MØTE: En Nasa-illustrasjon viser romsonden New Horizons, som første nyttårsdag besøker det fjerntliggende objektet Ultima Thule. Sonden, som er på størrelse med et flygel, har tidligere sendt hjem de første nærbildene av Pluto. Illustrasjon: NASA/JHUAPL/SwRI / AP / NTB scanpix
MØTE: En Nasa-illustrasjon viser romsonden New Horizons, som første nyttårsdag besøker det fjerntliggende objektet Ultima Thule. Sonden, som er på størrelse med et flygel, har tidligere sendt hjem de første nærbildene av Pluto. Illustrasjon: NASA/JHUAPL/SwRI / AP / NTB scanpixVis mer

Etter flere timer med neglebiting fikk Nasa drømmesvaret: - Dette har aldri blitt gjort før

Snart kommer bilder av det fjerneste objektet menneskeheten noen gang har undersøkt.

Nasa-sonden New Horizons passerte i dag det fjerneste objektet som noen gang er forsøkt utforsket, en stein- og isklump som har fått navnet Ultima Thule.

- Aldri i historien har en sonde utforsket noe så langt unna, sa New Horizons' sjefforsker Alan Stern da det var forventet at sonden passerte Ultima Thule.

Men på grunn av den enorme avstanden, som er på omkring 6,4 milliarder kilometer, har jordboerne måttet vente i spenning på at sonden skulle «ringe hjem» for å bekrefte at den hadde overlevd turen.

- Jeg hadde løyet om jeg sa at vi ikke biter negler mens vi venter på å se hvordan dette går, sa Stern ifølge BBC.

ULTIMA THULE: Et bilde fra Nasa-sonden New Horizons viser Ultima Thule, markert i midten. Første nyttårsdag flyr New Horizons tett forbi det 30 kilometer store objektet i det såkalte Kuiperbeltet, et fjerntliggende område som strekker seg fra Neptuns bane og utover. Foto: Nasa / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute via AP / NTB scanpix
ULTIMA THULE: Et bilde fra Nasa-sonden New Horizons viser Ultima Thule, markert i midten. Første nyttårsdag flyr New Horizons tett forbi det 30 kilometer store objektet i det såkalte Kuiperbeltet, et fjerntliggende område som strekker seg fra Neptuns bane og utover. Foto: Nasa / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute via AP / NTB scanpix Vis mer

- Vi har bare en sjanse. Noe som dette har aldri blitt gjort før, og det følger en risiko med forsøk som dette, sa han.

Og like etter klokka 16.30 kom svaret de hadde håpet på: Signaler fra New Horizons har nådd Nasa, og romorganisasjonen kan melde at romsonden tilsynelatende kom uskadd fra møtet med isklumpen.

Sikret plass i historien

New Horizons er allerede sikret en plass i historien, etter at den sommeren 2015 fløy forbi Pluto og sendte hjem de aller første nærbildene av den fjerne dvergplaneten.

LYD: Dette er den historiske lyden fra Mars, naboplaneten vår. Video: Nasa TV / NTB Scanpix. Klipp: Ørjan Ryland Vis mer Vis mer

Sonden, som har vært underveis siden 2006, har siden fortsatt ferden. Da den besøkte Pluto, hadde den tilbakelagt 4,8 milliarder kilometer. Nå står kilometertelleren altså på omkring 6,4 milliarder.

Sonden er inne i det såkalte Kuiperbeltet, et fjerntliggende område som strekker seg fra Neptuns bane og utover. Det første tegnet på at noe befant seg der, var oppdagelsen av Pluto i 1930.

Først på begynnelsen av 90-tallet ble det klart at Pluto bare var ett av en mengde objekter i området.

Mylder i det fjerne

Siden er mer enn 1000 blitt observert, og forskerne regner med at det finnes mange fler.

- Det myldrer, det er bokstavelig talt milliarder av kometer, millioner av objekter som Ultima, som kalles planetesimaler, og en håndfull dvergplaneter på størrelse med kontinenter, som Pluto, sa New Horizons sjefforsker Alan Stern, før signalene hadde kommet tilbake til jorda.

- Dette er viktig for forskningen fordi denne regionen av solsystemet, som ligger svært langt fra sola, har beholdt de originale forholdene fra opprinnelsen for fire og en halv milliarder år siden, legger han til.

- Når vi flyr forbi Ultima, vil vi se hvordan tingene var helt i starten.

Mystisk objekt

Ultima Thule har fått navn etter et begrep i gresk mytologi, som betyr noe slikt som «bortenfor verdens grenser».

Objektet har det offisielle navnet 2014 MU69, og er rundt 30 kilometer i diameter. Det ble funnet av Hubble-teleskopet for fire år siden, og var dermed ikke engang oppdaget da New Horizons tok av fra Cape Canaveral i januar 2006.

Observasjoner tyder på at det består av to himmellegemer som enten er klemt sammen eller går i bane tett innpå hverandre. Det har en rødlig overflate, ifølge New Horizons-prosjektets hjemmesider hos Johns Hopkins University.

Ut over det er lite kjent om den fjerne stein- og isklumpen. Stern omtaler nærkontakten som «ren utforskning og grunnleggende vitenskap» i sin blogg.

Denne animasjonsvideoen viser Nasa New Horizons reise mot Pluto. Vis mer Vis mer

Høy hastighet og risiko

Møtet i det ytre rom var på ingen som helst måte risikofritt. New Horizons holder en fart på 51 500 kilometer i timen. Dersom fartøyet treffer så mye som en grusbit, kan det bety at det ødelegges totalt. Sonden passerte Ultima Thule enda nærmere enn det den var Pluto.

- Det trengs ekstremt presis navigering. Mye mer presis enn det vi har forsøkt tidligere. Vi kan få det til, men det kan også gå galt, sa Stern.

Ettersom forskerne nå har lyktes, vil vi snart få se bilder av Ultima Thule med tre ganger så høy oppløsning som bildene av Pluto. Et bilde vil bli offentliggjort 2. januar, men det vil gå noen dager etter passeringen før store og skarpe bilder kan lastes ned fra den fjerne sonden.

Brian May

Den amerikanske budsjettkrangelen og nedstengningen av offentlig virksomhet skaper denne gangen vanskeligheter for Nasa, som vanligvis setter inn mye ressurser for å dele sine vitenskapelige høydepunkter i sosiale medier.

Nå har romorganisasjonen sett seg nødt til å henvise til samarbeidspartneren Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL), som legger ut oppdateringer både på Twitter og YouTube.

En annen som bidrar til å skape blest om besøket på Ultima Thule, er astrofysikeren Brian May - som kanskje aller best er kjent som musiker og gitarist i Queen. Han har kunngjort at han første nyttårsdag legger ut sin første solosingle siden 1998.

Sporet heter «New Horizons (Ultima Thule miks)».

- For meg har det vært en spennende utfordring å bringe de to sidene i livet mitt sammen - astronomien og musikken. Jeg ble inspirert av ideen om at dette er det fjerneste menneskets hånd noen gang har strukket seg, sier May.