101: Elizabeth Ianelli (39) er bare en av mange som gikk på Family Foundation School i løpet av de 30 årene skolen var i drift. Hun forteller om en skremmende trend. Foto: Privat
101: Elizabeth Ianelli (39) er bare en av mange som gikk på Family Foundation School i løpet av de 30 årene skolen var i drift. Hun forteller om en skremmende trend. Foto: PrivatVis mer

De tidligere elevene dør én etter én: - Er jeg den neste? Skal jeg også dø?

Minst 101 av de tidligere elevene har mistet livet. Nå forteller Elizabeth Ianelli til Dagbladet om skolen som satte dype og uhelbredelige spor.

To og en halv times kjøretur nordvest for New York ligger den lille landsbyen Hancock.

Den har knapt 1000 innbyggere, og er ikke et sted amerikanere flest er klar over at eksisterer. Men for en liten gruppe mennesker er det søvnige og landlige Hancock et sted de aldri kommer til å glemme.

Det er stedet de tilbragte deler av ungdomstida, og et sted som for mange av dem satte så dype spor at det formet livene deres for alltid.

101 døde

Det tok tid, men i løpet av 2015 begynte et mønster å dukke opp. Fire personer, som alle på et eller annet tidspunkt hadde vært elever ved Family Foundation School (FFS) i Hancock, ble funnet døde. Året etter var tallet sju.

De andre avgangselevene oppdaget etter hvert trenden, og da en tidligere klassekamerat døde av heroinoverdose høsten 2017, hadde de kartlagt 87 dødsfall der alle var tidligere avgangselever ved skolen.

Mange hadde tatt sitt eget liv. Mange hadde dødd som følge av overdose. Noen hadde dødd i bilulykker, og to døde mens de tjenestegjorde i Afghanistan. Skjebnene var mange.

Halvannen måned senere var tallet 90. Når Dagbladet spør Elizabeth Ianelli (39), kan hun fortelle at tallet nå er 101.

1994: Dette bildet ble tatt av Ianelli i 1994 - bare dager før hun ble sendt til skolen. Foto: Privat
1994: Dette bildet ble tatt av Ianelli i 1994 - bare dager før hun ble sendt til skolen. Foto: Privat Vis mer

Ianelli er også en tidligere elev ved skolen, og hun har startet Facebook-siden ISeeYou Survivor som en støtteside for de som gikk på FFS og for de etterlatte. Hun beskriver et «Fluenes Herre»-aktig miljø der makt og sinne var valuta, og elevene ble utsatt for både psykisk og fysisk misbruk.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Hun ble sendt til skolen av foreldrene sine i 1995 fordi hun var «vanskelig», men oppholdet ved skolen ble så mye verre enn hun noen gang kunne forestilt seg.

- Vi var under den laveste etasjen i helvete, sier hun.

Fra fosterhjem til skole

FFS ble startet av ekteparet Tony og Betty Argiros tidlig på 1980-tallet som et fosterhjem for ungdom som sleit med avhengighet.

Etter hvert ble tilbudet utvidet til å også inneholde undervisning, og til slutt ble pågangen så stor at de måtte søke om løyve til å starte en skole.

Antallet elever varierte veldig. Da Ianelli kom dit i 1994, var hun elev nummer 52. Da hun reiste i 1997 var hun nummer 70, men på 2000-tallet skal det ha vært flere hundre der samtidig.

Foreldre som følte at de ikke klarte å håndtere barna sine i tenårene sendte dem til FFS. Der ble de lovet kvalitetsundervisning såvel som «behandling».

Denne behandlingen innebar, ifølge en tidligere sykepleier som jobbet ved skolen, samt flere tidligere elever, forskjellige former for avstraffelse. Deriblant isolasjon og utfrysning i tillegg til tvangsarbeid.

I 2010 kunne uanmeldte inspektører konkludere med at skolen hadde en kultur for streng behandling av elevene. Dette nektet Tony Argiros for i et brev til myndighetene, og skrev samtidig at skolen alltid hadde vært åpen om sine metoder.

Dette er Ianelli sterkt uenig i. Hun peker på skjemaene foreldrene hennes skrev under på da hun ble sendt til skolen i 1994. Der står det ingenting om den typen tvangsmidler som ble brukt.

- Jeg visste at noe var feil, men jeg visste ikke hvem jeg skulle si det til. Foreldrene mine hadde fått beskjed av skolen om å ikke tro på det jeg sa, og at det bare var et forsøk på å manipulere dem. Jeg var helt alene.

EN DISIPLINERT LIVSSTIL: Skjemaet foreldrene til Ianelli måtte fylle ut før hun ble innrullert ved skolen i 1994. Foto: Privat
EN DISIPLINERT LIVSSTIL: Skjemaet foreldrene til Ianelli måtte fylle ut før hun ble innrullert ved skolen i 1994. Foto: Privat Vis mer

Selvmord

Mange av elevene mistrivdes så mye på skolen at de ikke klarte å være der lenger. Flere forsøkte å stikke av, og det var også de som forsøkte å ta livet sitt.

Den tidligere sykepleieren, Lillian Becker, sier til New York Times at hun behandlet flere av ungdommene som forsøkte å begå selvmord. Hun husker også en 17 år gammel gutt som tok sitt eget liv i 2004, og bekrefter blant annet avstraffelsesmetoden der elever ble rullet inn og teipet fast i et teppe.

Ianelli forteller til Dagbladet at hun både forsøkte å rømme og begå selvmord mens hun var på skolen. Til slutt virket det som den eneste løsningen.

- Jeg følte meg som et barn som skulle på ferie. Jeg ville bare bort, sier hun.

Men selvmordsforsøket mislyktes, og etter det var det ikke mye motstand igjen i henne.

- Det var da jeg «døde». Det var da jeg ga opp.

- Mareritt

Historiene om at noe foregikk ved skolen ble etter hvert mange, og i april 2008 ble det holdt en høring i Kongressen der denne typen kostskoler og leire var tema.

Ianellis bestevenn, Jon Martin-Crawford, vitnet i høringen, og kunne ifølge NBC fortelle at oppholdet ved FFS hadde ødelagt ham for livet.

- Marerittene og de psykiske arrene jeg fikk etter å ha blitt slept ut av mitt eget hjem, surret og teipet inn i tepper og misbrukt både verbalt og psykisk ... De arrene og det traumet kommer aldri til å forsvinne.

Han sa også at han var takknemlig for at han endelig fikk anledning til å bli hørt mer enn ti år etter sin siste natt i Hancock.

- Dette er for alle vennene mine som har tatt livet sitt på grunn av marerittene, og for alle de som fremdeles sliter med mareritt.

Vitnemålet kan leses i sin helhet her.

LANDLIG: To og en halv times kjøring fra New York ligger Hancock. Det som en gang var Family Foundation School er i dag en sportsleir. Foto: Privat
LANDLIG: To og en halv times kjøring fra New York ligger Hancock. Det som en gang var Family Foundation School er i dag en sportsleir. Foto: Privat Vis mer

- Ville aldri jobbet der

Dagbladet har forsøkt å komme i kontakt med Jeff Brain, som i flere år var presseansvarlig og inntaksdirektør ved skolen. Han har ikke besvart henvendelsene, men har i flere instanser uttalt seg på skolens vegne.

- I løpet av mine fire år her har ikke noe av dette skjedd. Jeg ville aldri jobbet et slikt sted, sa han til ABC like etter kongresshøringen.

I 2009 svarte han på nytt på bekymringsmeldingene som kom etter høringene med at de ikke ville frata Martin-Crawford hans historie, men at de samtidig ikke kjente seg igjen i påstandene hans.

Det ble aldri startet noen føderal etterforskning av skolen da høringen var i forbindelse med et lovforslag.

Jon Martin-Crawford tok sitt eget liv i 2015.

Stengt

Skolen ble stengt i 2014 med begrunnelsen at driften ikke lenger var lønnsom, og at de hadde for få elever.

Skolens grunnlegger Tony Argiros gikk bort i august 2014, bare et par uker etter at det ble klart at skolen skulle legges ned. Hans sønn, Emmanuel, sier til New York Times at han har hatt mange samtaler med tidligere elever, men at han ikke vil kommentere forholdene knyttet til skolen og anklagene som rettes mot driften.

- Det er for smertefullt å gå inn på igjen og igjen. Jeg prøver etter beste evne å gå videre, sier han.

Ianelli sier til Dagbladet at hun er glad for at FFS er et avsluttet kapittel, men at det samtidig føltes tomt. Hun, og flere andre, hadde i lengre tid jobbet for å få skolen stengt, men deres arbeid med å informere om skolens virke hadde ikke fått noen strafferettslige konsekvenser.

Spesielt tapet av bestevennen Martin-Crawford gikk inn på henne, og hun sier at han følte han hadde mislyktes.

- Jeg vet ikke hvorfor det var ham og ikke meg - jeg følte meg også mislykket. Jeg spurte meg selv: «Er jeg den neste? Skal jeg også dø?».

- Hjernevasket min sønn

Ianelli er overbevist om at opplegget på skolen er hovedårsaken til at så mange tidligere elever har slitt i etterkant, selv om det også er mange eksempler på foreldre som takker skolen for at de fikk barna deres på rett kjøl.

De mener at det strenge regimet på FFS skal ha takken for at deres sønn eller datter hadde fått skikk på livet.

I ett av flere brev som ble sendt inn i etterkant av kongresshøringen, kan man se hvordan blant annet Gene Lysick tar skolen i forsvar.

- Var skolen tøff? Ja. Hjernevasket de min sønn? Ja. Men han trengte det, skrev Lysick.

Det var ingen brev fra tidligere elever.

- Ødelegge meg selv

Ianelli forstår også de som argumenterer for at mange av elevene i utgangspunktet var barn og unge som hadde rus- og atferdsproblemer, og dermed er en spesielt utsatt gruppe også i livet etter oppholdet på skolen.

- Det forstår jeg, men for min del startet ikke problemene før etter at jeg hadde vært på skolen. Jeg hadde aldri prøvd narkotika, hadde aldri tatt en sigarett og hadde aldri hatt sex, men etter tiden min der var jeg overbevist om at jeg var både narkoman, alkoholiker og prostituert. Jeg ble desperat etter å ødelegge meg selv.

Nå forteller hun at tida går med til å snakke med andre som også har vært i en liknende situasjon. Responsen etter artikkelen i New York Times har vært overveldende, og historiene kommer inn fra familier fra hele verden.

Hun sier at hun lenge var sint på sine egne foreldre, men at de etter lang tid klarer å snakke om de vanskelige tingene. Den 28. september er det nøyaktig 24 år siden hun tilbragte sin første natt på skolen.

- Dette handler nå om å leges. Det handler ikke om at det er noens feil. Nå jobber vi for å sette familier sammen igjen.

  • Dagbladet har forsøkt å kontakte det lokale politiet i Hancock og sheriffen i Delaware County for å spørre om rømningsforsøkene og hvorvidt de noen gang har etterforsket forholdene ved skolen. Verken politiet eller sheriffen har besvart Dagbladets henvendelser.