California Alligator Farm:

Her lekte barna med alligatorer

Hos Los Angeles' største krypdyrfarm kunne du spise lunsj blant kjøttetere og ri på en Hollywood-stjerne.

UVANLIG RIDEDYR: Dette postkortet viser det fargelagte fotografiet et barn som rir på alligator hos California Alligator Farm. Foto: Los Angeles Public Library
UVANLIG RIDEDYR: Dette postkortet viser det fargelagte fotografiet et barn som rir på alligator hos California Alligator Farm. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer
Publisert

Lincoln Heights er et av de eldste nabolagene i millionbyen Los Angeles. I dag er denne tett befolkede delen av storbyjungelen kjent for sine maleriske gater og tidlig 1900-talls arkitektur.

Men hvis du tok turen hit for omkring 90 år siden, kunne du komme tett på noen virkelig eksotiske innbyggere utstyrt med fire bein og kraftige kjever.

Dårlig dyrevern

For bytrøtte innbyggere sultne på en opplevelsesrik ferie, var Lincoln Heights på den andre siden av Los Angeles-elva et populært reisemål. Her lå nemlig Sør-Californias første og største zoologiske attraksjon.

PLAKAT: California Alligator Farm omtalte seg selv som verdens største og kunne lokke mer enn tusen alligatorer. Noen av dem kunne til og med brukes som alternativt ridedyr.
PLAKAT: California Alligator Farm omtalte seg selv som verdens største og kunne lokke mer enn tusen alligatorer. Noen av dem kunne til og med brukes som alternativt ridedyr. Vis mer

I moderne dyrehager kan parkgjester vandre rundt og oppleve dyr fra hele verden på relativt nært hold. Det legges stor vekt på dyrevern, der de ulike artene er skilt fra hverandre og (i de fleste tilfeller) mennesker ved nettinggjerder, vanngraver og liknende.

Skrur vi derimot tida tilbake til starten av 1900-tallet, finner vi flere sterkt uregulerte dyrehager og dyreutstillinger langs veikanten i USA. Stikkord som dyrebeskyttelse, strenge arbeidslover og barnesikkerhetsrestriksjoner var ofte for fremmedord å regne.

LEKEKAMERATER: Babyer, hunder og tilskuere minglet med snappende krypdyr på California Alligator Farm. Foto: Los Angeles Public Library
LEKEKAMERATER: Babyer, hunder og tilskuere minglet med snappende krypdyr på California Alligator Farm. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Like fullt var massene sultne på eksotiske inntrykk, og for «Alligator Joe» Campbell og Francis Earnest skulle de farlige attraksjonene gi lukrativ fortjeneste.

«Verdens største samling»

I 1907 åpnet California Alligator Farm dørene for sine første publikummere. Besøkende vandret inn mellom inngangspartiets søyler og betalte 25 cent for inngangsbilletten. Under stukkaturtaket kunne de kjøpe alle mulige reptileffekter, inkludert håndvesker i alligatorskinn.

Farmen rommet fire bygninger som fristet med mer enn 100 ulike utstillinger av skilpadder, slanger og øgler fra rundt omkring i verden.

Det ble kalt «verdens største reptilsamling», men hovedattraksjonene befant seg utendørs.

PIKEN OG ALLIGATOREN: Alligatorene ble fordelt etter størrelse på de ulike dammene. Foto: Los Angeles Public Library
PIKEN OG ALLIGATOREN: Alligatorene ble fordelt etter størrelse på de ulike dammene. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Det var totalt 20 ulike dammer i parken som rommet mer enn 1000 alligatorer i alle størrelser og aldre. Her kunne gjestene oppleve alt fra nyklekte unger til digre beist på opp mot fire meter.

Men det stoppet ikke der.

Piknik blant rovdyr

I de historiske bildearkivene til Los Angeles Public Library, finnes det flere bilder som viser scener fra den uregulerte parken som ville skapt reaksjoner dersom det samme skjedde i dag.

LUNSJEN ER SERVERT: Her hadde nok de fleste spist med blikket festet fremover, ikke ned mot bordplata. Foto: Los Angeles Public Library
LUNSJEN ER SERVERT: Her hadde nok de fleste spist med blikket festet fremover, ikke ned mot bordplata. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Fotografiene illustrerer hvordan besøkende kunne komme svært tett på alligatorene uten å være forhindret av gjerder, porter eller rist.

Vi ser blant annet venninner som spiser lunsj ute i dammene mens de skjellkledde beistene lurer i vannskorpa ved bordenden.

På noen bilder ser vi brytekamper mellom dyr og parkansatte midt ute i dammen. På et annet står en hund med forbeina på ryggen til en alligatormamma.

INGEN GJERDER: Hadde du latt ungen din komme så tett på en gjeng alligatorer? Foto: Los Angeles Public Library
INGEN GJERDER: Hadde du latt ungen din komme så tett på en gjeng alligatorer? Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Små barn kan sees mens de leker med babyalligatorer, eller betrakte dem på ubehagelig nær avstand.

Filmstjerna Billy

Etter hvert begynte Alligator Farm å leie ut alligatorer til filmindustrien i Hollywood, blant annet flere Tarzan-filmer med Johnny Weismuller i hovedrollen.

Den mest kjente og populære av alligatorene, var Billy. Han ble kjent som den eldste alligatoren i fangenskap, og regissørene ble raskt glade i det pålitelige krypdyret. Hver gang det dinglet et lite kjøttstykke utenfor kameraets synsfelt, åpnet han nemlig automatisk munnen.

VIDEO: I denne reklamefilmen for California Alligator Farm fra 1927, ser vi alt fra vannskliestunts og brytekamper til barn som rir på alligatorer.

Nesten samtlige alligatorkjever som dukket opp på filmlerretet fra 1910-tallet og fram til 1940-åra, tilhørte Billy, ifølge Los Angeles Times.

Billy var så veldressert at han var blant alligatorene i parken som lot trenerne plassere en spesialdesignet sal på den brede ryggen slik at barn kunne ri omkring på ham. De største alligatorene kunne også trekke små vogner etter seg.

Stjal alligatorunger

Da parken var på høyden, løste omkring 130 000 besøkende inngangsbillett. Og dyrene «opptrådte» foran store folkemengder på daglig basis. De fikk blant annet servert levende kyllinger og deltok i brytekamper med parkansatte.

SE OPP: De alligatorene som lot seg lokke opp, suste desto fortere ned igjen via sklia på andre siden. Foto: Los Angeles Public Library
SE OPP: De alligatorene som lot seg lokke opp, suste desto fortere ned igjen via sklia på andre siden. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Et av høydepunktene var når dyrene ble lokket opp en trapp. I neste øyeblikk suste de ned en 4,5 meter lang sklie som - om ikke annet - endte i et vannbasseng.

Det ble angivelig solgt små alligatorer til gjester som var villige til å bla opp. Andre ble stjålet av studenter som en del av innvielsesritualer.

MOR MED BARN: Det er ikke vanskelig å se at Fido ikke er spesielt høy i hatten. Foto: Los Angeles Public Library
MOR MED BARN: Det er ikke vanskelig å se at Fido ikke er spesielt høy i hatten. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Til tross for at dyr og mennesker åpenbart kom svært tett på hverandre, meldes det om få hendelser der alligatorene skadet besøkende. Imidlertid var ikke alligatorfarmen like populær i nabolaget.

Brøling til besvær

Dyreverden er full av støyende arter. For eksempel er blåhvalens lyder målt til 188 desibel, mens brølapen kan høres opptil tre kilometer unna. Men heller ikke den amerikanske alligatoren er nevneverdig sjenert når det kommer til å gi lyd fra seg.

BRYTING: Det spørs om vedkommende fikk risikotillegg for å utføre dette stuntet for parkens besøkende. Foto: Los Angeles Public Library
BRYTING: Det spørs om vedkommende fikk risikotillegg for å utføre dette stuntet for parkens besøkende. Foto: Los Angeles Public Library Vis mer

Ifølge Illustrert vitenskap er det å stå ved siden av en brølene alligatorhann, blitt sammenliknet med å stå ved siden av et enmotors fly med motoren på full guffe.

Tenk deg da hvordan det opplevdes å bo i nærheten av rundt tusen alligatorer når de setter i gang med sine nattlige rop?

Et annet problem meldte seg når værgudene virkelig slo til. Ved kraftige regnskyll kunne vannet strømme inn i parken i store mengder. Dermed ga det beboerne anledning til å finne veien til nabolagets kanaler, bakgårder og et og annet svømmebasseng.

Slutten på alligatoreventyret

Til slutt, etter flere tiår med brølende alligatorer på flukt, kunne nabolaget i Lincoln Heights omsider trekke et lettelsens sukk.

Etter hvert som tida gikk, gikk lufta gradvis ut av ballongen for California Alligator Farm. I takt med at det ble stadig færre besøkende, ble det i 1953 besluttet å flytte parken til Buena Park i Orange County.

FØRSTE OG SISTE: Luciano De Souza testet sin splitter nye drone, da en alligator kommer inn i bildet. Video: Viralhog Vis mer

Der fortsatte driften fram til 1984. Da ble portene stengt for aller siste gang grunnet for få besøkende, samt at leiekontrakten ikke ble fornyet. Ifølge Smithsonian Magazine ble de gjenværende alligatorene solgt videre til en privat eiendom i Florida.

I dag er det bare noen bilder og enkelte postkort som minner om den gangen små barn lekte med og ridde på alligatorer.

Vi bryr oss om ditt personvern

Dagbladet er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Vil du vite mer om hvordan du kan endre dine innstillinger, gå til personverninnstillinger

Les mer