Hamrer løs på Najaf-militsen

USA har startet det store slaget. Tusener av sivile flykter byen.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet.no): I morgentimene i dag brøt det ut harde kamper mellom amerikanske styrker og soldater fra den nye irakiske hæren på den ene siden, og militshæren til den unge sjialederen Moqtada al-Sadr på den andre, i byen Najaf sør for Bagdad.

- Omfattende operasjoner for å ødelegge militsen er i gang, sier en talsmann for de amerikanske styrkene til CNN.

Etter over ei ukes kamper er dette trolig starten på det endelige slaget om sjiamuslimenes hellige by Najaf.

USA varslet et slikt angrep seinest i går. De oppfordret al-Sadrs militssoldater til å overgi seg, og ba alle sivile evakuere den gamle bykjernen.

- Forlat byen. Hjelp koalisjonsstyrkene. Ikke skyt mot dem. Vi er her for å frigjøre byen, ropte de på arabisk fra høyttalere.

Sivile flykter

CNN-korrespondent Matthew Chance er med de amerikanske marinestyrkene inn i byen, og rapporterer at angrepet omfatter stridsvogner og tungt artilleri. Det skal foregå harde nærkamper. al-Sadrs geriljasoldater hopper ut av bygninger for å avfyre rakettdrevne granater og bombekastere, som trolig smugles inn fra Iran.

Ifølge BBC og Reuters rystes byen av stadige eksplosjoner.

Tusener av sivile er på flukt fra kampene i Najaf, som USA har sagt skal renses for militssoldater. Ifølge øyenvitner løp livredde kvinner med småbarn i armene gjennom de trange smugene i byen.

- Fortsett kampen

Moqtada al-Sadr viser ingen tegn til å ville overgi seg, og i går gikk han ut og oppfordret tilhengerne sine til å fortsette motstanden selv om han skulle bli drept eller tatt til fange.

I formiddag sa talsmann Ahmed al-Shibani på vegne av militsen at de ikke akter å overgi seg.

- al-Moqtada leder de militære og politiske operasjonene. Han er vår leder. Moralen til de kjempende er høy.

Militsen har tidligere truet med å sprenge oljeledninger i Sør-Irak dersom det amerikanske framstøtet fortsetter.

Sperret innganger

Dagens angrep startet etter at amerikanske helikoptre hadde fløyet over den hellige gravplassen Wadi al-Salam, for å få et overblikk over området der opprørssoldatene skal ha trukket seg tilbake.

Dette er stedet der svigersønnen til profeten Muhammed skal ligge begravet, og det skal foregå hyppige skuddvekslinger inne på området.

Amerikanske og irakiske soldater har sørget for å stenge alle hovedinnganger til Imam Ali-mausoleet, som fungerer som en moske, og er sjiamuslimenes største helligdom i byen. NTB og AFP melder at militære kjøretøyer blokkerer den sørlige inngangen til moskeen, mens den største inngangen var utenfor rekkevidde på grunn av kampene.

USA hevder at militsen misbruker den hellige bygningen som tilholdssted, og ifølge en amerikansk talsmann skal Najafs guvernør Adnan Zorfi ha gitt tillatelse til å storme den hellige bygningen.

Amerikanske styrker er imidlertid klar over at en slik handling kan provosere og sette hele det sjiamuslimske Sør-Irak i brann. Under en eventuell storming av moskeen vil okkupasjonshæren trolig sende inn irakiske soldater.

Flere hundre mennesker er så langt døde etter over ei ukes kamper i Najaf. Dagens tapstall er usikre - og etter alt å dømme økende.

I Bagdad og i Basra demonstrerte tusener av sjiamuslimer mot angrepet på al-Sadrs milits.

INNLEDET OFFENSIV: Okkupasjonsstyrker i samarbeid med irakiske soldater har strammet grepet rundt militsen som har ytt så stor motstand i Najaf. Kampene har pågått i over ei uke.
SKAL SLÅ NED OPPRØRET: Det er 5000 amerikanske soldater i Najaf.
LEDER MILITSEN: Den sjiamuslimske lederen Moqtada al-Sadr nekter å gi opp motstanden.
HELLIG BY: Imam Ali-mausoleet er et hellig sted for Iraks sjiamuslimer.