Kunne de vært reddet?

NASAs eksperter trenger måneder før de kjenner årsaken til at Columbia eksploderte. Det ubehagelige spørsmålet krever svar: Kunne ulykken ha vært unngått?

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Ekspertene understreker at det er alt for tidlig å trekke konklusjoner og advarer mot å spekulere om årsakene på tynt grunnlag. Amerikanske medier har gitt bred dekning av et tilsynelatende ubetydelig uhell ved oppskytingen av Columbia for 17 dager siden:

En liten bit skumplast løsnet fra drivstofftanken og traff romferjas venstre vinge under oppskytingen. Hendelsen ble analysert inngående av NASAs eksperter. De konkluderte med at uhellet ikke var farlig.

Men etter at «Columbia» gikk i oppløsning under nedstigning i går, tyder de fleste observasjoner på at problemene startet nettopp i venstre vinge.

Kunne justert platene

Uhellet under oppskytning kan ha skadet platene som beskytter den venstre vingen mot overoppheting. Overopphetingen er størst når romferja går inn i atmosfæren. Da blir det neste spørsmålet om katastrofen kunne ha vært unngått.

Kontrollsenteret i Houston kunne, hvis man hadde regnet venstre vinge som et svakt punkt, ha endret romferjas vinkel mot jorda med 10 grader under innflygning og slik redusert belastningen på den skadde vingen.

Det er uklart om romfartsadministrasjonen denne gang fulgte romferja med kameraer på bakken og i rommet med tilstrekkelig oppløsning til å avdekke svakheter i «Columbias» varmeplater.

«Columbia» hadde ikke med seg en av NASAs robotarmer. En slik arm har tidligere vært brukt til å føre et kamera som har undersøkt romferjas skrog fra utsida. Der er uklart om noen av de sju om bord hadde trening i å bevege seg utenfor fartøyet.

Og hvis de hadde oppdaget feil, er det ifølge New York Times usikkert om astronautene kunne ha gjort annet enn å justere innflygningsbanen.

Astronomer ved California Institute of Technology observerte brennende stykker fra «Columbia». Det tyder på at deler fra Columbia begynte å løsne allerede over California. Mesteparten av vrakrestene falt ned over Texas.

Teorier

Ekspertene regner i dag skader på romferjas varmeskjold som den mest sannsynlige årsak til katastrofen. Men de vurderer også fem andre mulige forklaringer, slik New York Times rangerer dem etter sannsynlighet:

  • En eksplosjon i drivstofftank.
  • Sammenbrudd i «Columbias» skrog på grunn av alder og slitasje.
  • Feilaktig navigering under innflygning i atmosfæren, kanskje på grunn av datafeil.
  • Kollisjon med meteoritt eller romskrot.
  • Terrorisme, eventuelt begått av en tekniker på utskytningsbasen.

    NASA avviser spekulasjonene om at «Columbia» fulgte en uvanlig innflygningsbane mot Kennedy romsenter i Florida av frykt for terroranslag mot romferja og det israelske besetningsmedlemmet Ilan Ramon.

OPPSKYTNING:</B> Under oppskytning løsnet deler fra Columbia. Ekspertene mente at det ikke utgjorde noen fare for romferja. De kan ha tatt alvorlig feil.