Milliardærenes dødelige romfartseventyr

Det som startet som en drøm, fortoner seg nå som et mareritt.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Den ene piloten ble drept, mens den andre ligger hardt skadet etter gårsdagens ulykke over Mojave-ørkenen i USA, der romflyet SpaceShipTwo fikk alvorlige problemer under en testflyging og styrtet.

Det er andre gangen døden rammer Virgin-milliardær Richard Bransons luftige romfartsdrøm. I juli 2007 ble tre arbeidere drept og tre hardt skadd i en voldsom eksplosjon under testfylling av rakettmotoren til prototypen av SpaceShipTwo. Da var allerede utviklingen langt på overtid.

Etter planen skulle de første kommersielle romturene med romturister om bord starte allerede året etter, i 2008. Men i dag, over seks år senere, er det høyst uvisst når - eller om - SpaceShipTwo noen gang vil nå verdensrommet.

- Møkk sur på NASA Det hele startet som en drøm hos den lille og svært eksperimentelle flyprodusenten Scaled Composites og gründer Burt Rutan. 71-åringen er berømt for sine svært originale, energieffektive og iøynefallende flydesigner. Med disse har han brutt en mengde barrierer og rekorder innen luftfart. Som da hans fly Voyager i 1986 ble det første til å fly rundt jorda uten stans eller tanking.

Ti år seinere begynte Rutan å drømme om verdensrommet. Han var møkk sur på amerikanske myndigheter og romfartsorganisasjonen NASA.

- Burt var skikkelig sint. NASA og myndighetene har i flere tiår brukt milliarder av skattebetalernes dollar på romfart, uten at en eneste «vanlig borger» - som Burt og jeg - har blitt invitert med på tur, sa vennen og testpiloten Michael Melvill i et eksklusivt intervju med Dagbladet, bare noen måneder etter at de to hadde skrevet romfartshistorie sammen.

Strekker seg mot stjernene 22. juni 2004 førte Melvill kameraten Rutans lille romfly SpaceShipOne ut av atmosfæren og inn i verdensrommet som det første bemannede sivile romfartøyet noensinne. Enda en barriere var brutt for Rutan, som så langt forbi stjernene og pengepremien på ti millioner dollar. Romskipet hadde kostet over 30 millioner dollar å utvikle. Men pioneren Burt Rutan hadde pengesterke eventyrere med på laget.

TRAGEDIE: Drømmen om å erobre verdensrommet kostet i går nok et liv for Virgin Galactic og utvikleren Scaled Composites. Foto: AP Photo/Kenneth Brown/NTB Scanpix
I DELER: Det er uklart hva som skjedde da man testet ut en nytt drivstoff for rakettmotoren på SpaceShipTwo, men bildene viser at det gikk fryktelig galt. Den ene piloten ble drept, mens den andre ligger hardt skadd på sykehus. Foto: REUTERS/Kenneth Brown/NTB Scanpix
MOJAVE: Testingen skjedde over Mojave-ørkenen i California. Vrakrestene falt ned over et stort område. Foto: REUTERS/Lucy Nicholson/NTB Scanpix
MILLIARDÆRDRØM: Virgin-milliardær Richard Branson har siden 2004 jobbet sammen med den legendariske flygründeren Burt Rutan (t.h) om å utvikle rombussen SpaceShipTwo for romturisme. AFP PHOTO/Stan HONDA/NTB Scanpix
PENGESTERKE VENNER: En annen milliardær, Microsoft-gründer Paul Allen (t.h), finansierte utviklingen av Rutans første romfly, SpaceShipOne. Det nådde verdensrommet i 2004. Foto: AP Photo/Elaine Thompson/NTB Scanpix
FORSVANT: Den tredje milliardæren på laget, eventyreren Steve Fossett (t.h), var selv en aviasjonslegende. Sammen med Branson og Rutan knuste han rekorder. Så forsvant han i sitt eget fly. Foto: REUTERS/Ben Stansall/NTB Scanpix
TRIUMF: Mike Melvill ble verdens første sivile astronaut da han førte SpaceShipOne ut i verdensrommet 21. juni 2004. AFP PHOTO / Robyn BECK/NTB Scanpix
DRØMMER: Burt Rutan (midten) gratulerer Melvill (t.v) og den andre testpiloten Brian Binnie etter triumfen med SpaceShipOne. Foto: REUTERS/Robert Galbraith/NTB Scanpix
LANG UTVIKLING: Utviklingen av SpaceShipTwo har pågått siden 2004, og er foreløpig seks år og milliarder av kroner på overtid. Foto: REUTERS/Thierry Boccon-Gibod/Courtesy Scaled Composites/Virgin Galactic/NTB Scanpix
ULYKKE: 26. juli 2007 ble tre arbeidere drept i en ulykke under utviklingen av SpaceShipTwo. Foto: AP Photo/Mark J. Terrill/NTB Scanpix
MOT STJERNENE: Når, eller om, SpaceShipTwo vil nå stjernene, er nå uklart. Foto: AFP PHOTO/VIRGIN GALATIC/MARK GREENBERG/NTB Scanpix

SpaceShipOne ble i all hemmelighet finansiert av den medieskye Microsoft-gründeren Paul Allen.

- Paul Allan - han som grunnla Microsoft sammen med Bill Gates - tok kontakt. Han er en særdeles rik mann, og ville gjerne betale regningen. Han ba oss ta kontakt når vi hadde klart det. «Og hvis dere trenger mer penger, er det bare å ringe», sa Allan, fortalte Melvill da han møtte Dagbladet etter bragden.

Da verdensrommet var erobret av SpaceShipOne, ville den engelske eventyreren og Virgin-milliardæren Richard Branson straks finansiere utviklingen av SpaceShipTwo.

Partnerskapet bar fort frukter. Året etter suksessen med SpaceShipOne, brøt Rutan og Branson nok en rekord, sammen eventyrervennen og milliardæren Steve Fossett. Fossett fly det Rutan-utviklede flyet Virgin Atlantic Global Flyer alene rundt jorda på 2 dager og 19 timer, og knuste alle tidligere rekorder til stor begeistring for flyverdenen.

Flere ulykker Men det var slutten på oppturene. En ulykke kommer sjeldent alene.

I 2007 estimerte Virgin Galactic at utviklingen av SpaceShipTwo ville koste 108 millioner dollar, omlag 729 millioner kroner. Billettsalget til de første romturene var allerede i gang, med planlagt oppstart i 2008. Så eksploderte drivstofftanken under fylling og drepte tre av medarbeiderne hos Scaled Composites.

Tre måneder etter den fatale eksplosjonen forsvant milliardæren Steve Fossett under en flytur. Først året etter, i oktober 2008, ble flyvraket og likrester funnet i Sierra Nevada.

Utviklingen av SpaceShipTwo var ikke på langt nær ferdig, og Virgin Galactic måtte utsette romturene sine på ubestemt tid.

Da Burt Rutan i 2011 pensjonerte seg som toppleder for Scaled Composites, var utviklingsestimatene nesten firedoblet til 400 millioner dollar, omlag 2,7 milliarder kroner. Om noen har ringt Microsoft-gründer Paul Allen er uvisst.

I april i fjor økte Virgin Galactic billettprisen for fremtidens romturister fra 200 000 dollar til 250 000 dollar, omlag 1,7 millioner kroner. Da hadde allerede 575 kjøpt seg plass.

Men etter ulykken i går, kan det ta nye år før noen av de får brukt billettene. Og det vil være et hardt slag for sivil romfart.

Men skal vi tro astronauten og vennen Mike Melvill, er neppe Burt Rutan og milliardærenes drøm om stjernene gitt opp.

- Det er drømmen vi ville gjøre virkelig. Burt Rutan er en sann rebell og fritenker.

TRIUMF: Mike Melvill ble verdens første sivile astronaut da han førte SpaceShipOne ut i verdensrommet 21. juni 2004. AFP PHOTO / Robyn BECK/NTB Scanpix
TRIUMF: Mike Melvill ble verdens første sivile astronaut da han førte SpaceShipOne ut i verdensrommet 21. juni 2004. AFP PHOTO / Robyn BECK/NTB Scanpix Vis mer
FORSVANT: Den tredje milliardæren på laget, eventyreren Steve Fossett (t.h), var selv en aviasjonslegende. Sammen med Branson og Rutan knuste han rekorder. Så forsvant han i sitt eget fly. Foto: REUTERS/Ben Stansall/NTB Scanpix
FORSVANT: Den tredje milliardæren på laget, eventyreren Steve Fossett (t.h), var selv en aviasjonslegende. Sammen med Branson og Rutan knuste han rekorder. Så forsvant han i sitt eget fly. Foto: REUTERS/Ben Stansall/NTB Scanpix Vis mer