PÅ VEI: Kometen Panstarrs kan bli synlig for det blotte øyet i Mars. Foto: AFP / ARMAGH OBSERVATORY
PÅ VEI: Kometen Panstarrs kan bli synlig for det blotte øyet i Mars. Foto: AFP / ARMAGH OBSERVATORYVis mer

- Dette kan bli spektakulært, eller en stor skuffelse

Kometen Panstarrs er på vei mot oss.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): En iskald besøkende fra de ytre, mystiske delene av solsystemet er på vei mot oss. Kometen Panstarrs - som ble oppdaget i 2011 - kommer til å passere «bare» 160 millioner kilometer fra jorda i starten av mars.

Den kan bli synlig for det blotte øyet.

- Men, du må forvente overraskelser. En helt ny komet fra Oorts sky er alltid en ukjent kvalitet. Det kan like gjerne bli et spektakulært syn som en stor skuffelse, sier forsker Karl Battams ved Naval Research Laboratory som overvåker kometer for prosjektet Sungrazer.

Oorts sky er et sært og utilgjengelig sted. Til og med eksistensen er ubekreftet, siden den ligger for langt unna til å observeres direkte. Skyen er trolig mellom 50 000 og 100 000 ganger fjernere fra sola enn jorda - en avstand lyset bruker nesten ett år på å tilbakelegge.

«Drept» av sola Oppkalt etter den nederlandske astronomen Jan Oort, tror forskere at dette er reservoaret til de aller fleste kometene som kommer flyvende inn til solsystemets indre deler. Den består trolig av flere milliarder eller billioner objekter, som vanligvis befinner seg i en rolig og fin tilværelse der ute.

Men av og til forstyrres noen av tyngdekraften til en forbipasserende stjerne, og kastes inn i en ny omløpsbane som bringer dem nær jorda og sola. Etter hvert som de nærmer seg og det blir varmere, fordamper stoffer på overflaten og danner den karakteristiske komethalen. 

Ikke alle kometer, som i bunn og grunn er en form for «skitne snøballer», overlever dette møtet med sola. Når en av dem legger ut på jomfruturen og utsettes for varmen og tyngdekreftene for første gang, er det umulig å si noe sikkert om prestasjonene på forhånd.

Århundrets skuffelser «Århundrets komet» har flere ganger feilet i å leve opp til forventningene. Ett eksempel er Kohoutek som i 1973 skuffet en hel verden.

- Alt kan skje. Panstarrs kan gå i oppløsning eller spy ut store jetter av gass og støv [som lyser opp], sier Battams.

ÅRHUNDRETS KOMET? Mot slutten av året kommer kometen Ison nær sola, og kan bli et spektakulært syn på nattehimmelen - om den overlever møtet med sola. Foto: Photo: E. Guido / G. Sostero / N. Howes
ÅRHUNDRETS KOMET? Mot slutten av året kommer kometen Ison nær sola, og kan bli et spektakulært syn på nattehimmelen - om den overlever møtet med sola. Foto: Photo: E. Guido / G. Sostero / N. Howes Vis mer

Svaret får vi i starten av neste måned. Panstarrs er nærmest jorda 5. mars, men det er først en uke senere - når den er nærmere sola - at den mottar nok lys og varme til å potensielt bli et synlig objekt for det blotte øyet.

Komet=katter Pan-Starrs må for øvrig ikke forveksles med den mye omtalte kometen Ison. Den kommer innom jordas nabolag rundt juletider. Mens en rekke medier har hyllet den som en utfordrer til «århundrets komet»-tittelen, er det langt fra helt sikkert at den leverer.

Som astronom David H. Levy er kjent for å si:

- Kometer er som katter: De har en hale og gjør akkurat som de selv vil.

KOMETPORTRETT: Et bilde av kjernen til kometen Wild 2, tatt av NASAs Stardust-sonde. Foto: AP/NASA/NTB SCANPIX
KOMETPORTRETT: Et bilde av kjernen til kometen Wild 2, tatt av NASAs Stardust-sonde. Foto: AP/NASA/NTB SCANPIX Vis mer