DYRKBAR MARK: Kristian Olesen ved forsøksgården til Desert Control i Dubai. Foto: Desert Control.
DYRKBAR MARK: Kristian Olesen ved forsøksgården til Desert Control i Dubai. Foto: Desert Control.Vis mer

Bekjemper ørkenspredning:

Norsk oppfinnelse skal gjøre ørkensand til mat­jord på sju timer. - Det høres litt for enkelt ut

- Det er som å gå fra å være Reodor Felgen til å bli invitert inn på verdensmarkedet.

(Dagbladet): En tredjedel av verdens landområder er dekket av ørken. Tilsynelatende ødemark, der få vekster vil gro.

To milliarder mennesker bor i ørkenområder, 90 prosent av dem i utviklingsland, ifølge FN. Og ørkenen sprer seg. FN anser situasjonen så prekær at de vedtok en ørkenkonvensjon i 1994, og bekjemping av ørkenspredning har fått sin egen dag, 17. juni.

Et norsk firma, Desert Control, mener å ha funnet løsningen på problemet. Ved hjelp av nanoteknologi splitter de opp leire i ørsmå partikler, blander med vann, sprayer på sand, og voilà: dyrkbar jord.

- Tidligere har det tatt mellom sju og femten år å gjøre ørken om til god matjord. Vi kan gjøre det på sju timer, sier Ole Morten Olesen, en av gründerne bak Desert Control, til Dagbladet.

Startet i Egypt

Det hele startet i Egypt i 2009. Far og sønn Olesen spurte noen forskere om det beste produktet de hadde hatt.

GRUNDERE: Far Kristian og sønn Ole Morten Olesen har fått en gyllen mulighet av Expo Live. Foto: Desert Control.
GRUNDERE: Far Kristian og sønn Ole Morten Olesen har fått en gyllen mulighet av Expo Live. Foto: Desert Control. Vis mer

- Det var som å spørre dem om barna deres. En av dem gravde frem en stor rapport om leiresand, forteller Olesen.

I Egypt hadde de jobbet med leiresand som en måte å gjøre ørkenen dyrkbar på i mer enn 70 år. Forskeren hadde jobbet med det i 20.

Inspirasjonen kom fra Nilen. Tidligere flommet Nilen over med jevne mellomrom. Dette var en katastrofe for mennesker, flere døde hver gang, så landet bestemte seg for å bygge en demning for å bedre kontrollere vannet.

Aswandammen sto ferdig i 1960, og folk som bodde langs Nilen kunne puste lettet ut. Men den tryggere tilværelsen hadde en annen bieffekt. Tidligere hadde jorden rundt Nilen vært fruktbar. Nå tørket den ut, og ble liggende øde.

Årsaken? Når Nilen flommet over, tilførte den leire til jorda.

Forskerens prosjekt ble imidlertid for kostbart.

- De brukte 100 kg leire per kvadratmeter, som måtte blandes manuelt inn i sanden. Dette ble for arbeidskrevende og kostbart, så de skrinla prosjektet, forteller Olesen.

Det var da far Olesen fikk en glimrende idé.

- Han elsker også vanskelige eller umulige prosjekter. Det er da han koser seg mest.

Tar oljeteknologi til ørkenen

Olesen senior er VVS-ingeniør, og har jobbet for oljeselskap. Det var der han stiftet bekjentskap med nanoleire.

- Han tok kunnskapen fra oljebransjen i Norge, og fant en løsning. Tverrfaglig kunnskap, som vi liker å si i Norge.

Olesen gjorde forsøk med flytende nanoleire, leire som er splittet opp til ørsmå partikler, 22 nanometer. Og i stedet for å bruke hundre kilo per kvadratmeter bruker de ett kilo.

- Der egypterne manuelt spadde 100 kilo leire inn i en kvadratmeter sand, 40-50 meter ned i bakken, kan vi nå bruke en vannslange - og spyle en blanding av leire og vann over bakken. Det gjør jobben fortere, enklere og billigere.

- Vi får utnyttet leiren fullstendig - og så langt viser forsøk at vi får bedre resultat med mindre leire enn de gjorde med sine opprinnelige forsøk

Feil sted til feil tid

Veien hit har ikke vært lett. og Olesen-mennen har hatt uflaks med timingen.

De begynte i Egypt, og hadde nesten forhandlet fram en avtale med regjeringen, men de måtte forlate landet da revolusjonen kom. Så flyttet de til Pakistan, men en ny president gjorde det vanskelig å drive forretninger for vestlige.

- Så startet vi opp i Kina, men rett etterpå delte Norge ute en pris som gjorde at alle norske selskaper fikk beskjed om å forlate landet.

- Vi har hatt maks uflaks, og gang på gang vært på feil sted til feil tid, ler Olesen.

Men nå ser det altså ut som om det har snudd.

Desert Control prøvde seg igjen i Dubai, og på en utstilling fattet« the Ruler of Dubai», Sjeik Mohammed bin Rashid Al Maktoum, interesse for prosjektet. Og nå har de altså fått innpass i Expo 2020 Live, og et tilskudd på 100.000 dollar til å videreutvikle teknologien.

- Det har vært et kjempeløft! Og holder vi det vi har lovet, så får vi 500.000 til.

Med dette følger det med en stand på utstillingen. Den varer i et halvt år.

For godt til å være sant?

Historien er nesten for utrolig til å være sann. Sitter virkelig et lite norsk selskap på løsningen til hvordan vi kan forhindre ørkenspredning?

- Det er mange som lurer på hvorfor. Det høres for godt ut til å være sant. Og det kommer gjerne mye motstand når det kommer noe som er så revolusjonerende, sier Olesen.

Han peker på at de ikke har funnet opp noe helt nytt, bare kopiert naturen med nanoteknologi.

- Nå har vi en pilot nede i Dubai. Resultatene er gode.

Åsgeir Almås, forsker ved Norges miljø- og biovitenskapelige universitet, NMBU, har hørt om Desert Control.

- Er dette den nye slangeoljen? Sju timer? Vi pleier å si at det tar tusen år per kvadratmeter å lage god matjord, sier Almås til Dagbladet.

Han kjenner ikke til det spesielt, og uttaler seg derfor på generelt grunnlag om matjord.

- Det å etablere et jordsmonn er et samspill mellom mange faktorer, og det er viktig å få inn organisk materiale.

- Desert Control tilsetter en soppspore.

- Det høres litt for enkelt ut å blande en leiresuppe med sopp, i beste fall optimistisk, men får de det til ...

Et annet og viktig spørsmål er hva dette vil gjøre med jorda på sikt.

GROR I ØRKENEN: Fra Desert Controls gård i Dubai. Foto: Desert Control.
GROR I ØRKENEN: Fra Desert Controls gård i Dubai. Foto: Desert Control. Vis mer

- Vi har ennå ikke hatt anledning til å gjøre langtidsforsøk. Det er det for nytt til, men i Egypt fikk vi et uavhengig forskningsmiljø til å gjøre forsøk for oss. Faren min og jeg er ikke forskere, og vet at det er lett å ville at noe skal virke, så vi har unngått at vi selv skal gjøre eksperimentene.

Agricultural research center i Egypt hadde et forsøk gående i fem år, med bare gode resultater.

Vendepunktet

Finansieringen har også gått greit, inntil for et par år siden. Olesen senior drev et ventilasjonsselskap, og hadde bygget seg opp omtrent 20 millioner. Nesten alt har gått til å finansiere prosjektet.

Men heller ikke 20 millioner varer evig, så på randen av å måtte slå familiebedriften konkurs, hentet de inn investormidler, etablerte et AS sammen med Brage Johansen, som tidligere hadde jobbet med clean tech i Statoil, og Atle Johansen på salg. Brage Johansen er daglig leder i Desert Control.

En TV-serie på BBC om clean energy førte til flere interessenter og nå setter Desert Control sin lit til Expo 2020.

WWF har også satt sammen en video om prosjektet, som du kan se under.

- Den eksponeringen vi får der gir stor kredibilitet, som igjen gjør at investorer kommer med ordentlige tilbud, ikke skambud.

- Det er som å gå fra å være Reodor Felgen i Norge, til å bli invitert inn på verdensmarkedet.

- Hva er årsaken til at dere ikke allerede er på markedet?

- Nå er det rett og slett kontanter. Vi har investorer, men de har ikke vært villig til å betale for å utvikle et stort nok produksjonsapparat. Vi sitter egentlig og venter på at vi skal få økonomi til å rulle det ut

Etter å ha vært på feil sted til feil tid i flere år, ser det ut til å løsne for Desert Control.

- Det føles som om vi endelig er på rett sted til rett tid. Det er viktig å møte de folkene som har interesse. Det å være her å få vist hva vi har for noe er kjempeviktig, sier Olesen.

- Det blir spennende. Vi gleder oss som små unger alle sammen.

Vil lage nordisk Silicon Valley

Et par år tilbake var Desert Control en av vinnerne av WWFs årlige prisutdeling Climate Solvers, som premierer de beste gründerbedriftene i Norden som har potensial for å redusere klimautslipp og også føre til endring i klimaet.

- Det er flott å se teknologi som tar tak i noen av de store utfordringene. Ørkenspredning og tørke er en av de store truslene, og det at vi klarer å demme opp for dette ved å dyrke nye ting i disse områdene og holde på næringen, er en veldig viktig buffer, sier Ragnhild Elisabeth Waangaard, senior klima- og energirådgiver i WWF til Dagbladet.

- Vi har et høyt kompetansenivå på clean tech i Norden, og vi ønsker å samarbeide på tvers av landegrensene. Norden har potensiale for å bli en Silicon Valley for clean tech.

Den norske ambassaden i Abu Dhabi har hjulpet Desert Control med å etablere seg i Dubai.

- At de deltar i Expo Live Innovation Impact Grant Programme er derimot deres eget verk. Det at de nå står som finalister er takket være deres egen bærekraftige teknologi, sier Minna Crozier, sier finansrådgiver ved den norske ambassaden i Abu Dhabi.

Hun har stor tro på prosjektet, og at det kan få betydning også i Norge, selv om de etablerer seg i Midt-Østen.

- Med tanke på at dette er en norsk innovasjon vil prosjektet trolig bidra til verdiskaping også i Norge, særlig i form av flere jobber. Ikke minst vil det bidra med å fremme norsk, bærekraftig teknologi, som Norge allerede utmerker seg innen.