Notat avslører: «Tette bånd» til Saudi-Arabia

Tidligere statsminister Kjell Magne Bondevik og Høyre-profil Aamir J. Sheikh sier organisasjonen de skal ha fått nesten 13 millioner kroner fra, er uavhengig av Saudi-Arabia. Utenriksdepartementet mener noe annet.

FIKK PENGER: Tidligere statsminister Kjell Magne Bondevik og senteret han etablerte skal ha fått millioner fra det eksperter sier er en regimetilknyttet, muslimsk organisasjon i Saudi-Arabia. Pengene ble formidlet via den profilerte Høyre-politikeren Aamir J. Sheikh. Her forklarer vi saken. Video: Lars Eivind Bones / Dagbladet Vis mer
Publisert
Sist oppdatert
moske grafikk pengesedler

Skjult støtte fra autoritære stater

Les alle sakene her

Dagbladet har avslørt at den Saudi-Arabia-baserte organisasjonen Muslim World League (MWL) har betalt nesten 13 millioner kroner til en stiftelse Høyre-politiker Aamir J. Sheikhs står bak, ifølge dokumentasjon Dagbladet har tilgang til.

Av dette ble 1,4 millioner kroner overført videre til Kjell Magne Bondevik personlig og 5,4 millioner til senteret han etablerte, Oslosenteret.

Bondevik og Sheikh har hele tiden sagt at Muslim World League er en frittstående internasjonal organisasjon, uavhengig av Saudi-Arabia. De viser også til at en rekke andre, anerkjente internasjonale aktører har fått støtte fra MWL.

Også MWL-leder Mohammad al-Issa understreker at MWL er uavhengig av saudiarabiske myndigheter.

Det norske utenriksdepartementet mener på sin side at Muslim World League er sterkt tilknyttet myndighetene i Saudi-Arabia.

Det avsløres i et dokument Dagbladet har fått innsyn i, fra november 2019. UD bekrefter på Dagbladets forespørsel at vurderingen fortsatt står ved lag to år etter:

- UD legger til grunn at MWL har tette bånd til Saudi-Arabias myndigheter. Samtidig ser vi at MWL jobber aktivt for å distansere seg fra politikken og har vist flere tegn på åpning utad, sier pressetalsperson Guri Solberg.

Samfunnsdebattant og skribent Mohammad Osman Rana gikk tidligere ut på Twitter med støtte til Bondevik og Sheikh. Han uttaler seg ikke om MWLs uavhengighet, men mener Dagbladet insinuerer at «støtte fra Saudi kan avføde ekstremisme», noe han mener er helt galt.

PÅ FREDSKONFERANSE: Muslim World Leagues leder Mohammed al-Issa med høyrepolitiker AamirJ. Sheikh under en konferanse i Sveits i slutten av august. Foto: Lars Eivind Bones
PÅ FREDSKONFERANSE: Muslim World Leagues leder Mohammed al-Issa med høyrepolitiker AamirJ. Sheikh under en konferanse i Sveits i slutten av august. Foto: Lars Eivind Bones Vis mer

- Tette bånd

Dokumentet fra 2019 er en «tilråding», utarbeidet av Utenriksdepartementet (UD) for å vurdere om den norske utenriksministeren skulle ta imot en høflighetsvisitt av MWL-leder Mohammad al-Issa, i november 2019. Tilrådningen ble også sendt Statsministerens kontor.

UD skrev da at MWL er en stor, islamsk internasjonal organisasjon, men at «organisasjonen finansieres likevel i all hovedsak av Saudi-Arabia».

«Den saudiarabiske ambassaden gir uttrykk for at Muslim World League er en pan-islamsk NGO, som er uavhengig av saudiske myndigheter. Det er likevel liten tvil om at det er tette bånd mellom organisasjonen og saudiske myndigheters politiske linje, skriver UD og legger til:

«Den norske ambassaden i Riyadh har f.eks. i sine rapporter referert til ham (MWLs leder al-Issa, red.anm.) som Saudi-Arabias ’religionsminister’».

UDs vurdering får støtte av Midtøsten-ekspert Kristian Coates Ulrichsen, som også mener det er feil at MWL er uavhengig.

- Måten Bondevik og Sheikh prøver å argumentere for at det er et skille, er ikke troverdig, sier Ulrichsen til Dagbladet.

Også andre ledende internasjonale eksperter Dagbladet har intervjuet, sier at Muslim World League er sterkt knyttet til Saudi-Arabia. Amnesty International har i Dagbladet advart mot at politikere kan bli brukt som et redskap for saudiarabiske myndigheter.

Vil ikke kommentere

Mandag kveld mottok MWL-leder Mohammad al-Issa Brobyggerprisen av Sheikhs 14. August-komité, under et storstilt arrangement i Operaen i Bjørvika. Tidligere statsminister Kjell Magne Bondevik ledet arrangementet.

Verken Bondevik, Sheikh eller Muslim World League har ønsket å kommentere UDs vurdering. På spørsmål til denne og flere andre saker, skriver Sheikh at Dagbladet er ute etter å skade hans arbeid og omdømme.

FEIRET MED KAKE: Mandag kveld fikk MWL-leder Mohammed al-Issa Brobyggerprisen av Aamir J. Sheikhs 14. Augustkomiteen. Fra venstre: Kjell Magne Bondevik, Dr Ioan Sauca fra Kirkenes Verdensråd, al-Issa, rabbi Michael Melchior og Aamir J. Sheikh. Foto: Hans Arne Vedlog
FEIRET MED KAKE: Mandag kveld fikk MWL-leder Mohammed al-Issa Brobyggerprisen av Aamir J. Sheikhs 14. Augustkomiteen. Fra venstre: Kjell Magne Bondevik, Dr Ioan Sauca fra Kirkenes Verdensråd, al-Issa, rabbi Michael Melchior og Aamir J. Sheikh. Foto: Hans Arne Vedlog Vis mer

Bondevik skriver:

- Med den erfaring jeg har med Dagbladets journalister i disse sakene, hvor jeg blir presentert for uetterretteligheter og en forutinntatt agenda, kommer jeg ikke til å svare på flere spørsmål. Flere av dem bygger på feil premisser og er uakseptabelt mistenkeliggjørende.

Bondevik har tidligere sterkt understreket av MWL ikke er finansiert av eller er noe redskap for Saudi-Arabia.

MWL-talsperson Abdulwahab al-Sheri har tidligere kalt Dagbladets dekning «bisarr», og skriver at det er «umulig å fatte at Dagbladet fortsetter sin kampanje mot en muslimsk organisasjon som har blitt hyllet av regjeringer og kjente internasjonale organisasjoner verden over».

Han har sagt at MWL ikke søker politisk innflytelse, men vil fremme dialog, toleranse, fred og forståelse, og støtter frivillige og veldedige organisasjoner over hele verden for å redusere kulturelle skiller.

- I begynnelsen ble MWL finansiert av flere islamske land - deriblant Saudi-Arabia. Men vi har ikke fått noen finansiering fra muslimske land etter at jeg tok over som generalsekretær for fem år siden, sa MWL-leder al-Issa da Dagbladet møtte ham i Sveits i slutten av august.

Dagbladet har ikke fått innsyn i MWLs regnskaper. Den saudiarabiske ambassaden i Norge har imidlertid bekreftet overfor Dagbladet at MWL finansieres via et fond underlagt den saudiarabiske staten.

- Står kongefamilien nær

I UDs notat ble det trukket fram at al-Issa har gitt MWL en ny og mer synlig, internasjonal og forsonlig profil, og står for en moderat islam.

UD skriver samtidig at det er tette bånd mellom MWL-leder al-Issa og kongefamilien som styrer Saudi-Arabia:

«Dr Muhammed al-Issa var Saudi-Arabias justisminister fra 2009–2016 og står kongefamilien fortsatt nær. Han ble innsatt av landets daværende kong Abdulla, etter sigende som en del av kongens reforminitiativer.»

UD tilrådet i 2019 at en statssekretær skulle møte al-Issa.

Dette var blant annet fordi det å ta imot MWL-leder Al-Issa ville «ha en positiv innvirkning på det bilaterale forholdet til Saudi-Arabia».

Tilrådningen er skrevet av Seksjon for Midtøsten og Nord-Afrika, og godkjent av daværende ekspedisjonssjef Tine Mørch Smith.

Bakgrunnen for al-Issas forespørsel om høflighetsvisitt i november 2019, var at han skulle på en nordisk turné.

Det var under denne nordiske turneen Aamir J. Sheikh inngikk en avtale med Muslim World League, slik Dagbladet tidligere har skrevet.

Støtter Bondevik og al-Issa

Samfunnsdebattant og skribent Mohammad Osman Rana gikk tidligere ut på Twitter med støtte til Bondevik og Sheikh, og skrev at «det er en dramaturgi i Dagbladets dekning som ikke henger sammen med de faktiske forhold og de gode intensjonene og resultatene som fredsarbeidet innebærer». Rana ønsker i etterhånd ikke å utdype Twitter-meldingen.

Etter Dagbladets artikler har også sjefrabbiner Michael Melchior støttet MWL-leder al-Issa. I et leserinnlegg skrev han at «Dagbladet kjører en kampanje mot en av de veldig få som virkelig frambringer et paradigmeskifte og et håp om verdighet og fred for millioner av mennesker.»

Han trakk fram Al-Issas «eksepsjonelle arbeid med å fremme religiøs fred og toleranse».

- Ikke troverdig

Midtøsten-ekspert Kristian Coates Ulrichsen mener at forklaringen om at MWL er uavhengig fra Saudi-Arabia, ikke står til troende.

- Det er slående hvor likt dette er med Saudi-Arabias oppkjøp av Newcastle, sier Ulrichsen til Dagbladet.

Han sammenlikner samarbeidet med oppkjøpet av fotballklubben Newcastle til det saudiarabiske statlige investeringsfondet Public Investment Fund (PIF). Tilhengerne av kjøpet, sier at PIF er uavhengig av den saudiarabiske kronprins Mohammed bin Salmans autoritære regime.

- De som får pengene, prøver å hevde at det er et skille. Men det finnes ikke, sier den britisk-norske forskeren.

Han er førsteamanuensis ved Baker institute på Rice University i USA, og står bak en rekke bøker om Gulf-statene.

- Måten Bondevik og Sheikh prøver å argumentere for at det er et skille, er ikke troverdig. Det er kanskje et skille på papiret. Men å argumentere for at Muslim World League eller PIF er uavhengig, er å ignorere virkeligheten i Saudi-Arabia i 2021, sier Ulrichsen.

KRITISK. Muslim World Leagues leder Mohammed al-Issa blir ofte omtalt som «moderat» og «brobygger». Dette passer som hånd i hanske med det bildet av Saudi-Arabia som kronprins Mohammed bin Salman ønsker å oppnå, ifølge Midtøsten-ekspert Kristian Coates Ulrichsen. Foto: Rice University
KRITISK. Muslim World Leagues leder Mohammed al-Issa blir ofte omtalt som «moderat» og «brobygger». Dette passer som hånd i hanske med det bildet av Saudi-Arabia som kronprins Mohammed bin Salman ønsker å oppnå, ifølge Midtøsten-ekspert Kristian Coates Ulrichsen. Foto: Rice University Vis mer

- Religiøs ambassadør

Ulrichsen sier at selv om MWL-leder al-Issa på papiret leder en uavhengig, internasjonal organisasjon, er budskapet han sprer, identisk med kronprins Mohammed bin Salmans ønske om vise et moderne, reformert Saudi-Arabia.

- Al-Issa er en religiøs ambassadør for et budskap som begynner med kronprins Mohammed bin Salman, sier Ulrichsen.

- En av de store tingene for Muslim World League under al-Issa, og i forlengelsen av det for Mohammed bin Salman, er å skape et bilde av interreligiøs dialog og toleranse. Å finne høyprofilerte partnere som også er religiøst baserte, som Bondevik, er del av den strategien. Ved å jobbe med slike partnere, kan man skape et bilde av Saudi-Arabia som tolerant og at det åpner opp, sier Ulrichsen.

Han sier at dette ble spesielt viktig for Saudi-Arabia etter oktober 2018, da den saudiarabiske journalisten og dissidenten Jamal Khashoggi ble drept og partert på Saudi-Arabias konsulat i Istanbul. Bin Salman knyttes direkte til drapet på Khashoggi, men nekter for å ha beordret det.

Rådgiver for kongen

Ulrichsen peker på at MWL-leder Mohammed al-Issa er nært knyttet til Saudi-Arabias regjering. Al-Issa var inntil 2015 justisminister i Saudi-Arabia.

Samme år som al-Issa ble leder for Muslim World League, i 2016, ble han medlem av «Council of Senior Scholars». Dette Saudi-Arabias høyeste religiøse organ, ifølge Ulrichsen.

- De er religiøse rådgivere for kongen. Dermed er lederen av Muslim World League også en av få som gir religiøse råd til kongen av Saudi-Arabia, sier Ulrichsen.

FIKK PRIS: Leder av MWL, Mohammad al-Issa, fikk Brobyggerprisen av Aamir J. Sheikhs 14. Augustkomiteen under et storstilt arrangement i Operaen mandag kveld. Foto: Hans Arne Vedlog
FIKK PRIS: Leder av MWL, Mohammad al-Issa, fikk Brobyggerprisen av Aamir J. Sheikhs 14. Augustkomiteen under et storstilt arrangement i Operaen mandag kveld. Foto: Hans Arne Vedlog Vis mer

«Council of Senior Scholars» ledes for øvrig av stormuftien i Saudi-Arabia, Sheikh Abdulaziz al-Sheikh, ifølge Reuters.

Saudi-Arabias stormufti leder også Muslim World Leages øverste råd, «The Supreme council», ifølge MWL.

Midtøsten-ekspert Ulrichsen mener at MWL-leder al-Issa spiller en viktig rolle i den saudiarabiske kronprinsen Mohammed bin Salmans store plan for å reformere Saudi-Arabia, kalt «Vision 2030».

Planen skal gjøre Saudi-Arabia mindre avhengig av oljeinntekter, og mer attraktivt for utenlandske investorer, blant annet ved å framstå som mer moderat og sekulært.

«Vision 2030» ble lansert i april 2016, ifølge Reuters. I august samme år begynte al-Issa som MWL-leder, ifølge MWLs hjemmesider.

- Ute etter å skade

Både Sheikh og Bondevik er forelagt alt som framkommer i denne saken. Aamir Sheikh skriver i en e-post:

- Jeg har registrert at Dagbladet bare er ute etter å skade mitt arbeid og omdømme og har servert oppdiktede historier. Jeg kommer derfor ikke til å svare på Dagbladets mange spørsmål, hvor også noen bygger på feilaktig grunnlag.

Dagbladet har spurt Sheikh om å presisere hva han mener er galt. Det har han ikke svart på.

Bondevik skriver i en e-post at han ikke vil svare på spørsmål fordi:

- Med den erfaring jeg har med Dagbladets journalister i disse sakene, hvor jeg blir presentert for uetterretteligheter og en forutinntatt agenda, kommer jeg ikke til å svare på flere spørsmål. Flere av dem bygger på feil premisser og er uakseptabelt mistenkeliggjørende, skriver Bondevik, og legger til:

- Jeg kan for øvrig opplyse følgende: Muslim World League, som er en seriøs internasjonal organisasjon, støtter økonomisk flere andre anerkjente internasjonale organisasjoner og institusjoner. Så de bidrar vel til «hvitvasking» av regimet i Saudi-Arabia de også da, skal vi tro Dagbladet.

Vi bryr oss om ditt personvern

dagbladet er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Les mer