SKILPADDE-HERPES: Forskere forstår ikke hvorfor et hissig herpesutbrudd blant skilpadder i Great Barrier Reef, fører til grusomme svulster. Video: AP Vis mer

Forskerne klør seg i hodet av herpes-mysterium i Great Barrier Reef

Australske forskere forstår ikke hva som skjer med havskilpaddene. 

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Flere verdensledende havforskere har slått alarm: Naturperlen og verdensarvområdet Great Barrier Reef i Australia står i fare for å dø ut. Kanskje for godt. Nær én fjerdedel av korallene i det enorme revet er allerede døde, og mange eksperter har varslet at det allerede kan være for seint å redde resten.

Nå får en pågående herpesepidemi, som rammer skilpadder i det store barriererevet, forskere ved James Cook-universitetet til å klø seg i hodet.

Syksdommen, som på engelsk har fått navnet fibropapillomatosis, fører til at havskilpaddene utvikler store svulster over hele kroppen. Svulstene angriper også i enkelte tilfeller indre organer, som hjerte og lunger.

- Svulstene er godartede. Men de kan bli 30 centimeter i omkrets, og blokkere skilpaddenes syn. Dermed klarer de ikke å finne mat, eller se farlige rovdyr og båter, sier forsker Karina Jones ved James Cook-universitetet til New Scientist.

En stort antall av skilpaddene dør fordi de ikke klarer å se eller spise. Det har ført Jones og hennes forskerkolleger ut på jakt etter ledetråder, i havet utenfor Magnetic Island, Nord-Øst i Australia.

- Åpenbart ille

Til tross for at de har studert og fulgt med på de rammede havskilpaddene lenge, har de ikke kommet noe nærmere et svar på hvorfor herpesviruset utvikler seg til store svulster. Men lokal forurensning i havet er foreløpig på toppen av lista over mistenkte.

Artikkelen fortsetter under annonsen

- Vi ser at disse svulstene dukker opp i begrensede områder, over hele verden, der det er betydelig menneskelig aktivitet, sier Jones til New Scientist.

Tilsynelatende friske skilpadder, i havområder som ikke er plaget av kraftig forurensning, kan også være bærere av herpesviruset, men de får ofte ikke synlige symptomer.

- Det er antatt at forurensningen kan svekke skilpaddenes immunsystem, som dermed gjør de mer utsatt for sykdom, sier veterinær Doug Mader ved The Turtle Hospital i Florida til New Scientist.

Sykdommen har også dukket opp stadig hyppigere blant havskilpadder i Florida og Hawaii i USA, ifølge New Scientist. I Australia mener forskerne dette er nok et tegn på at Great Barrier Reef sliter motstrøms.

Great Barrier Reef ligger i Korallhavet utenfor nordkysten av Queensland i Australia. Det er over 2300 kilometer langt, dekker et område på 344 400 km² og kan sees fra verdensrommet. Nå mener forskere at revet er alvorlig truet av korallbleking. Vis mer

- Jeg er bekymret, for vi begynner å se stadig mer av denne sykdommen. Det er åpenbart ille for skilpaddene, men vi må også spørre oss selv: hva betyr dette for revet? sier Jones til nyhetsbyrået AP.

Flere skilpadder skal ha blitt funnet døde, som følge av underernæring.

- I den største delen av revet er skilpaddene friske, men i dette området er de ikke det, sier professor Ellen Ariel ved James Cook-universitetet til nyhetsbyrået AP.

93 prosent bleket

Professor og korallrevekspert Terry Hughes ledet en undersøkelse som tidligere i år påviste korallbleking på 93 prosent av revene i den nordlige delen av barriererevet, og at rundt 22 prosent av korallene i hele revet har dødd ut.

- Det er dessverre minst like ille som det høres ut. Kanskje også verre. Jeg vil nesten ikke gå ut i vannet lenger, fordi ødeleggelsene er så omfattende. Det er knapt mulig å fatte at det har skjedd så fort, sa Lyle Vail til Dagbladet i slutten av juni.

Vail er, sammen med kona Anne Hoggett, sjef ved forskningsstasjonen Lizard Island, som drives av Australia Museum, nordøst i landet. De siste 26 årene har paret fulgt utviklingen i revet så godt som hver eneste dag, men nå orker Vail altså nesten ikke lenger.

Allerede i 2006 ble det varslet en dyster framtid for Great Barrier Reef. Men det var først i fjor høst forskerne trykket på den store røde knappen, da det ble klart at ekstreme vanntemperaturer kunne komme til å bleke store deler av korallrevet. Gjennom vinteren forverret situasjonen seg raskt, og i vår konkluderte flere forskere med at det allerede kan være for seint å redde store deler av revet.