Forberedt på alt

NASA er forberedt på en katastrofe. De kan redde mannskapet på romferja Discovery, selv om varmeskjoldet kan ha blitt skadet under oppskytingen tirsdag.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Nervene er på høykant etter romferjeoppskytningen tirsdag. Tre tilsynelatende små hendelser fikk det til å gå kaldt nedover ryggen på NASAs eksperter. En av disse bekymrer fortsatt. Romferjas varmeskjold kan være skadet.

Tirsdag kveld fikk mannskapet beskjed fra Huston.

-  Vi har oppfattet det dere har snakket om, og takker for at vi blir informert, svarte skipets kaptein Eileen Collins tirsdag kveld. I dag får de svar på hvor alvorlig skadene er. Hendelsen som skaper mest bekymring skjedde like før de eksterne rakettene koplet seg fra.

Noe skallet av

En spesialradar og videokamera fanget opp at noe skallet av fra varmeskjoldet ved luka til romferjas nesehjul - en om lag fire centimeter stor bit av varmeskjoldet ser ut til å skalle av. Og det på et sted som er svært sensitivt i forhold til varmebelastning når romferja braser inn i atmosfæren. Alle luker og åpninger er spesielt utsatt fordi varmen lettere kan trenge inn der.

Men selv om skaden bekymrer, er NASA bedre forberedt enn noensinne på å takle problemene som måtte oppstå.

Discoverys romferd er nettopp for å teste romferjas nye sikkerhetsprogram - et program som skal sikre at en ny Columbia- eller Challenger-ulykke aldri skjer. Romferjas robotarm er forlenget slik at den nå er 30 meter lang, og når rundt hele skipet. Denne tar høyoppløselige bilder og laserscanner ferjas overflate på jakt etter skader.

I går undersøkte den vingene og nesepartiet uten å finne noen skader. Først i dag vil den undersøke buken og området ved nesehjulluka, der videobildene viste at noe falt av.

Ut for å reparere

Er skaden alvorlig, vil to av mannskapet ta seg ut av romferja og forsøke å reparere skaden med reserveskjold. Dette har aldri vært mulig før. Samtidig står søsterskipet Atlantis klart i en hangard på Cape Canaveral, og kan skytes opp i løpet av få dager for å redde mannskapet på Discovery.

Dette er den største sikkerhetsendringen NASA har gjort.

Da NASA-ekspertene ble klar over skadene på Columbia, kunne de ingenting gjøre.

Det ville ta måneder å klargjøre en redningsekspedisjon, og romferja hadde ikke med seg utstyr for å reparere seg selv, eller kople seg til Den internasjonale romstasjonen (ISS) for å søke tilflukt der. Nå kan alle romferjene kople seg til ISS, slik Discovery skal i dag.

UIDENTIFISERT GJENSTAND: Den oransje flekken på bildet viser det som trolig er deler av varmeskjoldet som skaller av under oppskytingen tirsdag. Først i dag får NASA svar på hvor alvorlig skaden er.