Langsomt liv

Spiser man sjømat, lever man lenger, sies det. Grønlandshvalen kan for eksempel bli 200 år.

- Vi har flere hvalarter som blir gamle. Finnhval og seihval kan bli 80-90 år gamle. Men en 80-90 år gammel grønlandshval har jo livet foran seg, sier førsteamanuensis Morten Tryland ved Norges veterinærhøgskole. Han er forsker og jobber med infeksjonssykdommer hos sjøpattedyr og reinsdyr. Hvordan vet vi at grønlandshvalen kan bli så gammel? - Det hele startet med et samarbeid mellom forskere og eskimoer i Point Barrow i Alaska. Eskimoene har lov til å fange et visst antall hvaler hvert år, og disse får forskerne ta prøver av. Et år fant de noen harpunspisser av bein og stein i spekket på en av hvalene. Dette kjente eskimoene igjen som gammelt fangstverktøy, som ble brukt fram til midten av 1800-tallet. Noen hadde prøvd å fange den for lenge siden? - Ja. Først trodde forskerne at det var noen som forsøkte seg med en practical joke. Men så fant de flere harpunspisser i forskjellige dyr. Samtidig hadde forskere i California utviklet en metode for å aldersbestemme sjøpattedyr ved å se på aspartamsyre i øyelinsa. Aspartamsyre? - Jeg vet ikke hvor detaljert vi skal gå inn i akkurat dette. Men denne syra dannes i én form, og omdannes seinere til en annen form. Denne omdannelsen skjer ved en viss hastighet, og ved å beregne forholdet mellom den ene og den andre formen kan man anslå en alder. Nå snakker jeg veldig grovt. ? - Denne metoden ble brukt til å anslå alderen for 42 dyr som ble fanget i Alaska i perioden 1978 til 1997. Forskerne fant ut at fire av dyrene sannsynligvis var over 100 år, to ble anslått til å være mellom 150 og 200 år. Og det eldste dyret ble anslått til å være 211 år. Jøss. - På hunnene ble eggstokkene også sjekket, for såkalt arrvev etter graviditeter. Dette indikerer hvor mange fødsler et pattedyr har hatt. Hvor mange fødsler hadde disse hvalene hatt? - Den som hadde hatt flest, hadde født 41 kalver. Hvis vi regner med at det går 3-4 år mellom hver fødsel, betyr det at denne hunnen må ha vært produktiv i 120-160 år. Når blir de kjønnsmodne? - Vi antar at grønlandshvalen blir kjønnsmoden når den er mellom 20 og 30 år. Og dermed er vi oppe i 145 - 190 år. En pubertet på 30 år? - Ja. Og så må man anta at disse hvalene lever et ukjent antall år uten at de blir drektige. Da de er gamle og nyter sitt otium? - Det kan du si. Og da virker en alder på over 200 år slett ikke usannsynlig. Kan det finnes grønlandshvaler som er eldre enn 211 år? - Det må vi regne med. Forskere antar at det i dag finnes mellom 7500 og 8000 grønlandshvaler. Av disse er altså 42 fanget og aldersbestemt. Den statistiske sannsynligheten for at det finnes enda eldre eksemplarer, er meget stor. Disse hvalene har altså opplevd seilskutetida, og to verdenskriger med torpedoer og ubåter? - Ja, noen av de hvalene som svømmer rundt i dag, ble kanskje født så tidlig som på slutten av 1700-tallet. Til sammenlikning avsluttet Roald Amundsen sin ferd gjennom Nordvestpassasjen med «Gjøa» i 1906. Hvalene han møtte i Beauforthavet, var da gjerne 100 år. Og de samme hvalene svømmer fremdeles rundt i havet. Det gir litt perspektiv. Hvor holder grønlandshvalen til? - Tidligere var grønlandshvalen tallrik rundt Svalbard, særlig på vestsiden, helt mot Grønland. I løpet av en tiårsperiode på slutten av 1600-tallet ble det fanget flere enn 12 000 grønlandshvaler ved Svalbard. Fremdeles er de sjeldne i dette området. Den største populasjonen i dag finner vi i Beringstredet. Dyrene følger østkysten av Russland og ned mot Japan. Og så trekker de opp Beringstredet igjen om våren. Har de et spesielt sunt kosthold, siden de blir så gamle? - Det er en annen fascinerende ting med disse hvalene. De kan ha en lengde på opp mot 20 meter, og kan veie hele 100 tonn. Og så lever de hovedsakelig av plankton. Altså noe av det minste man kan finne i havet. Dette er jo såkalte bardehvaler. Hva vil det si?- Barder er hornplater med hårliknende strukturer som står vertikalt i munnen. Hvalene åpner kjevene og fyller munnhulen med sjøvann, og ved hjelp av tunga presser de vannet ut gjennom bardene, mens plankton og krepsdyr blir tilbake i munnen. For å drive en slik enorm kropp må de bruke mye tid på å finne mat? - Jo, men samtidig søker de til områder der det er rikelig med plankton, slik at de får i seg tilstrekkelig biomasse i døgnet. Hva er forklaringen på at de blir så gamle? - Forskere mener det kan skyldes at alle livsprosessene til grønlandshvalen er langsomme. De svømmer langsomt, de blir seint kjønnsmodne, og kalvingsintervallet er stort. Det lange livsløpet er nødvendig for å sikre at arten klarer å formere seg. De tar livet med ro? - Ja, det kan du si. Vi mennesker lever hektisk og blir daglig bombardert med støyende reklame og harde nyheter, og vi forventer raske løsninger på alt. Som en kontrast til våre liv har vi grønlandshvalene, som siger langsomt rundt i havet og overlever oss alle. hallgeir.opedal@dagbladet.no