- Hun lokket menn med kroppen sin

Iscenesatte norskamerikanske Belle Gunness sin egen død? Nå skal forskere finne svar, 100 år etter at den norske seriemorderen forduftet fra overflaten.

DEN VELKJENTE DRAPSGÅTEN er hundre år i disse dager. Belle Gunness kalles USAs verste kvinnelige seriemorder. Hun drepte 20 mennesker, noen mener 40. Alle tilhørte det skandinaviske miljøet i USA. De fleste var menn som forelsket seg i henne.

- Hun lokket med kroppen sin og laget god trøndersk mat. De var ungkarer eller enkemenn, og det var kvinneunderskudd i USA på denne tida. Hun var nok veldig imøtekommende. Og så fikk de litt kjærlighet om natta. De fleste ble overbevist om at dette var noe å satse på. Men da overlevde de ikke lenge, sier Belle Gunness-ekspert Torger Størseth til Dagbladet.no. 

BELLE BLE ALDRI DØMT. Hun forsvant 28. april 1908 etter en dødsbrann på gården sin.

I alle år har folk lurt på om hun virkelig døde i denne brannen, eller om hun iscenesatte sin egen død for å slippe å bli straffet.

Jurist Andrea Simmons (48) jobber for tiden med en gruppe forskere fra University of Indianapolis som forsøker å finne svar innen 100-årsdagen for hennes dødsdag, 28. april.


HUN KOM FRA SELBU.
Belle Gunness dro til USA i 1881. Hun het egentlig Brynhild Paulsdatter Størset og var en fattig 22-åring som bosatte seg i La Porte utenfor Chicago.

Her huskes hun fortsatt. La Portes historielag arrangerer i disse dager en forelesningsserie i forbindelse med 100-årsmarkeringen. Også Selbu markerer dagen, og 24. mai åpnes en egen Belle-avdeling i det nye utvandrermuseet i bygda.

- Det er vel ingen som kan finne ut hvor mange hun tok livet av. Hun lemlestet likene. Noen ga hun sikkert til grisene eller dumpet. Man fant for eksempel en klokke etter en savnet jernbanemann, men aldri noen levninger etter ham, sier Størseth.

BELLE OG BARNA: De tre barna ble funnet døde i brannruinene sammen med det man antok var Belle Gunness. Foto: La Porte County Historical Society
BELLE OG BARNA: De tre barna ble funnet døde i brannruinene sammen med det man antok var Belle Gunness. Foto: La Porte County Historical Society Vis mer

Lokalhistorikeren Størseth har forsket på Belle i 10 år. Han vokste opp 300 meter fra Belles hjemgård. Størseth forteller at det er dokumentert at hun drepte 15 mennesker: Det ble funnet 10 lik på farmen. I tillegg drepte hun tre barn og to ektemenn.

ET HODELØST LIK og tre døde barn var det de fant da Belles hus brant ned til grunnen. Barna var hennes adoptivbarn. Det hodeløse liket ble antatt å være Belle selv. Hun ble begravd i Sorenson-graven på kirkegården Forest Home Cemetery i Chicago

Men var det Belle som ble stedt til hvile?


HELT SIDEN BEGRAVELSEN
har ryktene gått om at hun feiket sin egen død, og at det slett ikke var hun som ble begravd.

Ryktene gikk ut på at Belle hadde klart å flykte fra den lille byen før hun ble tatt. En teori som står sterkt er at hun drepte en annen kvinne og plasserte henne sammen med barna, før hun tente på. Selv etablerte hun seg på ukjent sted.

Flere mener Belle dukket opp i Los Angeles, under nytt navn, nemlig Esther Carlson. Denne kvinnen døde i 1931, like før en rettssak mot henne kom opp: Hun var tiltalt for å ha forgiftet og drept en rik mann. Levningene av Carlson vurderes også oppgravd for DNA-testing.

En av påstandene har vært at kvinnen som ble begravd i kisten var alt for liten til å kunne være Belle.


HER MÅ FORSKAS MEIR.
Andrea Simmons startet arbeidet som en del av sin doktorgrad i humanbiologi for to år siden. Professor Stephen P. Nawrocki, som er rettsantropolog, leder arbeidet. I slutten av denne måneden ventes svar på om det var Belle som døde i brannen.

- Hun lokket menn med kroppen sin

I november i fjor gravde Simmons og teamet opp skjelettet til Belle. Oldebarnet til Belle, Susanne McKay (63), har godkjent det hele, og var til stede under oppgravingen. Hun har forsket på sin oldemor i flere år, og tror det er lite sannsynlig at forskerne vil få en DNA-match mellom DNA fra liket de gravde opp og Belles DNA.

DNA-prøvene er allerede sendt av gårde for testing. De har ikke gitt noen svar, tvert om flere spørsmål. Når graven ble åpnet ble det funnet rester av et barnelik begravd sammen med Gunness. Det overrasket forskerne. Kan det ha vært stedatteren Jenny, som Belle drepte?

Andrea Simmons er selv en av dem som støtter teorien om at Belle iscenesatte sin egen død ved å ta livet av en annen kvinne.

- Alle som har skrevet bøker om henne tror hun slapp unna. Jeg har vært mer i tvil. Jeg pleier å si at det er 50 - 50. Brannen er på linje med Belles Gunness\' metoder, men samtidig finnes det grunnlag for å tro at hun var så fortvilt at hun tok sitt eget liv og drepte ungene sine, sier Størseth.

To mannfolk var etter henne våren 1908. Den 27. april kom hun til advokaten sin og ville skrive testamente. Da skal hun ha vært i oppløsning, hun gråt og fortalte at hun følte seg truet.

- Hun kan jo ha vært så fortvilt at hun drepte ungene. Jeg vet ikke, men det kan tenkes at hun var drevet av desperasjon, sier Størseth.


FORSKERNE
 fra University of Indianapolis er godt i gang med å undersøke liket.

De skal få sammenlignet DNA-materialet i skjelettet med DNA i spytt på konvolutten til et kjærlighetsbrev Belle sendte til et offer. Brevet ble aldri revet opp, for mottakeren brukte brevkniv.

Om dette ikke fungerer skal Simmons sammenligne med DNA fra Gunness\' søster.

Susanne McKay er en av de få gjenlevende amerikanske slektningene til Belle, i Norge finnes fortsatt mange. McKay har gitt tillatelse til gravingen fordi hun tviler sterkt på at det var Belle som ble begravd på kirkegården i 1908.

- Jeg er sikker på at hun drepte en ung kvinne fra Chicago, forgiftet henne og kappet av henne hodet natta før brannen. Hun plasserte henne i kjelleren for å få det til å se ut som hun og barna hadde blitt drept, sier McKay ifølge Discovery.

Noen funn er allerede på plass. Beinene som er gravd opp fra kirkegården viser seg å ha tilhørt en kvinne som var mellom 1.76 og 1.79. Det kan ha vært Belle, som selv var 1.76, ifølge tall fra skredderen.

LADY BLUEBEARD er blitt Belles tilnavn. I 1900 drepte hun sin første ektemann, Mads Sørensen fra Drammen. Det skjedde på nøyaktig den ene dagen da begge hans to livsforsikringer var gjeldende. Han døde med symptomer på strykninforgiftning. Hun inkasserte 8500 dollar. Det samme gjorde hun med tre eller fire av sine barn, som antakelig også ble forgiftet. 

I 1902 giftet hun seg med Peter Gunness fra Kongsberg. En uke etter døde datteren hans. Et år etter var Peter også død. De hadde malt opp grisekjøtt, vasket kverna og satt den over ovnen til tørk, forklarte Belle etter dødsfallet. Ektemannen sto ved ovnen da en bolle med varmt vann veltet utover nakken hans. I tumultene veltet kjøttkverna ned fra pelshylla og drepte mannen, mente kona.

- Det er vel en mye større sjanse for at hun brukte en hammer på ham. Obduksjonen viste brudd på nesebeinet og brudd i skallen. Han hadde nok blitt slått og stupt framover, sier Størseth.

Belle fikk 3000 dollar i forsikringspenger.

DAGEN FØR DØDSBRANNEN på gården hennes hadde Belle satt opp testamentet sitt og kjøpt nesten 20 liter parafin.

Men mistanken falt ikke på henne i starten. Hennes tidligere dreng ble arrestert og siktet for brannstiftelse og mord. Han var en lettere alkoholisert fyr som var blitt Belles elsker i 1907, men som hun senere sparket ut.

- I begge sakene med ektemennene ble hun mistenkt av familiene og forsikringsselskapene, men likevel ble hun ikke stoppet. Den sørgende enken ble trodd. Hun hadde et religiøst skalkeskjul, hun gikk i kirken og sendte barna til søndagsskole, sier Størseth.


DA NORDMANNEN
 Asle Helgelien kom til La Porte etter brannen, på leting etter sin bror Andrew, falt mistanken på Belle. Helgelien hadde lenge truet Belle med å oppsøke henne.

Broren hans hadde, som mange andre, dratt til La Porte for å gifte seg med Belle. Han forsvant, og Asle mistenkte Belle fordi han hadde fått tak i brevene fra henne.

- Belle og Andrew gikk i banken og tok ut et større beløp. Så ble han drept. Han var det siste kjente offeret til Belle, sier Størseth.

Helgelien insisterte på at man skulle ransake gården etter brannen. Det var da likene dukket opp, blant andre levningene etter Andrew Helgelien.

Saken ble ikke oppklart av den grunn. Ekspertene og La Porte delte seg i to.

- Juryen i rettssaken mot drengen erklærte - og det var nok et kompromiss - at det var Belle som omkom i brannen. Tannlegen til Belle sa at tenner de fant på branntomta tilhørte Belle, og det var avgjørende. La Porte ble likevel delt i to, de to lokalavisene hadde forskjellige forklaringer. Demokratene holdt med forsvareren til drengen, for han var demokrat. Republikanerne, som sheriffen tilhørte, sto på at sheriffen hadde rett, de mente drengen hadde drept familien og Belle, sier Størseth.

Drengen ble dømt for brannen, men ikke mord, i november 1908.

DET KOM SENERE for en dag at Belle hadde lurt menn med annonser i skandinaviske aviser. Hun lokket med nærhet i brevene sine. Hun instruerte også mennene til å ta med penger, slik at de skulle kunne kjøpe seg inn i gården hennes og leve på likefot med henne. De fleste av dem døde kort tid etter at de ankom gården. Belle kokte norsk husmannskost med stryknin.

Deretter slaktet hun dem. Likene ble lagt i striesekker og gjerne begravd på gården.

Drengen til Belle fortalte på dødsleiet at han hadde hjulpet Belle med å rømme. De to skal sammen ha reist til Chicago noen få dager før brannen for å finne en dobbeltgjenger til Belle. De tok med en «hushjelp» tilbake, skal han ha fortalt. Hvor mye vi skal tro av dette vet vi ikke i dag. Flere er skeptiske.

Etter sigende ble Belle sett mange ganger etter at hun skal ha dødd.

SIDEN MYNDIGHETENE aldri sørget for et grundig gjennomsøk av gården, er det slett ikke usannsynlig at flere enn dem som ble funnet, ble drept her.

Flere menn som hadde besøkt Gunness ble meldt savnet, men har aldri funnet. Alle ofrene var nordmenn eller svensker.

- Da søsteren til Belle, Nellie, ble avhørt etter dødsbrannen, hadde søsteren bodd i USA i over 30 år. Sønnen måtte være med som tolk. Nellie kunne ikke amerikansk selv etter så lang tid. Da kan du tenke deg hvor norskpreget miljøet i Chicago var, sier Størseth.

I DAGENS LA PORTE er saken aldri blitt glemt. Byen har samlet inn penger til gravsteiner. De skal settes opp på kirkegården til alle mordofrene til Belle som ikke har hatt stein fram til i dag.

Saken har vært lite omtalt både i Belles slekt og i slekta til de pårørende.

- Både ofrene og Belles slektninger var fullstendige tause om hele historien. Det virker som dette har vært belagt med stor skam fram til i dag. Det samme har vært tilfelle i Selbu, avslutter Størseth.

Denne artikkelen er skrevet av Magasinets nettredaksjon, og ikke publisert i papirutgaven. Har du spørsmål eller kommentarer, send dem til oss på e-post.

I BRUDEKJOLEN:</B> Belle Gunness giftet seg to ganger. Begge ektemennene døde, og mistanken falt på Belle. På forunderlig vis slapp hun unna.
DREPT:</B> Mads Ditlev Anton Sorensen var Belles første ektemann. De var gift i 16. Antakelig tok Belle livet av ham. Han døde i 1900.
BRANNTOMTA: Belle Gunness sies å ha stått bak rundt 20 drap, andre mener 40. Mange av mennene hun lurte ble begravet på tomta hennes. Her er gården avbildet like etter brannen.
FANT HODELØS KVINNE: På branntomta ble liket av en hodeløs kvinne funnet. Man trodde først det var Belle Gunness som hadde omkommet i brannen. Antakelig var det et uskyldig offer, plassert der av Belle selv.
FJERN SLEKTNING: Torger Størseth er en fjern slektning av Gunness. Han fortalte til Dagbladet i 2005 at Gunness lenge har vært et tabu-tema i Selbu. Han skrev da forordet til en <a href=http://www.aftenposten.no/kul_und/litteratur/article1160983.ece>bok</a> om Gunness.
GUNNESS-VOTTENE: Disse selbuvottene strikket Belle Gunness før hun la fra seg strikketøyet og startet sin drapskarriere.
<B>OVERLEVDE:</B> Peter Gunness\' førstefødte datter Svanhild overlevde. Belle fikk ikke gjort henne noe, siden onklene til Svanhild tok henne under sine vinger.
FANT HODESKALLER: Disse hodeskallene fant Andrea Simmons på den forhenværende eiendommen til Belle Gunness. Hun ser her på røntgenbilder av de 100 år gamle skjelettene.
EKTEMANN NUMMER TO:</B> 1. april 1902 giftet Belle seg med den 12 år yngre Peter Gunness. Han levde i ett år. Datteren hans ble drept en uke etter bryllupet.
TROR IKKE BELLE DØDE: Andrea Simmons jobber ut fra teorien om at seriemorderen Belle Gunness arangerte en brann for å få det til å se ut som hun var død.