett ikke er noen løsning for dagens problemer.

Designer liv som spiser CO2 og lager drivstoff

- Det som er det nye er å ta steget helt ut. Han vil ikke basere seg på de organismene som vi ser der ute, men baserer seg på helt nye organismer.

- Han er villig til å forsere den barrieren at å lage organismer som gjør en skreddersydd oppgave. Dette er det sprengstoff i, og også fantastiske muligheter, sier Omholt.

Han mener at Craig Venter absolutt har noe for seg, men peker på at det er stor forskjell på å fremstille noe i et laboratorium og det å faktisk få det i produksjon.

- Jeg sitter i et konsortie som forsøker å lage kjøtt syntetisk. Utfordringen er å lage det billig nok, sier Omholt.

MEN Å TUKLE MED LIV skaper også motstand og frykt dersom organismene skulle komme på avveie og ødelegge det som allerede er ute i naturen.

- Det skal noe helt utrolig til for å få noe til å overleve i den konkurransen som er i naturen, sier Omholt, men han mener det er mulig å gjennomføre dette på en sikker måte og at prosjektene underlegger seg strikt kontroll.

Han peker på at vi er den største påvirkeren av mangfold på kloden per dags dato, og at vi ikke klarer å endre det nevneverdig med dagens teknologi.

- Det kan ikke forhindre oss fra å se den voldsomme positive effekten dette kan ha. Vi er allerede på minus, vi forpester lufta og fyller havet med kjemikalier. Det er nær hyklersk å ikke åpne opp for friske tanker, sier professor Stig Omholt.

Denne artikkelen er skrevet av Magasinets nettredaksjon og ikke publisert i papirutgaven. Har du spørsmål eller kommentarer, send dem til oss på e-post.

SYNTETISK LIV: J.Craig Venter Institute viste fram det syntetiske «Mycoplasma genitalium bacteria» som her er fotografert over et tidsrom på 0,6 sekunder.
«FANTASTISKE MULIGHETER:</B> - Dette er det sprengstoff i, og også fantastiske muligheter, sier professor Stig Omholt.