Presidentvalg i USA

Krangelen som endret Biden

En ung Joe Biden havnet nesten i knivslagsmål med en gjengleder. I stedet endte det med et vennskap som forandret livet og den politiske karrieren til Demokratenes presidentkandidat.

VENNER: Dette sier nære venner om presidentkandidat Joe Biden. Reportere i USA: Trym Mogen / Vegard Kvaale. Video: Vegard Kvaale / Lars Eivind Bones. Klipp: Madeleine Liereng / Dagbladet TV Vis mer
Publisert

WILMINGTON/SCRANTON (Dagbladet): - Joe var ikke redd for å slåss. Han er blitt mer statsmannsaktig ettersom han er blitt eldre, men det var ei tid da han pleide å banne akkurat som oss andre. Han har alltid taklet vanskelige situasjoner, og etter hvert fikk han respekt fra gjengene her, forteller Bidens gode venn, Richard «Mouse» Smith (72), til Dagbladet der vi står ved et svømmebasseng i Brown-Burton Winchester-parken i Wilmington i Delaware mens regnet pøser ned.

Fram til Biden (77) var ti år, bodde familien i Scranton i Pennsylvania. Det var her Biden først fikk ideen om å bli president. Så flyttet familien til Delaware. Det var her Biden ble voksen.

UNG MANN: Joe Biden som ung student på 1960-tallet. Foto: Bidens valgkampanje
UNG MANN: Joe Biden som ung student på 1960-tallet. Foto: Bidens valgkampanje Vis mer

Smith kan fortsatt levende se for seg hvordan han så Biden for første gang, som en ung og tynn 19-åring med store solbriller og et bredt smil.

- Én av oss

- Han var én av to hvite som jobbet ved svømmebassenget. Men Joe ble én av oss. Vi hjalp ham med å bli den han er, sier Smith.

Biden har drømt om å bli president i mange tiår. To ganger har han mislyktes i forsøket. Nå er han nærmere enn noensinne. Meningsmålingene viser at han ligger godt an til å slå sittende president Donald Trump (74) i valget 3. november. Forskjellene mellom arbeiderklassegutten og rikmannssønnen fra New York er enorme.

Noen skjellsettende øyeblikk da Biden var ung, har bidratt til å gjør ham til mannen vi ser i dag. Et av dem var møtet med Smith.

- Jeg var ikke ute og marsjerte. Jeg var ikke nede i Selma eller noe annet sted. Jeg var en forstadsgutt, som ble eksponert for det svarte Amerika i min egen by, skriver Biden i selvbiografien sin i 2007.

Gjennom hele Bidens politiske karriere, har han levd gjennom USAs rasemotsetninger.

For Biden begynte det sommeren 1962 i svømmebassenget i Delaware - en delstat som på den tida fortsatt praktiserte segregering. Da han stilte som kandidat til fylkestinget i New Castle i 1970, lovte han å satse på flere sosialboliger. Det gjorde hvite beboere sinte. De fryktet at nabolagene ville bli fulle av fattige, svarte familier. Gjennom karrieren som senator er Biden blant annet blitt kritisert fordi han var en av dem som kjempet hardt mot bussing av skoleelever fra afroamerikanske, fattige strøk til hvite strøk og for å samarbeide med senatorer som var for segregering. Og i 2020, under Bidens valgkamp for å bli president, har USA igjen opplevd massiv sosial uro og demonstrasjoner mot rasisme og politivold.

VENN: Richard «Mouse» Smith viser fram svømmebassenget hvor han og Joe Biden møttes for første gang på 1960-tallet. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet
VENN: Richard «Mouse» Smith viser fram svømmebassenget hvor han og Joe Biden møttes for første gang på 1960-tallet. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet Vis mer

Konfrontasjonen

Svømmebassenget har fått navnet Joseph R. Biden Aquatic Center. På 1960-tallet var det flere lokale gjenger som vanket der. De kalte seg «13th Street Stompers», «The Hornets» og «The Romans». Foruten «Mouse» var noen av de andre lederskikkelsene «Corn Pop» og «The Puerto Rican».

De drev gjerne med pøbelstreker mot unge Biden. På et tidspunkt havnet han i en konfrontasjon med «Corn Pop».

- Dersom du prøver deg, har vi et problem. Jeg kommer til å kutte deg, sa Corn Pop til Joe. Det fortsatte å eskalere, og de begynte begge å banne og kjefte på hverandre. Joe begynte å snakke om mora hans. Da ble Corn Pop virkelig sinna, forteller Smith.

KOMMENTARER: En rekke anklager mot Joe Biden fikk presidentkandidaten til å sperre opp øynene. Video: AP Vis mer

Biden og lederen for bassenget diskuterte hvordan de skulle håndtere situasjonen.

- Dersom vi ringer politiet, kan du ikke jobbe her lenger, sa sjefen til Biden, ifølge Smith.

Smith, som selv var en gjengleder, gikk over til dem og beroliget dem med at han skulle ta seg av «Corn Pop» seinere og at de ikke trengte å bekymre seg.

- Der og da ble Joe og jeg venner, forteller Smith.

RIK: Joe Biden omtalte seg selv som den «fattigste» senatoren, men i dag bor han på en svær eiendom i et av Wilmingtons beste strøk. Huset er ikke synlig fra veien, bare vaktboden som huser Secret Service. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet
RIK: Joe Biden omtalte seg selv som den «fattigste» senatoren, men i dag bor han på en svær eiendom i et av Wilmingtons beste strøk. Huset er ikke synlig fra veien, bare vaktboden som huser Secret Service. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet Vis mer

Biden begynte å spille basketball med «Mouse» og resten av «The Romans». Han ble invitert på middag.

Fattige kår

Biden, som var sønnen til en bilselger, kom ikke fra kår som var økonomisk særlig bedre enn de afroamerikanske guttene han traff rundt svømmebassenget. Men han skjønte at forskjellen på hvordan de ble behandlet, handlet om hudfarge.

- Det var dusinvis med små kutt hver dag. Historiene vennene mine ved bassenget fortalte, var alltid farget mer av forvirring og smerte enn av direkte sinne, skriver Biden i selvbiografien.

Selv om Smith er seks år yngre enn Biden, utviklet de et nært forhold. Begge stammet og Biden hjalp Smith med å håndtere dette.

- Joe har en utrolig hukommelse. Dersom han lærer navnet ditt og ser ansiktet ditt, vil han komme bort til deg neste gang han ser deg uansett hvem du er. Han får deg til å føle at du er verdt noe, forteller Smith.

Første demonstrasjon

Én dag i 1965 fortalte Smith til Biden at noen politikere og pastorer skulle demonstrere utenfor den eneste kinoen i Wilmington som fortsatt var segregert. Det ble Bidens første borgerrettighetsdemonstrasjon, skriver Washington Post.

Tre år seinere, etter drapet på Martin Luther King junior, var Wilmington én av mange byer over hele USA hvor det brøt ut opptøyer.

Etter å ha utdannet seg som jurist, forsøkte Biden seg som offentlig oppnevnt forsvarer. Men så ble han grepet av politikken for alvor. Igjen søkte han hjelp fra vennen «Mouse».

- Jeg tok ham med hjem til mange folk. På forhånd sa jeg til ham: Vi er fattige. Dersom du sitter i en dårlig sofa og ei fjær plutselig spretter opp, sitter du stille og later som ingenting. Dersom de gir deg en gammel majones-krukke å drikke Kool-Aid fra, så drikker du den. Dersom det kommer en kakerlakk, ikke beveg deg, forteller Smith.

VENNER: Suzann Pettersen har i flere år hatt et nært vennskap til Donald Trump. Dette snakket hun om da hun gjestet Lindmo på NRK. Video: Lindmo, NRK Vis mer

- Stjal hjertet

Han beskriver hvordan det hele ble en stor suksess.

- Joe stjal hjertet til lokalsamfunnet, og han fikk massevis av svarte stemmer, sier Smith.

I 1972 ble Biden valgt som senator for første gang. Smith ble etter hvert en prominent leder for borgerrettighetsorganisasjonen The National Association for the Advancement of Colored People (NAACP) i Delaware. Siden har Biden fått hjelp av Smith i valgkampene sine.

Biden har gjennom en lang politisk karriere blant annet blitt hardt kritisert for å kjempe mot bussing, samarbeid med politikere som støttet segregering og for å stå bak en justisreform i 1994 som førte til mange og lange straffer særlig for menn fra minoritetsgrupper. I 2007 måtte han beklage til Obama under demokratenes primærvalgkamp. Biden hadde nemlig beskrevet Obama som den første afroamerikanske presidentkandidaten som var «veltalende og skarp og rein».

- Biden erkjenner at rasisme er et problem. Allerede på 1960- og 70-tallet snakket han om hvordan svarte ble behandlet, sier Smith som forsvarer vennen.

Tragiske dødsfall

Gjennom hele den politiske karrieren har Biden hele tida vært nært knyttet til den lille hjemstaten. Noen kilometer unna svømmebassenget ligger togstasjonen. Den er nå oppkalt etter Biden, som ble kjent for å ta toget hjem fra Washington D.C. nesten hver eneste dag han var i Senatet.

Noen kilometer i en annen retning ligger krysset som hvor Limestone Road møter Valley Road. Det var her hans første kone, Neilia (30), og datteren Naomi (1) ble drept i en trafikkulykke bare få uker etter at Biden ble valg til senator for første gang høsten 1972. Sønnene Beau og Hunter ble kritisk skadd i ulykka.

DØDSULYKKE: I dette krysset ble Bidens første kone, Neilia og datteren Naomi, drept i en trafikkulykke i 1972. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet
DØDSULYKKE: I dette krysset ble Bidens første kone, Neilia og datteren Naomi, drept i en trafikkulykke i 1972. Foto: Vegard Kristiansen Kvaale / Dagbladet Vis mer

Biden brukte lang tid på å komme seg videre og tenkte først at han skulle si fra seg senatssetet. Beau fulgte etter hvert i farens fotspor i politikken og ble justisminister for Delaware. Han kunngjorde også at han ville stille til valg som guvernør i delstaten. Men før valget i 2016, døde han av kreft i 2015. Faren har flere ganger snakket åpent om sorgen og om hvordan Beau er en av motivasjonene for å stille som presidentkandidat. I valgkampen i år har den andre sønnen, Hunter, havnet i søkelyset etter anklager fra republikansk side om korrupsjon.

- Beau var veldig lik faren. Han ringte meg og snakket om hvordan han planla å stille til valg som guvernør. De to sønnene til Joe gikk gjennom tragiske ting da de var barn, og de ble alle veldig nære, forteller Smith.

- Det verste

I 2018 ble Biden tildelt den prestisjefylte borgerrettighetsprisen Freedom Award.

- Etterpå kom Joe ut med tårer i øynene. «Mouse, jeg skulle ha gjort mer. Og jeg må finne en måte å gjøre mer på. Dette er et løfte til deg og samfunnet», sa han, ifølge Smith.

Han skryter av hvordan han mener Biden holder på å bygge opp det han beskriver som en regnbuekoalisjon med folk med svært ulike bakgrunner som jobber sammen.

- Joe har ikke forandret seg siden jeg først traff ham. Han utnytter ikke folk. Han er ikke en som lover noe, men ikke holder det. Han er ikke en som dekker over. Han sier meningen sin, sier Smith.

- Tror du han vinner presidentvalget?

- Jeg tror sjansene hans er fem mot tre. Vi er vitne til det verste av skittent, politisk spill. Mannen som er der nå, vil gjøre alt han kan for å bevare jobben. Folk må våkne og se på den personen Joe er. Han er ikke rasistisk. Han er et medmenneske. Joe er klar for å håndtere de problemene det amerikanske folk står overfor, sier Smith.

Gnisten tennes

Nå er Biden nærmere drømmen om å bli president enn noensinne. Det hele begynte i hans første hjemby.

SPIRE: Dette bildet fra 1956 viser 13 år gamle Joe Biden som får et glimt av tidligere president Harry S. Truman i Scranton. Hendelsen skal ha tent en presidentgnist i unge Biden. Over 60 år etter kan målet gå i oppfyllelse. Faksimilie: Scranton Tribune
SPIRE: Dette bildet fra 1956 viser 13 år gamle Joe Biden som får et glimt av tidligere president Harry S. Truman i Scranton. Hendelsen skal ha tent en presidentgnist i unge Biden. Over 60 år etter kan målet gå i oppfyllelse. Faksimilie: Scranton Tribune Vis mer

Året er 1956. Tidligere president Harry S. Truman er i byen Scranton i Pennsylvania for å holde tale under en veldedighetsmiddag. Han kjører i åpen bil gjennom sentrum av byen som var helt sentral i USAs industriutvikling, men som i etterkrigsåra og med kullindustriens fall var i ferd med å bli mindre. Mange har samlet seg langs fortauene for å følge kortesjen med den tidligere presidenten. Midt blant dem står en 13 år gammel gutt.

Joe Biden har selv fortalt venner, ifølge lokalavisa Scranton Tribune, at synet av Harry Truman den gang ga ham gnisten til å stille som president selv. I hjembyen er det svært populært.

Jimmy Connors (74) var borgermester i Scranton gjennom store deler av 90-tallet. Han er bare et par år yngre enn Biden, demokrat, og kjenner presidentkandidaten godt.

VIKTIG: Pennsylvania er en svært viktig vippestat i presidentvalget. Joe Bidens hjemby Scranton ble sentral for at Donald Trump vant valget i 2016, men byen er ikke stor nok for dem begge. Her står kampen om den hvite arbeiderklassen. Reporter Trym Mogen / Video: Lars Eivind Bones Vis mer

- Genuint interessert

- Det som er med Joe er at han virkelig bryr seg. Han er genuint interessert i deg og hvordan det går med deg. Vet du hva som er ekstra spesielt? Han er like opptatt av at det går bra med barna i Norge som at det går bra med dem i USA. Det er sant, sier Connors til Dagbladet.

KKE I TVIL: Jimmy Connors og John Hart kjenner begge godt til Joe Biden fra hjembyen Scranton. De er overbevist om at Demokratenes presidentkandidat vinner, og at han kommer til å gjøre en god jobb.
KKE I TVIL: Jimmy Connors og John Hart kjenner begge godt til Joe Biden fra hjembyen Scranton. De er overbevist om at Demokratenes presidentkandidat vinner, og at han kommer til å gjøre en god jobb. Vis mer

Vi møter ham foran huset der Joe Biden vokste opp, noen minutters kjøretur utenfor Scranton sentrum. Eneboligene ligger på rad og rekke, en del av dem store villaer med staselige hager. Biden-huset er blant de minste og minst vedlikeholdte.

- Han er fortsatt en «scrappy» guttunge fra Scranton, sa Barack Obama om sin daværende visepresidentkandidat i 2008.

Donald Trump har flere ganger hevdet at Biden ikke er fra arbeiderklassebyen nord i Pennsylvania og at utfordreren hans forlot byen.

Faktum er at han bodde der til han var ti år gammel og faren ikke klarte å beholde jobben. Da gikk reisen til Delaware, som siden er blitt visepresidentens hjemsted. Joe Biden ser likevel på Scranton som hjemme. Han har besøkt byen jevnlig siden han flyttet på midten av 50-tallet. Minst én gang i året - selv alle åra han har vært folkevalgt - har han funnet tid til et Scranton-besøk. For de fleste er han byens store sønn.

- Én av oss

- Joe Biden er én av oss. Han vokste opp her og kom fra en arbeiderklassefamilie. De visste verdien av å tjene en dollar. Han jobbet hardt og fikk ikke penger som den andre fyren. Om noen kan føre oss sammen, er det Joe Biden, sier John Hart, tidligere journalist i lokalavisa Scranton Tribune.

Det er han som har funnet fram bildet av Biden og Truman til oss.

FAST STOPP: Scranton og Biden-valgkamp er synomynt. Han stopper nesten alltid innom Hank’s Hoagies - sandwich-sjappa som ligger like ved barndomshjemmet hans.
FAST STOPP: Scranton og Biden-valgkamp er synomynt. Han stopper nesten alltid innom Hank’s Hoagies - sandwich-sjappa som ligger like ved barndomshjemmet hans. Vis mer

- Han var her i helgene gjennom hele resten av oppveksten og besøkte tanter og onkler. Joe kommer til å bli president og han kommer til å komme hjem da også. Jeg gleder meg til å se ham, sier John Hart.

Han bor fem huset bortenfor Bidens barndomshjem, som han kandidaten besøker i valgkampsammenheng.

Kompisen og tidligere borgermester Jimmy Connors stemmer i.

- Jeg kjente Joe før jeg var ordfører og etter. Jeg så karrieren hans og hvordan han håndterte folk. Da han stilte som presidentkandidat denne gangen, kunne jeg sa i ansiktet hans at han er mannen som kan føre USA og verden tilbake til normalen. Jeg er ikke i tvil om at Joe Biden kommer til å lykkes.

ALT OM USAVALGET

Gå til oversikten

Vi bryr oss om ditt personvern

dagbladet er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Les mer