Ingen ild uten Smoking Gun

Tv-stjerne arrestert? Fotballspiller i fyllebråk? En seriemorder tilstår? Kjendiskokk i bakteriekjøkken? Du kan banne på at dette nettstedet graver fram detaljene - og at mediene bruker dem.

    «P.Diddy hater oss. Catherine Zeta-Jones\' advokater ringer oss til alle døgnets tider. Courtney Love hater oss. Mer eller mindre alle hater oss.» William Bastone, redaktør for Thesmokinggun.com.

«HEMMELIGSTEMPLET». «Konfidensielt». «Unndratt offentligheten».Nettstedet The Smoking Gun (TSG) lever av å grave fram slike dokumenter. Politirapporter, rettsdokumenter, FBI-mapper, bedriftsnotater, bøter og andre avslørende papirer. Her finnes offisielle dokumenter om alt fra John F. Kennedy til kjente seriemordere - men de fleste er pikante avsløringer om A- og B-kjendiser. Ifølge folka bak er all dokumentasjon på TSG ekte og offisell. De fire ansatte er erfarne journalister, og bruker gamle kontaktnett og metoder for å få ut informasjon. For eksempel politirapporter eller detaljerte siktelsespapirer. Arbeidsmetodene likner tradisjonelle mediers. For å sjekke ut tips tråler TSG-folka seg gjennom støvete arkiver, rettsinstanser, og et nettverk av kilder. Skillet går ved bruken av informasjonen. En tradisjonell journalist kunne skrevet en artikkel på grunnlag av dokumentasjonen, og gitt en omtalt person en muligheter til å uttale seg. Men TSG bryr seg ikke med sånt: De publiserer hele dokumentet, kanskje med en liten følgetekst. Kun de mest sensitive personopplysningene sladdes. - Vi sitter ikke i telefonen og prøver å overtale kilder til å stå fram, og sånne greier som alle andre journalister gjør. Vi lar folk gå gjennom stoffet selv, sier redaktør Bastone til CNN. DET TOTALE FRAVÆRET av redigering har fått medier, advokater og «ofre» til å hudflette nettstedet - til ingen nytte. Ikke et eneste dokument er blitt fjernet fra sida. Alle juridiske klagebrev og trusler om søksmål blir tvert imot publisert. Og så langt har aldri TSG blitt slept for retten. - Vi legger samme etikk til grunn som i min tidligere journalistkarriere, sa Bastone i et intervju med USA Today. - I likhet med enhver seriøs nyhetsformidler betaler ikke vi i TSG kildene våre. Til tross for skarp kritikk, har det seks år gamle nettstedet fått kultstatus blant leserne. Det framstår som gravende, respektløst og avslørende, og brukes som tipsbase for store medier. De sjekker jevnlig sida for å se hva som dukker opp. - Jeg liker å tenke på oss som Associated Press i miniformat. Men egentlig er vi jo bare fire fyrer på et kontor i New York, sier TSG-reporter Joseph Jesseli (46). REVOLVERREPORTERNES siste skup var en hemmelig rapport fra barnevernet i Los Angeles, som «frikjente» Michael Jackson fra anklager om sex-misbruk. Den publiserte rapporten ble plukket opp av amerikanske tv-stasjoner, og spredt til resten av verden via CNN, FOX og AP. Her i Norge skrev både Dagbladet, VG, Aftenposten og TV2 om saken. I forkant av guvernørvalget i California satte TSG dagsorden da de gravde fram et 26 år gammelt Schwarzenegger-intervju som inneholdt kvinnefiendtlige utsagn. I øyeblikket er nettsidas hovedsak en fersk politirapport på White Stripes\' Jack White, som var involvert i et barslagsmål. Saker av eldre årgang ligger i et rikholdig arkiv. Her ligger helsemyndighetenes slakt av kjendiskokken Roccos restaurant, FBI-papirer på Elvis\' pillemisbruk, politirapporten etter Bobby Browns angivelige konevold, FBI-mapper på forfatteren John Steinbeck, kopi av Katharine Hepburns testamente, skjermbilder av CNNs nekrologer over høyst levende politikere, eller konkursbegjæringen på Britney Spears restaurantfiasko. Men det er ikke bare dokumenter de samler på. Utskrifter av FBIs avlytting av antatte mafiamedlemmer har fått sin egen side. I «mug shot»-arkivet ligger en samling av autentiske arrestasjonsbilder av mer eller mindre berømte personer, kategorisert etter profesjon. I tillegg har TSG fått tak i såkalte backstage riders - detaljerte lister over hva popstjerner krever av konsertarrangørene. For eksempel at Pavarotti vil ha mykt toalettpapir, Christina Aguilera kan ikke ha Evian-vann, at alt i Jennifer Lopez\' garderobe må være hvitt, og at Rolling Stones må ha to velkledde vertinner som kan servere etter konserter. HISTORIEN OM Smoking Gun går tilbake til 1997. William Bastone sa opp jobben som journalist i New York-avisa The Village Voice, der han i ti år hadde dekket organisert kriminalitet. I april samme år startet han nettstedet sammen med journalistkollega Daniel Green. Bastones kone designet siden. - I utgangspunktet var TSG bare et verktøy for å spre dokumenter vi mente var interessante, sier Bastone. Nettsida ble lansert da dotcom-feberen herjet. Gründerne manglet ikke investorer, men måtte likevel ha andre jobber på si. Da IT-bobla nærmet seg bristepunktet i 2000, ble TSG kjøpt opp av Court TV, som eies av AOL Time Warner og Liberty Media. Kjøpesummen er ikke kjent, men Bastone og Green kunne nå jobbe heltid med prosjektet, samt ansette de to gamle Village Voice-kollegene Andrew Goldberg og Joseph Jesseli. Nettstedet ble for alvor kjent for tre år siden, da de gikk ut med dokumentasjon på at finalisten i et reality-show hadde deltatt i pornofilmer (les mer om saken her). CNN og Reuters kastet seg over saken, som fikk enorm oppmerksomhet i USA. Litt seinere gravde firkløveret fram skjeletter i skapet til ei annen realitystjerne, denne gangen brudgommen i tv-showet «Hvem vil gifte seg med en millionær?». En tidligere forlovede hadde anmeldt ham for vold, og TSG publiserte besøksforbudet han var ilagt. Saken fikk tv-stasjonen Fox til å droppe planene om en ny omgang av serien. TSG på sin side fikk sitt eget tv-show, og har gitt ut to bøker om nettfenomenet. Smoking Gun TV harselerer med avsløringer fra nettsida, men så langt har ikke tv-programmet vært en like stor suksess. PIKANTE AVSLØRINGER er god mat for det gravende firkløveret i Smoking Gun. Mange spør hvordan de klarer å få tak i stoffet de publiserer. - Vi fokuserer nesten utelukkende på dokumenter. Det begrenser til en viss grad hva vi kan gjøre, men gir oss også mulighet til å fokusere virkelig i dybden på det, sier William Bastone. I dag klikker mer enn tre millioner lesere seg inn på nettstedet hver måned. Tidsskriftet Shift.com omtaler TSG som en av internettets største suksesser, fordi de helt fra starten forsto mediet. - Innholdsleverandører på internett har sakte forstått at nettet verken er en avis på skjermen eller en tv med fem milliarder kanaler, men snarere et eget medium med sine egne muligheter og begrensninger. Redaktør Bastone har en enklere forklaring på det hele. - Det er ingenting glamorøst ved det vi gjør. Men flere mennesker har oppdaget oss, og blitt interessert i det vi gjør.

    (Kilder: New York Times, Shift, CNN, USA Today, BBC, thesmokinggun.com) CNN
solvi.glendrange@dagbladet.no

Rykende pistoler: Førti år gamle Daniel Green (i midten) og 42-årige William Bastone (til høyre) er krimjournalistene som i 1997 startet nettstedet The Smoking Gun. De tok med seg kilder, metoder og kontakter for å jakte avsløringer på egen hånd. Nettstedet ble en suksess, og har også fått sitt eget tv-show. Det ledes av mannen til venstre, Mo Rocca. Foto: Court TV
Tv-harselas: Mo Rocca etterlikner arrestasjonsbildet av Nick Nolte, som ble tatt for fyllekjøring i 2002. Foto: Court TV
Nettfenomen: Smoking Gun har millioner av lesere, og mediene brukes nettsida stadig hyppigere som tipsbase eller kilde. All dokumentasjon på sida er ekte og uredigert. Faksimilie: Thesmokinggun.com
«Mug shot»: Politiets eget bilde av Michael Jackson. Dette er ett av mange som ligger i nettstedets «mug shot»-arkiv. Foto: Scanpix