FANT LIV: Ved å granske lys på månen, har forskere påvist at det finnes organisk liv på jorda. Mens dette høres relativt åpenbart ut, kan det være et viktig skritt på veien mot å eventuelt finne levende organismer på andre planeter langt unna. Foto: AFP PHOTO/Nicolas ASFOURI/SCANPIX
FANT LIV: Ved å granske lys på månen, har forskere påvist at det finnes organisk liv på jorda. Mens dette høres relativt åpenbart ut, kan det være et viktig skritt på veien mot å eventuelt finne levende organismer på andre planeter langt unna. Foto: AFP PHOTO/Nicolas ASFOURI/SCANPIXVis mer

Fant liv på jorda — ved å se på månen

Ny teknikk kan brukes til å lete etter utenomjordisk liv.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Ved å granske «jordskinnet» som reflekteres av månen, har astronomer påvist de avslørende fingeravtrykkene til liv på vår egen planet. Metoden er et lite skritt på en lang vei mot muligheten til å kunne finne ut om vi er alene i universet.

Lys er bærer av store mengder interessant informasjon. Ved å se på mørke og lyse streker i spekteret, kan forskere få hint om hva slags kombinasjoner av gasser strålingen har passert gjennom, for eksempel i en atmosfære.

Forekomster av enkelte forbindelser, som for eksempel molekylært oksygen (O2) og metan, kan være karakteristisk for liv. Dette er såkalte biosignaturer, og antakelig vår beste sjanse til å finne ut om noe lever på fjerne planeter som ikke kan nås med sonder.

Liv på jorda? Men arbeidet er svært vanskelig. Sammenliknet med det massive lyset fra moderstjernen, blir det å observere den såkalte eksoplaneten litt som å granske en mygg som flyr rundt foran en stadionbelysning. Alt drukner i det massive skinnet.

ENORMT: Observasjonene ble utført med ESOs Veldig store teleskop (VLT) på Cerro Pranal i Chiles Atacama-ørken. Foto: EPA/ESO/F. KAMPHUES
ENORMT: Observasjonene ble utført med ESOs Veldig store teleskop (VLT) på Cerro Pranal i Chiles Atacama-ørken. Foto: EPA/ESO/F. KAMPHUES Vis mer

Som et svar på problemet, har forskere utviklet en metode som utnytter forskjellen mellom lys som reflekteres av en planet, og lys som skinner fra en stjerne. Førstnevnte er ofte polarisert, mens det siste ikke er det, ifølge en artikkel i siste nummer av tidsskriftet Nature.

• Les hele Nature-artikkelen her.

Som en demonstrasjon på hva dette kan brukes til, forsøkte forskere tilknyttet European Southern Observatory i Chile denne spektropolarimetri-metoden på den eneste planeten vi hittil vet har liv - jorda.

Fant bevis på planteliv Ved hjelp av sitt Veldig store teleskop (VLT) analyserte de det såkalte jordskinnet. Dette er sollys som reflekteres fra jorda og tilbake via månen, og årsaken til at den mørke delen av en halvmåne likevel er svakt synlig (se bilde til høyre).

DETTE ER JORDSKINN: Lys fra sola reflekteres av jorda, mot månen. Deretter reflekteres det ned til jorda igjen. Etter at det passerte jordatmosfæren første gang plukket det opp signaturer som er karakteristiske for liv. Grafikk: ESO/L. Calçada
DETTE ER JORDSKINN: Lys fra sola reflekteres av jorda, mot månen. Deretter reflekteres det ned til jorda igjen. Etter at det passerte jordatmosfæren første gang plukket det opp signaturer som er karakteristiske for liv. Grafikk: ESO/L. Calçada Vis mer

Mengden informasjon som kunne leses ut fra dette skinnet, som passerte gjennom jordatmosfæren på vei til månen, er imponerende. Ved å sammenlikne observasjoner gjort i april og juni med modeller for hvordan land og sjø reflekterer polarisert lys, greide de å se endringer i skydekket og at jorda er delvis dekket av hav.

Flytende vann er en forutsetning for liv, slik vi kjenner det, og en av de fremste markørene for om en planet kan være levelig eller ikke. I tillegg til dette påviste de klare biosignaturer for fotosyntese, som er når planter og enkelte mikroorganismer omdanner CO2 til næring ved hjelp av sollys.

Ikke grønne menn Forskerne beskriver dette som lovende arbeid, men understreker at det fortsatt er lenge til metoden kan brukes på lyssvake eksoplaneter som typisk ligger flere titalls lysår unna.

- Å bruke denne teknologien for å observere eksoplaneter er ikke innen rekkevidde med dagens teknologi, sier ESO-astronom Michael Sterzik, hovedforfatter av Nature-artikkelen.

Han sier at det vil kreve lange eksponeringer med mye større teleskoper enn de som finnes for øyeblikket, men at det kan hende neste generasjons observasjonsutstyr er i stand til å se liknende biosignaturer rundt andre planeter.

Og det bugner antakelig av kandidater. Det er estimert at vår egen galakse Melkeveien kan være hjem til 160 milliarder planeter i bane rundt andre soler, og at mange av dem kan være nokså like jorda: Liten, laget av stein og i akkurat passe avstand fra moderstjerna slik at vann kan være flytende.

- Spektropolarimetri kan til fortelle oss om planteliv basert på fotosyntetiske prosesser har oppstått andre steder i universet. Men vi leter på ingen måte etter små grønne menn eller bevis på intelligent liv, sier Sterzik i en uttalelse.

OPPLYST: Mens selve månesigden opplyses sterkt av sola, er resten av månen synlig på grunn av lys som reflekteres fra jorda. Det er dette jordskinnet forskerne brukte til å gjøre observasjonene. Foto: Ilmari Karonen/Wikimedia Commons
OPPLYST: Mens selve månesigden opplyses sterkt av sola, er resten av månen synlig på grunn av lys som reflekteres fra jorda. Det er dette jordskinnet forskerne brukte til å gjøre observasjonene. Foto: Ilmari Karonen/Wikimedia Commons Vis mer