James filmet kannibaler og krigen som ikke fantes

Dokumenterte borgerkrig i Liberia med leiesoldat som livvakt. Så ville president Charles Taylor se ham død.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Ved overgangen til 2000-tallet herjet borgerkrig i flere land i Afrika. I Liberia var Charles Taylor president, samtidig som han trakk i trådene ved å utstyre opprørere i borgerkrigen i nabolandet Sierra Leone.

Journalist James Brabazon bestemte seg for å undersøke Taylors eget land. Brabazon var to ganger i Liberia - den siste gangen med den nå legendariske krigsfotografen Tim Hetherington, som mistet livet på jobb i Libya tidligere i år.

- Jeg begynte å researche, og fant ingen dekning av denne krigen i det hele tatt. Det var ingen pålitelige rapporter. Kommentatorer i de store avisene betvilte at det var en krig. Folk trodde derimot at Charles Taylor fabrikkerte en krig, sier Brabazon til Dagbladet.

Han er nå aktuell med boka Min venn leiesoldaten, som gis ut på Aschehoug i Norge.

USA-kontakt Sammen filmet Brabazon og Hetherington grove overgrep, trolige krigsforbrytelser, og dokumenterte for verden opprørsstyrken LURD, og deres rolle i en krig som for en stor del var styrt av Charles Taylors propagandaapparat.

Det hele startet da Brabazon møtte leiesoldaten Cobus Claassens i Sierra Leone i 2001. Ansatt i det sørafrikanske leiesoldatselskapet Executive Outcomes hadde Claassens slåss i borgerkrigen Sierra Leone.

- Vi kom godt overens, og holdt kontakten. Han kjente amerikanske spioner som jobbet i Liberia. Det var han som tipset meg: Hei, det er en fullblods borgerkrig i Liberia. Amerikansk etterretning er involvert, jeg tror de vil slippe deg inn så du får dekke den, husker Brabazon.

Tatt vel imot Via Claassens kom James Brabazon i kontakt med amerikanske etterretningsagenter. De satte ham i kontakt med folk få visste eksisterte. Journalisten sier han ble godt tatt imot.

BEGYNNELSEN: James Brabazon sammen med bestefar - et stort forbilde i barndommen. Alle foto: Fra boka
MESTERFOTOGRAF: Tim Hetherington var med Brabazon på den andre Liberia-turen. Hetherington mistet livet tidligere i år, på jobb i Libya.
INNSKYTING: Nick Du Toit, tidligere elite- og leiesoldat, var Brabazons livvakt. Her skyter han inn våpenet sitt før jungelturen.
UTSLITT: Nick Du Toit får noen timer på øyet under marsjen i jungelen.
JUBEL: Brabazon ble godt tatt imot av opprørerne.
BORGERKRIG: Opprørere på lasteplanet på en av sine få pickuper. Få visste om krigen før James Brabazon reiste til Liberia.
FORTAPT: Den unge, alvorlig syke gutten som bodde fortapt i en jungelby var et av Brabazons sterkeste møter i Liberia.
TAR FARVEL: En opprører tar farvel med kona før han slutter seg til de stridende.
BARNESOLDATER: Brabazon filmet overgrep og krigsforbrytelser - men det var normalen i borgerkrigsherjede Liberia.
VILLE HA HEVN: Charles Taylor ville drepe James Brabazon - fordi han fortalte sannheten.
BETENKT: Nick Du Toit i retten etter det mislykkede statskuppet.
SAMMEN IGJEN: Nick Du Toit og James Brabazon etter at førstnevnte omsider var ute av fengsel.

- Jeg tror språket var viktig. I Liberia snakker de engelsk, og er ganske amerikanisert. De amerikanske agentene hadde hjulpet oss, og vi ble tatt godt imot. Lederen deres, Sekou Konneh, var sett på som en svak kompromisskandidat. Han var ingen smart mann, men men han skjønte at om han ble framstilt som sjef for hæren - av meg - ville det styrke hans posisjon, mener Brabazon.

- Da jeg ankom var han veldig entusiastisk over at jeg var kommet, han ville bli identifisert som kommandant. De andre akspeterte meg fordi han gjorde. Ingen hadde kommet for å fortelle deres historie.  

Filmet - Hva var mest krevende å filme?

- Det er ikke vanskelig å filme grusomheter. Å filme krig er ikke vanskelig. Du får et voldsomt adrenalinrush. Sannheten er at det var i periodene med timer og dager med hard marsj gjennom jungelen det var verst. Vi hadde nesten ikke mat, ikke noe fiber, ikke noe sukker, ikke noe salt — det var de verste periodene.

Med opprørssoldatenes velsignelse filmet James Brabazon grusomme overgrep. Han filmet kannibalisme og krigsforbrytelser - uten protester.

- Det er interessant å tenke på i ettertid. Opprørerne så hvordan jeg filmet alle detaljer i livene deres, hvordan de begikk omfattende overgrep. Jeg tror at det noen gang er mer dramatisk å ikke filme, sier Brabazon til Dagbladet.

Kannibalisme Ett av de sterkeste øyeblikkene var da opprørerne i triumf spiste en fange - for åpent kamera.

- De så på overgrepene som normale. Når de tok en fange, så de på seg selv som suksessfulle, sterke og mektige. Tortur, kannibalisme og drap var normalen. Selvsagt kunne de spise en fange — og siden det var naturlig for dem, var det like naturlig at jeg filmet det.

UNDER ANGREP: James Brabazon under et angrep fra regjeringsstyrker. Foto: Tim Hetherington/Fra boka
UNDER ANGREP: James Brabazon under et angrep fra regjeringsstyrker. Foto: Tim Hetherington/Fra boka Vis mer

I forhold til tilliten hos opprørerne var den andre reportasjeturen mest krevende, forteller han. Da han returnerte hadde han satt opptakene inn i en vestlig kontekst — opptakene som opprørerne hadde sett på som naturlige hadde nå vist et vestlig publikum omfattende krigsforbrytelser.

Ekstreme opplevelser - Alle kan dra et sted en gang, det er å reise tilbake som er verst. Da hadde jeg satt bildene i en kontekst. Det var vanskelig, sier Brabazon.

- Trodde de at du fortsatt var på deres side?

- Jeg var ikke på noens side, men ja, de trodde det. Jeg var lenge sammen med dem under svært vanskelige forhold, jeg gikk hundrevis av kilometer, jeg hadde ikke mat, jeg opplevde et titalls skuddvekslinger med dem. Hadde jeg spist annen mat enn dem, hadde jeg insistert på å ha bil, hadde jeg oppført meg annerledes enn dem, ville det skapt dårlig stemning. Men jeg hadde ikke skuddsikker vest, og ingen spesielle rettigheter. Det utvikler seg en respekt mellom folk som opplever slike ting.

Drapstrusler Under Brabazons andre Liberia-tur, erklærte president Charles Taylor at han ønsket ham død.

- Fordi det ikke var noen andre journalister. Tidlig på dagen kunne han holde propagandataler, og hevdet at hans styrker hadde tatt et gitt område eller en gitt by, forklarer Brabazon til Dagbladet.

- Så, samme ettermiddag, kunne jeg kringkaste via CNN eller BBC at opprørerne hadde tatt de respektive byene, og at han snakket usant. Det var da det var avgjørende for ham å overbevise folk om at han hadde Monrovia, og jeg sa dette ikke stemte, at han kom med disse truslene.  

- Hvordan føltes det? 

FØRSTEHJELP: Nick Du Toit lapper sårene til en opprørssoldat. Foto: Fra boka
FØRSTEHJELP: Nick Du Toit lapper sårene til en opprørssoldat. Foto: Fra boka Vis mer

- Det var ikke et spesielt fantastisk øyeblikk, for å være ærlig. Det var under en voldsom skuddveksling. Den liberiske hæren var 700 meter unna. Ikke bare fikk vi den informasjonen, det var faktisk folk som ville drepe meg der og da, sier han.

Apartheid-soldat - Tim filmet en gruppe flyktninger, og jeg tok ham til side: — Du, vi har et lite problem her. Jeg avgjorde da at vi skulle forlate Liberia når vi hadde muligheten, erklærer Brabazon.

Han hadde jobbet i både Afghanistan og det tidligere Jugoslavia, og var klar på at han ikke ville reise inn i Liberia uten en livvakt. Det var Cobus Claassens, leiesoldaten, som satte ham i kontakt med mannen som skulle få den jobben:

Nick Du Toit, sørafrikansk leiesoldat - også han med fortid i Executive Outcomes - og en av apartheid-regimets beste menn.

- Jeg valgte å jobbe med Nick på grunn av en sterk trang til å få den storyen jeg visste var der. Det var et eksklusivt skup. Magefølelsen min tilsa at han var en god mann. Jeg ble alvorlig syk i jungelen, og en mann som holder deg oppe mens du driter er en mann du kan stole på, sier James Brabazon og legger til:

- Nick reddet livet mitt.

Statskuppet Det utviklet seg svært sterke bånd mellom Brabazon og Du Toit. Så sterke at Brabazon ble invitert til å filme en operasjon som skulle bli Du Toits største feilgrep. Simon Mann - bakmann i Executive Outcomes - planla et statskupp i oljelandet Ekvatorial Guinea.

Private soldater skulle styrte presidenten, og innsette opposisjonslederen som president. Gevinsten var oljepenger - i voldsomt monn. James Brabazon ble invitert med for å filme.

PUST I BAKKEN: Brabazon og Du Toit ble svært gode venner i løpet av Liberia-turen. Foto: Fra boka
PUST I BAKKEN: Brabazon og Du Toit ble svært gode venner i løpet av Liberia-turen. Foto: Fra boka Vis mer

- Hvorfor ville du risikere karrieren og livet for å delta i en illegal operasjon?

- Kuppet var helt åpenbart motivert av penger. Samtidig følte jeg at alle tiltak som kunne skifte ut despoten Teodoro Obiang var gode. Målet helliget midlene, om du vil.

Angrer Familiære årsaker gjorde at han aldri ble med til Ekvatorial Guinea. Kuppmakerne kom heller aldri så langt - de ble i 2004 arrestert i Zimbabwe, der de hadde bunkret opp med våpen. Mann, Du Toit og de 62 andre havnet i fengsel og ble torturert.

- For å være ærlig — jeg har alltid angret på at jeg ikke ble med. Kanskje er det min versjon av «survivor's guilt». Nick hadde det utrolig vanskelig i fengselet, og jeg vil aldri fullt ut skjønne de lidelsene han gikk igjennom. Jeg vet riktignok ikke om jeg ville ha overlevd. Nick er en erfaren spesialsoldat, det er ikke jeg, sier Brabazon til Dagbladet.

- Du sier at Nick ble din beste venn. Hva tenker du om hans apartheid-fortid?

- Jeg hadde forstått apartheid-maskineriet som et maskineri av udifferensiert ondskap. Forholdet til Nick viste at maskineriet kunne deles opp - det var flere hærstyrker, etterretningstjenester og politi. Nick hadde vært spesialsoldat, og mitt inntrykk var at han slåss for å overleve. Jeg kunne akseptere det, selv om jeg ikke var enig, sier James Brabazon til Dagbladet.

- Angrer du på at du ble med på kuppforsøket?

LIVVAKT: Nick Du Toit passer på at Brabazon kommer seg over et elveleie. Foto: Fra boka
LIVVAKT: Nick Du Toit passer på at Brabazon kommer seg over et elveleie. Foto: Fra boka Vis mer

- For kona og barna mine sin del er jeg glad jeg ikke reiste. Men samtidig føler jeg at jeg har sviktet Nick.

UTMAGRET: James Brabazon på hotellet etter den første Liberia-turen. Foto: Fra boka
UTMAGRET: James Brabazon på hotellet etter den første Liberia-turen. Foto: Fra boka Vis mer
BETENKT: Nick Du Toit i retten, etter at statskuppforsøket gikk i vasken. Foto: Fra boka
BETENKT: Nick Du Toit i retten, etter at statskuppforsøket gikk i vasken. Foto: Fra boka Vis mer