VERDENS TØFFESTE BJØRN: Nei, det er ikke en full støvsugerpose med klør, men et såkalt bjørnedyr som bestiger et stykke mose, sett gjennom et elektronmikroskop (og ja, bildet er ekte, men fargene er lagt på i etterkant). Bjørnedyrene er typisk under én millimeter lange, lever i de fleste ulike miljøer på jorda og er ekstremt hardføre. Derfor var de blant organismene som ble tatt med om bord romsonden Fobos-Grunt, i et forsøk på å finne ut om liv kan hoppe mellom planeter ved hjelp av meteoritter. Foto: Science Photo Library
VERDENS TØFFESTE BJØRN: Nei, det er ikke en full støvsugerpose med klør, men et såkalt bjørnedyr som bestiger et stykke mose, sett gjennom et elektronmikroskop (og ja, bildet er ekte, men fargene er lagt på i etterkant). Bjørnedyrene er typisk under én millimeter lange, lever i de fleste ulike miljøer på jorda og er ekstremt hardføre. Derfor var de blant organismene som ble tatt med om bord romsonden Fobos-Grunt, i et forsøk på å finne ut om liv kan hoppe mellom planeter ved hjelp av meteoritter. Foto: Science Photo LibraryVis mer

Bjørnedyr strandet i verdensrommet

Skulle til Mars-måne, men så gikk alt fryktelig galt. Nå kjemper russerne en desperat kamp for å få dem avgårde.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): En russisk romsonde på vei til Mars' måne Phobos sitter fast i omløpsbane rundt jorda, på grunn av motorsvikt etter separasjon fra oppskytingsfartøyet, ifølge den russiske romfartsorganisasjonen Roscosmos.

Zenit-2-raketten med sonden Fobos-Grunt ble skutt opp fra Bajkonur kosmodrom i Kasakstan i går kveld, men greide ikke å løsrive seg fra banen rundt jorda.

- Det har vært en røff natt, da vi ikke greide å finne romfartøyet etter separasjonen. Nå vet vi koordinatene, og har funnet ut at motoren på sonden ikke startet, sier Roscosmos-sjef Vladimir Popovkin til nyhetsbyrået RIA Novosti.

Livet ebber ut Romfartsorganisasjonen kjemper nå en kamp mot klokka for å rette feilen. Om tre dager går batteriene ut, og dersom de ikke greier å få startet motorene innen den tid vil Fobos-Grunt sirkle jorda til den en dag styrter i atmosfæren.

MISLYKKET: Fobos-Grunt-sonden ble skutt opp fra Kasakstan i går kveld, norsk tid, men den russiske romfartsorganisasjonen Roscosmos mistet kontakten etter at den ble separert fra raketten. Nå er det høyst usikkert om russerne kommer seg til Mars. Foto: EPA/ROSCOSMOS/SCANPIX
MISLYKKET: Fobos-Grunt-sonden ble skutt opp fra Kasakstan i går kveld, norsk tid, men den russiske romfartsorganisasjonen Roscosmos mistet kontakten etter at den ble separert fra raketten. Nå er det høyst usikkert om russerne kommer seg til Mars. Foto: EPA/ROSCOSMOS/SCANPIX Vis mer

- Vi skal forsøke å starte datamaskinene på nytt. Romfartøyet er for øyeblikket i en omløpsbane, drivstofftankene har ikke blitt dumpet og drivstoffet er ikke brukt, sier Popovkin.

Fobos-Grunt-oppdraget er ambisiøst. Planen er (eller var) å spa opp rundt 200 gram jord fra Phobos i 2013, og returnere prøvene til jorda året etter. Oppdraget forsøker blant annet å gi svar på muligheter for nåværende eller tidligere liv på månen, og hvordan forholdene er i nærheten av Mars.

Miniastronauter Men de skal ikke bare lete etter liv. Det er også små, små «astronauter» om bord. I et forsøk på å finne ut hvor lenge enkelte mikroorganismer kan overleve de ugjestmilde og drepende forholdene i verdensrommet, skal disse delta på den tre år lange tur retur-ferden.

Spørsmålet er: Kan mikroorganismer fra Mars ha blitt spredt til jorda som blindpassasjerer om bord meteoritter, og muligens lagt grunnlaget for livet her?

AVLYST? Fobos-Grunt-sonden skal etter planen til Mars' måne Phobos, men den har foreløpig ikke greid å komme seg ut av omløpsbanen rundt jorda. Nå har Russland tre dager på å rette opp feilen.  Foto: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona
AVLYST? Fobos-Grunt-sonden skal etter planen til Mars' måne Phobos, men den har foreløpig ikke greid å komme seg ut av omløpsbanen rundt jorda. Nå har Russland tre dager på å rette opp feilen. Foto: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona Vis mer

- Vi estimerer at ett tonn materiale fra Mars treffer jorda hvert år, og mikroorganismer kan ha blitt med på turen. Når Mars-meteoritter entrer jordatmosfæren blir bare de ytterste millimeterne varmet opp. Derfor vil ikke mikrober lenger inne i steinen brenne opp, skriver astrobiolog og leder for det amerikanske LIFE-eksperimentet, David Warmflash, i siste utgave av bladet Scientific American.

Teamet samlet ti spesielt hardføre representanter fra de tre hovedgrenene på livets tre i en spesialdesignet biomodul: bakterier, arkebakterier og eukaryoter (gruppen som inkluderer sopp, planter og dyr).

Ekstremdyr Enkelte av disse ekstremofilene - skapninger som trives best under forhold som ville drept alt annet - er valgt ut nettopp med tanke på at de muligens likner livsformer som potensielt finnes eller har eksistert på Mars.

- Analyser viser at de fleste Mars-meteoritter bruker tusenvis eller millioner av år på å komme hit. Men en liten andel er her i løpet av ett år. Kan et kryp klamre seg livet så lenge? Jakta etter et svar begynner nå, skrev Warmflash i forkant av oppskytingen.

MIKROBEKAHYTTER: Ti ulike mikroorganismer er fordelt på 30 rør i den såkalte biomodulen om bord romsonden. LIFE-eksperimentet utføres av den amerikanske organisasjonen The Planetary Society. Grafikk: The Planetary Society
MIKROBEKAHYTTER: Ti ulike mikroorganismer er fordelt på 30 rør i den såkalte biomodulen om bord romsonden. LIFE-eksperimentet utføres av den amerikanske organisasjonen The Planetary Society. Grafikk: The Planetary Society Vis mer

Teamet er «ganske sikker» på at bakterien Deinococcus radiodurans kommer til å overleve ferden. Også kalt «Conan the Bakterium», hedres den som verdens tøffeste av Guinness rekordbok, og tåler blant annet at DNA-et bombarderes med stråling tilsvardende Mars-overflaten og ute i rommet.

En annen bakterie i sonden, Bacillus subtilis, kan trekke seg tilbake og overleve i sporeform når livet blir dårlig. Basillet har tidligere vist seg å overleve opptil seks år med massiv stråling ute i rommet.

Verdens tøffeste bjørner I 2009 ble det kjent at noe produserer metangass på Mars og at det varierer i takt med årstiden. Fenomenet kan skyldes geologisk aktivitet eller organismer som Methanothermobacter wolfeii, som av den grunn er inkludert i eksperimentet.

M. wolfeii er såkalte arkebakterier. De er encellede og likner vanlige bakterier, men er trolig nærmere beslektet menneskets del av livets tre. Mange er ekstremt hardføre og bosetter seg de utroligste steder på jorda, noe som hinter om muligheter for at tilsvarende livsformer finnes andre steder i solsystemet, som for eksempel Mars eller Jupiters måne Europa.

«Conan the Bacterium»: Bakterien Deinococcus radiodurans er blant de tøffeste på kloden, og tåler både store mengder stråling, ekstreme temperaturer og vannmangel. Vil den kunne overleve på Mars?Foto: Michael Daly/Uniformed Services University/Wikimedia Commons
«Conan the Bacterium»: Bakterien Deinococcus radiodurans er blant de tøffeste på kloden, og tåler både store mengder stråling, ekstreme temperaturer og vannmangel. Vil den kunne overleve på Mars?Foto: Michael Daly/Uniformed Services University/Wikimedia Commons Vis mer

Leddyrene om bord er mikroskopiske bjørnedyr, som har vist å være svært vanskelig å drepe. Disse virvelløse skapningene tåler mye juling, kraftig bestråling, ekstreme temperaturer og har overlevd ti dager i vakuum på tidligere romferder.

I likhet med øvrige dyr er bjørnedyrene eukaryote, hvilket vil si at de har en avansert cellestruktur med kjerne. Forskerne, som også har inkludert gjærsopp i besetningen, tviler på at denne typen organismer kunne overlevd turen fra Mars, men «føler likevel at motstanddyktigheten bør studeres».

Ser mørkt ut Dersom Russland greier å starte motorene, komme seg til Mars og tilbake, vil den forseglede biomodulen åpnes. Omfattende analyser av levende og døde mikroorganismer vil avsløre hvordan de har blitt påvirket av turen og faktorer som stråling og kulde.

- Da vil vi endelig få vite om liv kan hoppe fra planet til planet, sier astrobiolog Warmflash.

HOPPE FRA PLANET TIL PLANET? Bakterien Bacillus subtilis kan overleve ekstreme forhold ved å danne en beskyttende endospore. Tidligere forsøk har vist at den kan overleve i rommet i opptil seks år. Foto: AFP PHOTO/INSTITUTE FOR ADVANCED BIOSCIENCES/KEIO UNIVERSITY/SCANPIX
HOPPE FRA PLANET TIL PLANET? Bakterien Bacillus subtilis kan overleve ekstreme forhold ved å danne en beskyttende endospore. Tidligere forsøk har vist at den kan overleve i rommet i opptil seks år. Foto: AFP PHOTO/INSTITUTE FOR ADVANCED BIOSCIENCES/KEIO UNIVERSITY/SCANPIX Vis mer

Men om dette nå blir en realitet er høyst usikkert. Russland har en lang historikk med mislykkede Mars-oppdrag, og Fobos-Grunt er det første forsøket siden Mars 96-havariet i 1996. Heller ikke denne greide å forlate jorda etter kluss med rakettene.

FINNES PÅ KJØKKENET... og snart på en måne? Forskerne sender også gjærsopp til Phobos, for å se om denne velkjente organismen kan overleve påkjenningene. Foto: Wikimedia Commons
FINNES PÅ KJØKKENET... og snart på en måne? Forskerne sender også gjærsopp til Phobos, for å se om denne velkjente organismen kan overleve påkjenningene. Foto: Wikimedia Commons Vis mer