POLITIKER I DET VILLE VESTEN: Norske Knute Nelson var en svært populær politiker, og ville mest sannsynlig blitt presidentkandidat i USA på slutten av 1800-tallet hadde det ikke vært for at han var født i Norge, mener forfatter Sverre Mørkhagen. Mandag lanserer han boka «Drømmen om Amerika. Innvandringen fra Norge 1825-1900». Her vier han et helt kapittel til nordmannen, som hadde sete i Representantenes hus, var guvernør i Minnesota og føderal senator fra 1895-1923.
POLITIKER I DET VILLE VESTEN: Norske Knute Nelson var en svært populær politiker, og ville mest sannsynlig blitt presidentkandidat i USA på slutten av 1800-tallet hadde det ikke vært for at han var født i Norge, mener forfatter Sverre Mørkhagen. Mandag lanserer han boka «Drømmen om Amerika. Innvandringen fra Norge 1825-1900». Her vier han et helt kapittel til nordmannen, som hadde sete i Representantenes hus, var guvernør i Minnesota og føderal senator fra 1895-1923.Vis mer

Den norske cowboyen

Knute Nelson var den første nordmannen til å bli senator i USA. Valgkamp i det ville vesten på 1800-tallet var preget av korrupsjon, store pengesummer og valgfusk.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Knute Nelson ble født i Evanger nær Voss i 1842, men vokste opp på Koshkonong-prærieren i Wisconsin. Alenemora Ingebjørg tok med sønnen og emigrerte til Amerika da han bare var 7 år gammel.

Nelsons politiske karriere plasserte ham i historiebøkene, og i dag står en stor granittstatue av nordmannen utenfor parlamentsbygningen i St. Paul i delstaten Minnesota.

Kampen om jernbanen Det var kampen om utbyggingen av en jernbanelinje i Midtvesten, nærmere bestemt i Alexandria og Fergus Falls, som ble avgjørende for Nelsons karriere.

I begynnelsen av 1870-årene hadde firmaet St. Paul & Pacific Railroad fått i oppdraget å bygge jernbanelinjen i området, men etter 1873 ble de lammet av det økonomiske sammenbruddet, som i ettertid har fått navnet «the real Great Depression».

For nybyggerne, og særlig bøndene, som hadde etablert seg i det nordvestlige Minnesota, var jernbane avgjørende både for deres frakt- og salgsmuligheter og for den generelle kontakten med omverdenen.

SOLDAT: Knute Nelson kjempet som soldat under den amerikanske borgerkrigen. I det siste slaget ved fortet Port Hudson ble han truffet av en kule i låret. Han ble funnet av sørstatssoldater, som tross hans egne protester ga ham behandling så han ikke blødde i hjel. Han ble holdt tilbake på fortet i mer enn tre uker før han ble utvekslet og vendte tilbake til regimentet i nord.
SOLDAT: Knute Nelson kjempet som soldat under den amerikanske borgerkrigen. I det siste slaget ved fortet Port Hudson ble han truffet av en kule i låret. Han ble funnet av sørstatssoldater, som tross hans egne protester ga ham behandling så han ikke blødde i hjel. Han ble holdt tilbake på fortet i mer enn tre uker før han ble utvekslet og vendte tilbake til regimentet i nord. Vis mer

Nelson ble svært populær da hans forslag om å redde jernbaneplanene ble vedtatt i Senatet. I 1878 ble det klart at jernbaneplanene skulle gjennomføres. Da hadde han kjempet for saken i nærmere syv år. 

Norsk utvandring til Amerika Det er forfatteren Sverre Mørkhagen som forteller historien om Nelson i sin nye bok «Drømmen om Amerika. Innvandringen fra Norge 1825-1900». Boka skildrer den norske utvandringen til Amerika på 1800-tallet.

I perioden fram til 1900-tallet emigrerte så mange som 600.000 nordmenn. I de neste årene dro ytterligere 400.000 nordmenn til «mulighetenes land».

- Boka er et forsøk på å beskrive den prosessen det var å integrere seg i det amerikanske samfunnet. Jeg har derfor trukket fram enkelthistorier, slik som Nelson. Han valgte først å distansere seg fra det å være norsk, men etter hvert som han trengte en stemmeflokk begynte han å appellere til det norske miljøet. Han flørtet med sin norske bakgrunn og attributter, med vikinger også videre, sier Mørkhagen.

Han forklarer at han forsøker å beskrive prosessen nordmennene gikk igjennom, og hvordan norske institusjoner som skolen, kirken og bygdelag vokste opp som en egen subkultur i den amerikanske kulturen. 

«Bloody fifth» En gyllen mulighet åpnet seg for republikaneren Nelson da det blir klart at Minnesota Upper Country fikk utdelt en ekstra representant til Kongressen i Washington.

EMIGRERTE TIL AMERIKA: Knute Nelson (12) og mora Ingebjørg Haldorsdatter Grotland. Hun var aleneforsørger da de ankom Amerika, men giftet seg med Knutes stefar, Nils Olson Grotland, ett år senere.
EMIGRERTE TIL AMERIKA: Knute Nelson (12) og mora Ingebjørg Haldorsdatter Grotland. Hun var aleneforsørger da de ankom Amerika, men giftet seg med Knutes stefar, Nils Olson Grotland, ett år senere. Vis mer

Det republikanske partiet stod mye sterkere enn demokratene i Minnesota, og enda sterkere i dette området. Hvis partiet bare klarte å samle seg om én felles kandidat, kunne de være ganske trygge på seieren. Prosessen virket ryddig og demokratisk på papiret, men Upper Country tidlig i 1880-årene var stadig ville Vesten.

Hovedmotstanderen til Nelson var velstående Charles F. Kindred, som hadde tjent seg rik på salg av landrettigheter i forbindelse med krakket i 1873.

Det avgjørende valgmøtet fant sted i Detroit Lakes. Her så man valgkampen, som senere har blitt omtalt som «the bloody fifth» ettersom dette ble Minnesotas femte kongressdistrikt, fra sin verste side. Avisen Duluth Tribune omtalte møtet som det største politiske spetakkel og den mest skammelige forsamlingen som hadde vært avholdt i nordvest.

Tog etter tog rullet inn på stasjonen i den lille byen fra både øst og vest, fullastet av folk med Kindred-betalte billetter.

PÅ VOSS: Senator Knute Nelson besøkte Kvilekvål i Norge i 1899.
PÅ VOSS: Senator Knute Nelson besøkte Kvilekvål i Norge i 1899. Vis mer

Meningen var at 80 delegater skulle være utpekt til forsamlingen, men det møtte opp 150 personer, som alle mente de kom for å delta i avstemningen. Republikanernes sentrale ledelse hadde oppnevnt en distriktskomité for å styre de innledende valgrundene. Da valgmøtet skulle begynne troppet to møteledere opp, som begge sloss om plassen ved sekretariatsbordet.

En journalist rapporterte at sikkert hundre av de oppmøtte tilhengerne bar revolver, og det bare var et under at ingen avfyrte det første skuddet.

Kobler sitt eget private politikorps Da Kindred får vite at en Nelson-tilhenger var blitt valgt som midlertidig møteleder, kommanderer han sin private «politi»-styrke inn i salen for å trekke bort mannen fra sekretariatet. Etterhvert blir valgmøtet til to valgmøter da Nelson-fraksjonen, som var i mindretall, marsjerer i samlet flokk over til sirkusteltet for å fortsette sitt møte der. Kindred ble stemt fram av sine tilhengere, og i Nelson-leiren gikk Nelson naturlig nok av med seieren.

Situasjonen var på alle måter uavklart, og resultatet ble at begge kandidatene fortsatte valgkampen med de samme ufine metodene.

Skittkasting Ufine metoder kan man også spore i dagens presidentvalgkamp i USA. I politiske TV-reklamer hagler beskyldningene mot nåværende president Barack Obama og hans republikanske motkandidat Mitt Romney. Blant annet beskylder en NAVY Seal-reklame Obama for å lekke informasjon som truer landets sikkerhet. Romney, på sin side, får skylden for å være den ledende årsaken til kreft i noen av vippestatene.

Valgkampen på 1800-tallet var heller ikke for pyser. I boka Norwegian Yankee beskriver forfatterne Kindred som en som kjøpte seg allierte, mens Nelson bygde seg nettverk av lojale kontakter. Blant annet fikk han god støtte av avisa St. Paul Pioneer Press.

NY BOK OM NORSK UTVANDRING:  Sverre Mørkhagens bok lanseres mandag 1. oktober. Foto: Gyldendal
NY BOK OM NORSK UTVANDRING: Sverre Mørkhagens bok lanseres mandag 1. oktober. Foto: Gyldendal Vis mer

Avisa publiserte en rapport om Kindred og økonomisk underslag. Før avsløringen hadde Kindred reist til New York og forhandlet fram en avtale med det aktuelle selskapet verdt 50.000 dollar og tusenvis av acres med jernbaneland, for å unngå at saken ble offentlig. At avisa publiserte saken ble svært ødeleggende for ham. Nelson strødde salt i såret ved å trykke opp rapporten i 25 000 eksemplarer, og distribuerte dem ut til publikum. 

Presidentkandidat Til slutt var det Nelson som gikk seirende ut. Kindred måtte kaste inn håndklet da det ble klart at Nelson ledet med hele 7000 stemmer. En så stor ledelse var det rett og slett ikke mulig å ta igjen, selv med en manipulert opptelling.

Nelson ble senere guvernør i Minnesota, og første norske senatoren i USA.  

- Hadde det ikke vært for at han var født i Norge, ville han trolig vært presidentkandidat. Så populær ble han etter hvert, sier Mørkhagen.

DAGENS VALGKAMP: Republikanernes kandidat, Mitt Romney, holder en baby under et valgkampmøte i Colorado 24. september i år. Foto: Brian Snyder / Reuters
DAGENS VALGKAMP: Republikanernes kandidat, Mitt Romney, holder en baby under et valgkampmøte i Colorado 24. september i år. Foto: Brian Snyder / Reuters Vis mer
DAGENS VALGKAMP: Obama driver valgkamp. Han dukket opp uannonsert på pizzasjappa Big Apple Pizza. Eieren, Scott Van Duzer, ga den amerikanske presidenten et solid løft og en bjørneklem da han fikk uventet besøk i Florida 9. september i år. Saul Loeb / AFP Photo
DAGENS VALGKAMP: Obama driver valgkamp. Han dukket opp uannonsert på pizzasjappa Big Apple Pizza. Eieren, Scott Van Duzer, ga den amerikanske presidenten et solid løft og en bjørneklem da han fikk uventet besøk i Florida 9. september i år. Saul Loeb / AFP Photo Vis mer