India

Litchi-dødsfall blant barn stiger: - Alle hadde lavt blodsukker

En mystisk sykdom har rammet barn i Øst-India de siste åra. Nå har dødstallene steget til over 100 på bare noen uker. Foreldrene krever svar fra myndighetene.

MYSTISK SYKDOM: Over 100 barn har dødd av en mystisk betennelse eller infeksjon i hjernen i løpet av de siste ukene. Bildet er fra et av utbruddene i 2017. Foto: REUTERS/Adnan Abidi / NTB Scanpix/
MYSTISK SYKDOM: Over 100 barn har dødd av en mystisk betennelse eller infeksjon i hjernen i løpet av de siste ukene. Bildet er fra et av utbruddene i 2017. Foto: REUTERS/Adnan Abidi / NTB Scanpix/Vis mer

Mengder med foreldre har samlet seg utenfor et sykehus i den østre delen av byen Bihar i India for å protestere, skriver CNN.

Helsemyndighetene har nemlig bekreftet at minst 109 barn har omkommet etter en betennelse eller infeksjon i hjernen bare i løpet av de siste par ukene.

Forårsakes av virus eller miljøgifter

LITCHI: Barna skal ha spist seg mette på den tropiske fruken før de fikk utbrudd av symptomene. Foto: Thanphitcha Thana / Shutterstock / NTB scanpix
LITCHI: Barna skal ha spist seg mette på den tropiske fruken før de fikk utbrudd av symptomene. Foto: Thanphitcha Thana / Shutterstock / NTB scanpix Vis mer

Diagnosen til barna har vært akutt encefalitt - en nevrologisk sykdom som enten forårsakes av et virus eller miljøgifter knyttet til litchi-frukten.

Lokale medier viser bilder av mødre som gråter, foreldre som løper ved siden av bårer hvor barna deres ligger, og mengder med foreldre som kommer bærende med barna inn til sykehuset og ber om hjelp.

Den offisielle responsen, både fra sykehuset og den administrative avdelingen, har vært vag og sein. På de to sykehusene i regionen har det blitt innlagt mer enn 400 barn som klager over feber, svimmelhet, og delirium siden starten av året.

Symptomene på akutt encefalitt har spredd seg over et par distrikter i India den siste tida, men er konsentrert i de fattigere områdene av Uttar Pradesh, Bihar og Vest-Bengal.

Dødstallene tatt seg opp

Den mystiske epidemien har eksistert over flere tiår, men dødstallene har begynt å ta seg opp det siste året. Det er spesielt i løpet av sommermånedene og i sammenheng med høstingen av litchi at epidemien ser ut til å spre seg.

- I år har antall saker gått opp. Hetebølgen har vært intens og det har foregått for lenge, sier Sanjay Kumar, en talsperson for helsemyndighetene i India, ifølge CNN.

Helsemyndighetene og eksperter har ikke vært i stand til å si noe konkret om hva som forårsaker ulike typer av akutt encefalitt eller hvorvidt det er snakk om en viral infeksjon eller inntak av miljøgifter.

Både Vietnam og Malaysia har tidligere hatt utbrudd, ifølge en studie fra 2012, og begge landene har forsøkt å forhindre spredningen og stanse utbruddene.

- Staten er skyldig

Dagbladet omtalte saken for to år siden da dødstallene tok seg opp like før sommeren. Etter helsetiltak fra myndighetene, minket det i 2018 - men nå er dødstallene igjen i ferd med å stige.

Arun Shah, spesialist i pediatri, understreket overfor The Guardian at det uoffisielle dødstallet kan ligge på godt over 200.

Han mener at antall omkomne igjen kan ha begynt å stige fordi myndighetene har fokusert på valgkampen tidligere i år:

- Jeg vil si at staten i aller høyeste grad er skyldig i disse I manglene og uforsiktighetene, slår han fast.

Virus, mygg eller litchi

Hittil har eksperter ment at sykdommen skyldes enten et virus, bitt fra en spesiell type mygg eller litchi-frukten. Forskere og lokale myndigheter er nå i stand til å peke direkte mot frukten som en betydelig faktor når de forsøker å forstå grunnen til utbruddene.

- Sammenhengen mellom litchi og akutt encefalitt er fremdeles uklar. Vi står overfor et multifaktor-problem hvor produksjonen av litchi og høstingen av denne frukten ser ut til å være kjernen av saken, konkluderer en undersøkelse.

Neelu Desai, en spesialist i pediatrisk nevrologi, understreker at barn er spesielt utsatt da immunforsvaret deres ikke er helt utviklet.

- Vi vet ikke riktig om det er et virus eller en miljøgift i noe de spiser, sier hun.

Advarer mot lavt blodsukker

Distriktet Muzaffarpur i Bihar har i lengre tid advart foreldre om å la barna gå til sengs uten mat og understreket at de må sørge for at de holder seg hydrert.

- De rammede barna kommer generelt fra fattigere familier som ofte er underernærte og mangler tilgang på mat, slår Kumar fast.

Familiene sliter med å få i seg så lite som ett næringsrikt måltid om dagen, og barna ender dermed opp med å spise seg mette på den frittvoksende litchi-frukten.

Helsemyndighetene i Bihar bekreftet at alle barna som har vært rammet av akutt encefalitt også hadde hypoglykemi eller lavt blodsukker før de døde.

- Levra lagrer glykose. Når blodsukkeret senkes, slipper også levra ut ekstra sukker for å balansere det ut - men hvis det ikke er noe ekstra sukker å ta i bruk, slipper den altså ut miljøgifter, sier Kumar.

Myndighetene mener at den kraftige hetebølgen i India, som har vart i mer enn 30 dager på rad, er en av årsakene bak økningen i antall dødsfall. De er likevel ikke sikre på hvordan denne spiller en rolle i spredningen av akutt encefalitt.

Alle skoler i Bihar skal være stengt fram til mandag på grunn av varmen.