Ny influensa-epidemi skremmer verden

WASHINGTON (NTB-AP): Seks mennesker i Hongkong som trolig fikk influensa fra kyllinger, kan være de første ofrene for en verdensomspennende epidemi, forårsaket av en ny influensa-type, sier en ekspert som spår at det bare er et tidsspørsmål før viruset begynner å spre seg fra menneske til menneske.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Robert G. Webster er medlem av Verdens helseorganisasjons influensa-team og virusekspert ved St. Jude Children's Research Hospital i Memphis, Tennessee. Han sa mandag at den unike influensa-varianten, som aldri før er påvist hos mennesker, kan spre seg til hele verden hvis viruset gjennom en mutasjon kan smitte fra menneske til menneske. Alle vaksiner som er i bruk er nytteløse, sa Webster.

  - Det finnes foreløpig ikke noe bevis på smitte mellom mennesker, men selve virusets natur tilsier at det vil få denne evnen. Det er bare et spørsmål om tid, sa Webster.

  Når det vil skje, er uforutsigbart.

  Webster, som nettopp har vendt tilbake fra Hongkong, sa det er konstatert seks tilfeller av influensaen, som kalles H5N1. Alle antas å ha fått den fra levende kyllinger. To av pasientene er døde. Ett av dødsfallene skyldes komplikasjoner under behandlingen. En to år gammel gutt kom seg etter å ha vært innlagt i november, og ytterligere tre ligger fortsatt på sykehus.

Forberedt på det verste

Et stort fjærkremarked i Hongkong ble stengt mandag, og åpner ikke før torsdag. Her omsettes en tredel av de i alt 80 000 kyllingene som hver dag importeres fra Kina. Det var selgerne som selv ba om en storrengjøring for å gjenvinne publikums tillit, selv om det ikke er funnet smittede kyllinger på markedet.

Artikkelen fortsetter under annonsen

  Minst 10 WHO-laboratorier verden over gjør forberedende tiltak, i tilfelle influensaen blir epidemisk og global.

  - Vi treffer alle mottiltak som om det verste allerede har skjedd. Vitenskapsmenn over hele verden gjør sitt beste for å fremstille en brukbar vaksine, sa Webster.

Forsvarsløs

H5N1 er det første influensaviruset man kjenner til som spres fra fugler til mennesker. De fleste nye influensavirusene oppstår hos griser og overføres derfra til mennesker. Fordi H5N1 er en helt ny type, er det menneskelige immunforsvar totalt forsvarsløst mot det.

  Webster sa viruset er dødelig også for kyllinger og kyllingegg. Kyllingegg anvendes rutinemessig til å fremstille influensavaksine, men siden H5N1 også dreper kyllinger, må vitenskapen finne på andre måter å lage vaksine på. Det kan være mulig å benytte et beslektet virus som ikke dreper kyllingegg, men det er ennå ikke bevist.

Følger nøye med

Lege ved New York Medical College, Edwin D. Kilbourne, mener det ikke er uunngåelig at viruset muterer slik at det kan smitte fra menneske til menneske.

  - Det er ikke nødvendig å trykke på panikk-knappen ennå. Men det som skjer er bekymringsfullt, la han til.

  Lege Rima F. Kahabbaz, nestleder for virusavdelingen ved det amerikanske Senter for sykdomskontroll, sa mange laboratorier arbeider med å karakterisere viruset og gjøre forberedende arbeid til en vaksine.

  Hun sa ekspertenes holdning er preget av årvåkenhet og bekymring, men at det ikke foreligger noe kriseprogram med tanke på en verdensomspennende epidemi.

Virksomt

Kahabbaz gjentok at det ennå ikke er påvist smitte mellom mennesker. Det er heller ikke tegn til økte luftveisinfeksjoner blant Hongkongs befolkning, noe som vil være et tidlig varsel om at en epidemi er på vei.

  Skulle det verste skje, at en epidemi bryter ut før en vaksine foreligger, kan viruset likevel bekjempes med et anti-virusmiddel som kalles amantadine, kunne Webster opplyse.