HEMMELIGE MØTER: Wikileaks grunnlegger Julian Assange fotografert på en balkong utenfor Ecuadors ambassade i London. Nå melder The Guardian at han skal ha fått besøk av en av Donald Trumps viktigste rådgivere. Foto: Peter Nicholls / Reuters / NTB Scanpix
HEMMELIGE MØTER: Wikileaks grunnlegger Julian Assange fotografert på en balkong utenfor Ecuadors ambassade i London. Nå melder The Guardian at han skal ha fått besøk av en av Donald Trumps viktigste rådgivere. Foto: Peter Nicholls / Reuters / NTB ScanpixVis mer

The Guardian:

Hevder Trump-topp var i hemmelige Wikileaks-møter - så kom e-post-skandalen

Donald Trumps tidligere valgkampsjef, Paul Manafort, var ifølge The Guardian i hemmelige møter med Wikileaks-grunnlegger Julian Assange i 2016. Måneder seinere dukket de hackede e-postene fra Demokratene opp.

Donald Trumps tidligere valgkampsjef, Paul Manafort (69), er i trøbbel. I september ble det kjent at Manafort hadde gått med på å samarbeide med Robert Mueller, som etterforsker Russlands forsøk på å påvirke presidentvalget i 2016.

Ifølge ferske rettsdokumenter innsendt mandag mener Muellers kontor at Manafort gjentatte ganger har løyet til etterforskerne. Dersom retten er enig kan det skape enda større problemer for den tidligere Trump-toppen. Men mer om det seinere.

- Hemmelige møter

For om ikke Manaforts problemer allerede var store nok, melder The Guardian i kveld at Manafort hadde hemmelige møter med Wikileaks' grunnlegger Julian Assange i Ecuadors ambassade i London i 2013, 2015 og 2016.

Det siste av disse møtene skal ha funnet sted bare måneder før Wikileaks offentliggjorde et tusentall e-poster fra sentrale medlemmer av Demokratene. Avisa understreker imidlertid at det er uklart hvorfor Manafort møtte Assange.

Amerikansk etterretning mener at e-postene ble stjålet av russisk etterretning, gjennom et cyberangrep, før de ble publisert av Wikileaks. 13. juli i år bekreftet det amerikanske justisdepartementet at en storjury på Muellers anmodning har tiltalt tolv agenter fra den russiske militære etterretningstjenesten for blant annet det omtalte hackerangrepet av Demokratene før valget.

Manafort, som sitter fengslet, har tidligere nektet for å ha noe som helst å gjøre med hackerangrepet, og uttalt at påstanden er «100 prosent falsk», ifølge avisa.

The Guardian har bedt Manaforts advokater om en kommentar, men de har ikke ønsket å uttale seg i saken. De avviser imidlertid at Manafort har løyet for Mueller.

- Ble ikke registrert

The Guardian viser til to, ikke navngitte, kilder, som begge sier at Manaforts første besøk fant sted et år etter at Assange søkte asyl ved ambassaden.

Avisa viser også til et internt dokument, ført i pennen av den ecuadorianske etterretningstjenesten Senain, hvor det heter at Manafort er en av flere godt kjente besøkende. Det samme dokumentet viser også til besøk fra «russere».

Manaforts siste besøk i 2016 skal ha vart i rundt 40 minutter, hevder en av kildene. Ifølge avisa må personer som besøker ambassaden vanligvis registrere seg hos ambassadens sikkerhetsavdeling, hvor de også må vise pass. Kilder i Ecuador opplyser imidlertid til The Guardian at Manaforts besøk ved ambassaden aldri ble loggført.

Avisa mener nyheten kan kaste nytt lys på begivenhetene som ledet opp til sommeren 2016, da Wikileaks publiserte titusenvis av stjålne e-postmeldinger. Hillary Clinton har selv sagt at hackerangrepet bidro til at hun tapte presidentvalget. Avisa mener videre at møtene kan være av interesse for spesialetterforsker Mueller, som etterforsker mulige koblinger mellom Russland og Trumps stab.

SNAKKET UT: Hillary Clinton talte på en galla for Children's Defense Fund i Washington etter valgnederlaget. Video: CNN Vis mer Vis mer

Wikileaks vedder én million dollar

Den prisvinnende britiske gravejournalisten, Luke Harding, som står bak artikkelen, har tidligere gjort et dypdykk i historien om Trumps bindinger til Russland - og dokumenterer dette i boka «Sammensvergelse: Hvordan Russland hjalp Donald Trump inn i Det hvite hus», som ble utgitt tidligere i år.

Wikileaks mener tilsynelatende at Harding ikke fortjener prisene han har fått. Organisasjonen går nemlig hardt ut i et Twitter-innlegg, der de skriver at de er villige til å inngå et veddemål med avisa pålydende én million dollar og «redaktørens hode» på at Manafort aldri møtte Assange.

Kveldens nyheter kommer på toppen av en allerede dramatisk utvikling i Manafort-saken. I går kveld ble det nemlig som nevnt kjent at Robert Muellers kontor mener den tidligere Trump-toppen har løyet bevisst.

- Løgner og forbrytelser

Manafort hadde inngått en avtale om å samarbeide med Robert Mueller, og erklært seg skyldig i to tiltalepunkter. Tiltalepunktene omhandlet å ha mottatt store beløp fra Ukrainas tidligere president Viktor Janukovitsj og for å ha skjult dette for myndighetene.

Tilståelsen og avtalen gjorde at Manafort slapp unna en ny rettssak i en føderal domstol i Washington.

Avtalen med påtalemyndigheten forutsatte «fullstendig og sannferdig» samarbeid med Mueller. Det har ikke Manafort klart å etterleve, mener spesialetterforsker Muellers kontor.

- Manaforts «løgner og forbrytelser» under flere avhør med etterforskere som jobbet for Mueller og FBI, fritar FBI fra alle løfter de ga Manafort i tilståelsesavtalen, heter det i dokumentet som ble levert inn for retten mandag, og som New York Times har fått tak i.

«Etter å ha undertegnet tilståelsesavtalen har Manafort brutt flere føderale lover ved å lyve for FBI og spesialetterforskerens kontor om flere forskjellige emner, noe som utgjør et brudd på avtalen», skriver påtalemyndigheten, følge Washington Post.

Håpet på kortere straff

De har så langt ikke sagt konkret hva de mener Manafort har løyet om, men antyder at de vil komme med ytterligere opplysninger på et seinere tidspunkt.

Manafort og hans advokater er uenige i påtalemyndighetens vurdering. I et dokument forsvarerne har levert inn for retten står det at Manafort « har gitt informasjon til myndighetene i et forsøk på å leve opp til sine samarbeidsforpliktelser».

Manafort har hele tiden håpet at han ved å samarbeide kunne få en kortere fengselsstraff, men nå varsler påtalemyndigheten at han ikke bare kan glemme det, de kan også komme til å tiltale ham på nytt for tiltalepunkter de gikk med på å legge bort som følge av tilståelsesavtalen.

I august ble Paul Manafort dømt i en separat rettssak. Han ble det kjent skyldig i åtte av 18 tiltalepunkter under rettssaken mot ham. Manafort ble kjent skyldig i bank- og skattesvindel.

TALTE: Mens Trumps tidligere allierte har sitt å stri med i domstolene, holdt presidenten tale i West Virginia. Men han nevnte verken Manafort eller Cohen. Video: AP via NTB Scanpix Vis mer

- Synes veldig synd på Manafort

Selv om Manafort både har tilstått, og blitt dømt, har ikke presidenten brutt båndene til sin tidligere valgkampsjef. Etter den knusende dommen i august omtalte Trump ham som «en modig mann».

- Jeg synes veldig synd på Paul Manafort og hans vidunderlige familie, skrev presidenten på Twitter.

Samtidig har Trump og Det hvite hus gjentatte ganger pekt på at sakene mot Manafort ikke har noe med Trump å gjøre.

- Dette har absolutt ingenting å gjøre med presidenten eller hans seierrike valgkamp i 2016. Det er fullstendig ubeslektet, sa pressesekretær ved Det hvite hus, Sarah Sanders, da det ble kjent at Manafort hadde inngått en avtale med spesialetterforsker Mueller.