Desperat jakt fra tak til tak

Jim Birdsell håper å høre bankelyder hver gang han går opp på hustakene. Det han frykter mest er lukten av lik når han slår hull i taket.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

NEW ORLEANS (Dagbladet): -  Det er håp selv om det er over to uker siden vannet fosset inn over byen, sier Jim Birdsell.

Redningsmannen fra San Diego i California var på plass i New Orleans to dager etter orkanen Katrina.

Eldre mennesker

Fortsatt er det gummibåtene som er det viktigste redskapet i søket etter levende og døde under hustakene som stikker opp av vannet.

Med tre soldater som båtførere kjører Jim og kollegaen Leslie Mendez fra hustak til hustak som stikker opp av grønt, stinkende vann.

-  Heldigvis klarte de fleste å komme seg ut før vannet kom. De vi finner er stort sett eldre mennesker - både blant de døde og blant de levende, sier Jim.

Hvor mange som har mistet livet etter orkanen Katrina er fortsatt helt uklart, men anslaget på 10 000 er justert kraftig ned. Jim mener det riktige antallet over døde i New Orleans vil ende på noen hundretall, ikke tusentall.

Døde i sengene

 TIDA RENNER UT: Redningsmann Jim Birdsell har i over to uker kjørt båt over gatene i New Orleans og lett etter overlevende etter orkanen Katrina. -  Vi leter til alt håp er ute, men jeg er redd tida er i ferd med å renne ut for dem som fortsatt er i live under takene. Foto: Tore Bergsaker
TIDA RENNER UT: Redningsmann Jim Birdsell har i over to uker kjørt båt over gatene i New Orleans og lett etter overlevende etter orkanen Katrina. - Vi leter til alt håp er ute, men jeg er redd tida er i ferd med å renne ut for dem som fortsatt er i live under takene. Foto: Tore Bergsaker Vis mer

Mange av New Orleans gamle ble bare forlatt i tumultene før orkanen. Jim blir spak i stemmen når han forteller om synet som møtte dem da de søkte gjennom et sykehjem rett før helga.

-  Vannet var ikke høyt og bygningen var uskadd. Vi gikk fra rom til rom. Femten eldre lå døde på sykehjemmet. De var forlatt og kunne ikke komme noen vei, sier han.Sykehjemmet øst i New Orleans lå bare 50 meter unna tørt land. Men uten heiser som virket klarte ikke alle beboerne å komme seg ut til tross for bare knehøy vannstand. De døde i sine senger.

-  Tanken på hvordan disse menneske døde er en tanke jeg hver dag forsøker ikke å tenke, sier han.

Tilflukt på loftet

Det Jim helst vil tenke på er de gangene hans rop gjennom takene er blitt besvart nedenfra. -  Vannet kom fort. De som ikke evakuerte da orkanen kom ble fanget i husene sine og måtte søke tilflukt på loftet for ikke å drukne, sier Jim.

Gummibåten legger til et takmøne og Jim hopper opp på taket, river hull og roper ned.

-  Lukten som kommer opp forteller om det er mennesker som har dødd der inne. Helt sikre kan vi ikke være før byen er pumpet tom for vann og vi kan søke gjennom hele huset.

Massiv innsats

New Orleans myldrer av ulike redningstjenester fra hele USA. Den amerikanske hæren har satt inn store mannskaper for å hjelpe til.

Kaptein Joseph Geary som har kommandoen over den lille gummibåten smiler litt beskjemmet på spørsmål om koordineringen av den massive innsatsen:

-  For å si det sånn: Da jeg var i Irak, ble jeg imponert over alle ressursene som var satt inn og som trakk i samme retning. Jeg ble ikke like imponert da jeg kom hit forrige lørdag.-  Men her snakker i alle fall alle samme språk, skyter menig Seth Adams inn.

-  Og det føles godt å endelig gjøre noe for å hjelpe amerikanere, avslutter Geary.