«Amerikas tøffeste sheriff» gjør comeback

Kontroversielle Joe Arpaio vil ha tilbake sin gamle jobb.

COMEBACK: Joe Arpaio var sheriff i 24 år, og sikret seg i løpet av årene mange fiender, og også noen venner. En av vennene er Donald Trump, som benådet Arpaio i 2017. Foto: AP Photo / Mary Altaffer / NTB scanpix
COMEBACK: Joe Arpaio var sheriff i 24 år, og sikret seg i løpet av årene mange fiender, og også noen venner. En av vennene er Donald Trump, som benådet Arpaio i 2017. Foto: AP Photo / Mary Altaffer / NTB scanpixVis mer

- En dag må jeg pensjonere meg. Jeg er ikke klar ennå.

Ordene tilhører 87 år gamle Joe Arpaio, som ofte har blitt omtalt som «Amerikas tøffeste sheriff».

I 24 år var han sheriff i Maricopa County i Arizona, et politidistrikt som inneholder storbyen Phoenix. Han ble utnevnt til sheriff i 1993, og gikk ikke av før han ble slått av en lite kjent utfordrer under valget i 2016.

Vil bli sheriff igjen

Etter den tid har han lidd ytterligere et knusende valgnederlag, da han forsøkte å bli valgt inn i det amerikanske Senatet.

På tross av valgnederlagene, og alderen, har han altså ingen planer om å gi seg ennå. Nå vil han ha tilbake sin gamle stilling som sheriff, og han ønsker dermed å utfordre sheriff Paul Penzone under neste års valg, skriver nyhetsbyrået AP.

«Pass opp, verden! Vi er tilbake!» lyder beskjeden i en pressemelding fra Arpaio.

Arpaio har hatt en lang karriere i det offentliges tjeneste, og han er svært kontroversiell. Han har blitt kritisert både for sin retorikk og for rettshåndhevelsen mot innvandrere.

Omstridt teltleir

Han ble for alvor kjent på 90-tallet da han utvidet et lokalt fengsel ved å opprette en teltleir omringet av et elektrisk gjerde i Arizonas glovarme ørken. «Teltbyen» kunne huse 2000 mennesker, og alle som sonet der var ulovlige innvandrere eller personer dømt for ikkevoldelige forbrytelser.

Temperaturen i teltene kunne stige til over 60 varmegrader, og sheriffen omtalte selv leiren som en konsentrasjonsleir.

Arpaio begrunnet teltleiren med overbefolkning i vanlige fengsler og for å understreke at han var tøff mot kjeltringer.

Mange var svært kritiske til leiren, men Arpaio forsvarte dem i hele sin tid som sheriff.

- Hva skal jeg gjøre? Løslate dem fra fengsel fordi det er for varmt, sa han blant annet.

Fangene i teltleiren skal også ha bli tvunget til å gå med rose undertøy og håndjern for skammens skyld og for å forhindre at de stjal hverandres klær.

Teltleiren ble stengt i 2017, i hans etterfølgers første år som sheriff. Skulle han få tilbake jobben som sheriff, har Arpaio lovet at han vil åpne den omstridte teltleiren igjen.

Om Arpaio er kontroversiell så er han også populær hos mange konservative amerikanere på grunn av sin strenge linje mot innvandrere, og mislikt av flere med minoritetsbakgrunn av samme grunn.

Ble dømt

Arizona deler en stor grense mot Mexico, og Arpaio og hans betjenter var spydspissen i delstatens strenge innvandringspolitikk.

De drev både vilkårlige trafikkstopp av latinamerikanere og tilfeldige patruljer i latinamerikanske nabolag.

Denne praksisen fikk Arpaio trøbbel med både i løpet av sin tid som sheriff, og i etterkant.

I 2011 slo Justisdepartementet fast at Arpaio ledet en etat med som var gjennomsyret av diskriminering mot latinamerikanere.

I 2013 slo en føderal dommer fast at Arpaio og hans betjenter brøt latinamerikaneres konstitusjonelle rettigheter.

Et halvt år etter at han hadde måttet gi fra sa sherifftittelen, ble han funnet skyldig i å ha brukt trafikkpoliti målrettet mot innvandrere, på tross av at han i 2013 hadde fått beskjed om at praksisen var diskriminerende.

For dette risikerte Arpaio seks måneders i fengsel, men før domstolen rakk å utmåle straffen fikk den avskiltede sheriffen hjelp fra sin mektige venn, president Donald Trump.

Han benådet Arpaio.

«I sin tid som sheriff har Joe Arpaio tjent offentligheten og beskyttet folk fra kriminalitet og ulovlig innvandring. Han er nå 85 år og har tjent landet vårt i beundringsverdige 50 år og er derfor verdig en benådning fra presidenten», het det i en uttalelse fra Det hvite hus.

I en Twitter-melding omtalte Trump Arpaio som en «amerikansk patriot».

- Han gjorde Arizona trygt.

Trump benådning ble sterkt kritisert av begge de to daværende republikanske senatorene i Arizona, nå avdøde John McCain og Jeff Flake.

Konspirasjonsteori

Benådningen kom uansett neppe som noen stor overraskelse, da Arpaio var en stor tilhenger av Donald Trumps presidentskap. Han var også en av de ivrigste til å fremme Trumps konspirasjonsteori om at Barack Obamas fødselsattest er falsk og at presidenten ikke er født i USA.

I 2012 holdt han en svært oppsiktsvekkende pressekonferanse, der hans etterforskere hevdet at fødselsattesten var falsk og datagenerert.

Det er også noe Arpaio trekker fram nå når han skal vise til hva han oppnådde i løpet av sin tid som sheriff, på tross av at konspirasjonsteorien har blitt ettertrykkelig tilbakevist. Selv Donald Trump kom, omsider, til den konklusjonen under valgkampen i 2016.

- President Barack Obama ble født i USA. Punktum!, sa Trump.

På tross av dommen fra 2017, mener Arpaio at han, om han blir valgt, kan fortsette sin tøffe linje mot innvandrere, selv om politidistriktet nå ikke får lov til å pågripe latinamerikanske sjåfører eller passasjerer utelukkende basert på mistanke om at de er i landet ulovlig.

For å bli sheriff igjen må Arpaio altså først vinne valget, som foregår omtrent som alle andre politiske valg i USA. Først må han vinne det republikanske primærvalget, der han stiller mot sin tidligere vise-sheriff, Jerry Sheridan, og politibetjent Mike Crawford.

Sheridan, som i likhet med Arpaio vil gjeninnføre teltleiren, sier at han er skuffet over at hans gamle sjef nå har kastet seg inn i kampen om å bli sheriff.

- Han var en veldig god sheriff på mange måter, men han var ikke så engasjert i de daglige gjøremålene ved kontoret. Han lot meg styre de siste seks åra da jeg var hans vise-sheriff, sier Sheridan.

Noen som er langt mer enn skuffet, er borgerrettighetsorganisasjonen American Civil Liberties Union of Arizona.

- President Trump benådet ham kanskje, men de som har fått familien og lokalsamfunnene ødelagt av hans ulovlige praksis har ikke det. Joe Arpaio er en rasist og bør aldri sitte i en offentlig stilling igjen, sier leder for organisasjonen, Alessandra Soler, ifølge New York Times.

Men det spørs om det ikke skal bli tøft for den aldrende Arpaio å få jobben tilbake. I 2016 tapte han med 13 prosentpoeng mot den sittende sheriff Penzone, som stiller til gjenvalg.