Dødens elv

Etter 21 år har Gary Leon Ridgway (54) innrømmet at han er Green River-morderen, som tok livet av 48 kvinner i Seattle-området. Det gjør ham til den verste seriemorderen som noensinne er tatt i USA.

    «Jeg drepte de 48 kvinnene som er oppført i tiltalen. I de fleste tilfeller visste jeg ikke navnet på dem jeg drepte. Jeg drepte de fleste etter at jeg møtte dem for første gang, og jeg husker ikke ansiktene deres. Jeg drepte så mange kvinner at jeg har vansker med å skille dem fra hverandre.»

ORDENE KOMMER fra Green River-morderens skriftlige tilståelse, som ble lest opp under en rettshøring i King County i Seattle på onsdag. På tilhørerbenken satt familie og venner av ofrene. Noen gråt stille, andre holdt opp bilder av smilende, unge kvinner. De ville vise at de drepte var langt mer enn et navn på dødens liste. - Det er veldig viktig for oss at verden vet at hun var et menneske. Hun var først og fremst min søster, min brors søster, og hun var viktig for oss, sa søsteren til et av ofrene som forsvant i 1987.

    «Jeg kvalte dem. Jeg var ganske god til dèt.»
Under aktors opplesning var det èn mann som ikke fortrakk en mine. 54-årige Gary Leon Ridgway stirret stivt foran seg. Den kortvokste mannen heiste brillene opp et par ganger med en finger, men viste få tegn til følelser.
    «I de fleste tilfeller tok jeg med meg kvinnenes smykker og klær, for å kvitte meg med beviser og for å gjøre det vanskeligere å identifisere dem. Jeg plasserte de fleste likene i grupper - som jeg kaller klynger - fordi jeg ville holde telling med alle kvinnene jeg drepte.»
Etter at tilståelsen var lest opp fikk Ridgway en kulepenn i hånda. Mens det raslet i lenkene rundt håndleddene, skrev han navnet sitt under ordene. Mannen som herjet Seattle-området på 1980-tallet har lagt kortene på bordet. Til gjengjeld ber ikke aktor om dødsstraff. En 21 år lang morderjakt er slutt. GREEN RIVER-SAKEN startet i juli 1982. Da fant noen lekende småbarn et lik flytende i elva Green River, som renner gjennom King County i delstaten Washington. Personen som lå slengt over trestokken på grunt vann var 16 år gamle Wendy Lee Coffield, som noen måneder i forveien hadde rotet seg bort i Seattles prostitusjonsmiljø etter å ha rømt hjemmefra. Da hun ble funnet hadde hun store blåmerker på den ene armen, og sine egne truser surret rundt halsen. Liket bar preg av å ha ligget flere dager i vannet, men rettsmedisinerne slo fast at dødsårsaken var kvelning. Ingen nye spor i saken dukket opp før en måned seinere, da en kanopadler fant de nakne likene av Cynthia Hinds (17) og Marcia Chapman (31) i samme elv. Politiet kom til stedet, og fant også det avkledde liket av 16-årige Opal Mills et lite stykke fra elva. Graden av dødsstivhet viste at Opal var drept mindre enn 24 timer før hun ble funnet, mens de to andre hadde ligget i henholdsvis to uker og noen få dager i vannet. De to kvinnene i vannet ble begge funnet med en pyramideformet stein i underlivet - et grotesk visittkort fra morderen. Seinere undersøkelser viste at også disse tre kvinnene var kvalt til døde. På grunn av likheten mellom sakene mente politiet at en seriemorder var løs. De nedsatte den største etterforskningsgruppa siden jakten på seriemorderen Ted Bundy på 1970-tallet. De hadde èn oppgave: Ta «Green River-morderen». DE NESTE MÅNEDENE ble et mareritt for spesialgruppa. Likene av jenter og unge kvinner dukket opp raskere enn de klarte å sortere spor og informasjon. Noen av de drepte var delvis avkledd, noen var nakne. Noen var delvis nedgravd, noen fløt i elva, andre ble funnet ved flyplasser eller søppelfyllinger. Noen var svarte, noen var hvite - men felles for de fleste var at de var unge, prostituerte og kvalt til døde. I april 1983 steg Marie Malvar (17) inn i en mørk pickup utenfor Tree Bears-motellet i Seattle. I en bil like bak satt kjæresten, som så at Marie og den ukjente mannen startet å krangle. På dette tidspunktet var minst 14 unge kvinner forsvunnet fra området, og kjæresten fulgte etter da pickupen kjørte av sted. I et lyskryss mistet han dem, og dette var siste gang han så Marie. Dagen etter kjørte Bobby og faren hennes rundt og lette. De fikk øye på den mørke pickupen stå parkert utenfor Gary Ridgways hus. Politiet fant ingen spor etter jenta i huset, og da han nektet enhver befatning med forsvinningen lot de ham gå. De ante ikke at de sto ansikt til ansikt med morderen alle jaktet på. Bare en måned seinere ble liket av tobarnsmora Carol Christensen (21) funnet av en familie på sopptur. Hun forsvant fra Seattle fem dager tidligere, på vei hjem fra jobb. Da hun ble funnet var hun påkledd, men politiet fant at morderen hadde kledd på henne. Han hadde plassert en fisk over halsen og en på armen hennes, og lagt et stykke rått kjøtt på ene hånda. Han hadde også trukket en papirpose over hodet på den kvalte kvinnen. Politiet antok at Carol var Green River-morderens offer. Atten år seinere ble spyttester på liket hennes knyttet til Ridgway ved hjelp av DNA-tester. GARY LEON RIDGWAY ble født i Salt Lake City i mormonerstaten Utah i 1949. Foreldrene flyttet hyppig, før de slo seg ned utenfor Seattle med sine tre sønner i 1958. Ifølge brødrene var moren deres «sterk», mens en svigerdatter husker henne som dominant og voldelig. Gary Ridgway fikk store problemer på skolen fordi han var dyslektiker, og sluttet tidlig for å gå inn i marinen. Kort tid etter ble han sendt til Vietnam. Da han kom tilbake fra krigen snakket han ifølge broren lite om det han hadde opplevd. Han flyttet og fikk arbeid som billakkerer - en jobb han beholdt i 30 år. Han giftet seg, men ekteskapet sprakk etter få år. Han flyttet til Des Monies og giftet seg på ny, denne gangen med Marcia, og paret fikk en sønn. Heller ikke dette ekteskapet holdt, og Ridgway giftet seg seinere for tredje gang. Ifølge Marcia ble eksmannen besatt av religion på tampen av 1970-tallet. Han forkynte ved dørene i nabolaget, og ble rasende når folk nektet å høre på ham. Hjemme satt han ofte og gråt etter gudstjenester, og ifølge naboer klaget han stadig over prostituerte. Men den prektige forkynneren hadde også ei annen side. På denne tida var han også svært opptatt av sex, og likte å ha samleie på offentlige steder. Ifølge ekskoner og -kjærester ville han gjerne ha sex på steder der Green River-morderen hadde dumpet ofre. I MAI 1982 kom han i kontakt med politiet for første gang. Han hadde oppsøkt en prostituert, og innrømmet at han var oppslukt av kvinner som solgte sex. Men Ridgway unnlot å nevne at han likte å drepe dem. Siden ble han avhørt om Malvars forsvinning, men ingenting skjedde. Året etter eksploderte antallet mord. Opptil fem kvinner forsvant i måneden, og etterforskningsleder David Reichet hadde ingen mistenkte. I 1984 dro han til fengselet der Ted Bundy satt, i håp om at en serimorder kunne kaste lys over en annen. Etter to dagers samtaler hadde Reichert lært at morderen lekte med dem, og at de slapp ut for mye informasjon. I 1987 oppsøkte politiet Ridgway igjen, etter at vitner knyttet ham direkte til flere av ofrene. På dette tidspunktet hadde drapsbølgen lagt seg, men nå ble Ridgway arrestert. Kort tid etter ble han sluppet løs etter å ha bestått en løgndetektortest. Først i 2001 klarte politiet å nagle ham til saken. Nye metoder tillot DNA-testing av gammelt bevismateriale, og funn fra tre åsteder knyttet Ridgway direkte opp til drapene på Opal Mills, Marcia Chapman og Carol Christensen. Etter litt kunne politiet tiltale ham for drapene på sju av de 49 kvinnene i Green River-saken, og rettssaken ble berammet i juli 2004. FOR Å SLIPPE dødsstraff gikk Gary Ridgway med på å samarbeide med aktoratet. Han innrømmet Green River-drapene, og hjalp til å finne levningene etter noen av kvinnene som aldri var funnet. På onsdag hørte Ridgway sin egen tilståelse bli lest opp i rettssalen. Aktor avsluttet med å lese opp navnene på de 48 ofrene, noe som tok hele åtte minutter. For hvert enkelt navn svarte en rolig Gary Ridgway «skyldig». Om seks måneder vil Green River-morderen få sin straff. Washingtons påtalemyndigheter kan ikke be om dødsstraff, men har gjort det klart at de går for 48 ganger livstid. Gary Ridgway vil neppe sette sin fot utenfor fengsel igjen.
    solvi.glendrange@dagbladet.no
(Kilder: BBC, Associated Press, CNN, Time Magazine, Seattle Times, Crime Library, King Countys nettsider, nettstedet Cold Serial)

Ofrene: Bildene viser de 48 kvinnene som Ridgway har innrømmet å ha drept. Foto: Scanpix/AP
Green River-morderen: Gary Leon Ridgway i rettssalen på onsdag, der han tilsto 48 overlagte drap. Det gjør ham til USAs verste seriemorder. De fleste ofrene var prostituerte og ungdommer på rømmen, fordi Ridgway regnet med at det var mindre sannsynlig at de ville bli meldt savnet. Foto: Scanpix/Reuters
1982: Gary Ridgway ble arrestert i 1982 etter å ha kontaktet en politikvinne som ga seg ut for å være prostituert. Men han ble ikke siktet for drap før i 2001. Foto: Scanpix/AFP
«Skyldig.» Green River-morderen (nummer tre fra venstre) sa seg skyldig i overlagt drap på hvert eneste navn på lista. Foto: Scanpix/AP
Tung sorg: David Fries gråt da han snakket med pressen. Like før hadde Gary Ridgway innrømmet at han tok livet av Davids datter Shirley. Foto: Scanpix/AP
Første offer: Politimenn tar liket av 16-årige Wendy Coffield i land den 15. juli for 21 år siden. Hun var det første offeret som ble funnet, men året etter fant man levningene etter Amina Agisheff (34), som offisielt er Green River-morderens første offer. Hun ble langt fra det siste. Foto: Scanpix/AP
- Hun var en datter og en søster: Carol Estes (til venstre) og Virginia Graham med et maleri av datteren og søsteren Deborah Estes under en pressekonferanse som de pårørende holdt i SeaTac på onsdag. Foto: Scanpix/Reuters
Stille sorg: Familie av ett av ofrene idet Ridgway sier «skyldig» etter at navnet hennes er lest opp høyt under rettshøringen. Det tok hele åtte minutter å lese opp navnene til de 48 ofrene. Foto: Scanpix/AP
Jakten er over: King County-sheriffen David Reichert lytter til aktor Norm Maleng under en pressekonferanse på onsdag. Reichert brukte mer enn 20 år på å jage Ridgway, og intervjuet blant andre seriemorderen Ted Bundy i 1984. Foto: Scanpix/AP
Foto: Scanpix/AP